8 formas en las que realmente podemos aumentar el acceso a los alimentos en todo el país

Las políticas, la promoción de la justicia alimentaria y el activismo pueden ayudar.

Yaroslav Danylchenko / Adobe Stock

Todos hemos visto las líneas. Docenas, cientos, a veces miles de personas paradas socialmente distanciadas o conduciendo sus autos a través de conos naranjas en un esfuerzo por recoger una bolsa o una caja de comida para alimentarse a sí mismos y a sus familias.

Evoca las fotos en blanco y negro de la era de la Gran Depresión, de familias que formaban filas que rodeaban edificios en forma de bloques solo para comer algo caliente. Solo que esto no es 1931. Es 2021, y todavía tenemos una asombrosa cantidad de personas en este país que no saben de dónde vendrá su próxima comida.

"Treinta y cinco millones de personas ya estaban sufriendo por no poder poner comida en su mesa", dice a SELF Thao Nguyen, vicepresidente de defensa de Feeding America. Ese número solo ha crecido bajo la presión agravada de la pandemia global COVID-19. "Ahora estamos viendo a casi 50 millones de personas que no pueden saber de dónde vendrá su próxima comida".

Estas estadísticas demuestran el creciente problema de la inseguridad alimentaria, que el Departamento de Agricultura de EE. UU. Define como acceso incierto a los alimentos, lo que significa que es posible que no sepa cuándo puede esperar su próxima comida o cómo va a pagarla. Es ligeramente diferente de la definición oficial de hambre, que se define como una condición fisiológica a nivel individual que podría surgir de la inseguridad alimentaria. En términos más generales, la inseguridad alimentaria no se trata solo del acceso a los alimentos en general, sino al tipo de alimentos que pueden impulsarlo para un estilo de vida saludable, uno que le permita cuidarse lo mejor posible a sí mismo, a sus seres queridos y a su comunidad. .

Hay muchos problemas que impulsan la inseguridad alimentaria, pero las desigualdades sistémicas son enormes. Estas desigualdades no ocurren por accidente, dice a SELF Sarah Reinhardt, MPH, R.D., analista principal de sistemas alimentarios y salud de la Unión de Científicos Preocupados. En muchos casos, el racismo es un gran impulsor.

"No son naturales", dice ella. "Son el resultado de decisiones políticas que se tomaron para mantener a los negros y a muchas otras personas de color viviendo en vecindarios sin los recursos y oportunidades que se les brindaban a los blancos".

Si bien la causa es bastante clara, la solución es más compleja. Incluye una combinación de asociaciones público-privadas (es decir, apoyo del gobierno a los sistemas alimentarios locales y comunitarios), defensa de la justicia alimentaria, activismo local, innovación de políticas federales y lucha contra el racismo.Es una tarea difícil y, aunque el problema es tan urgente, no va a ser un sprint, explica Nguyen: "Va a ser un maratón". Con eso en mente, aquí hay algunas estrategias que podrían ayudarnos a hacer realidad el acceso a alimentos saludables y asequibles para los millones de personas que enfrentan inseguridad alimentaria.

1. Instar a los políticos a rectificar los efectos de las políticas comunitarias racistas.

Muchos problemas que conducen a la inseguridad alimentaria y los problemas de acceso a los alimentos se remontan a políticas estructurales heredadas en comunidades que dejaron ciertas áreas, muchas en comunidades negras u otras comunidades de color, sin los recursos alimentarios que tanto necesitaban.

“Las líneas rojas y otras políticas han dejado una marca indeleble en cómo se ven y funcionan nuestros vecindarios en casi todas las ciudades importantes y también en algunas áreas rurales”, dice Reinhardt. Las líneas rojas se refieren a la práctica de delinear con tinta roja las áreas con grandes poblaciones negras en los mapas de la ciudad, para que los prestamistas hipotecarios conozcan los vecindarios donde viven las familias negras y sea menos probable que aprueben sus solicitudes de préstamo. Esto también mostró a las empresas, incluidas las tiendas de comestibles, los vecindarios con poblaciones negras de alta densidad y, como resultado, muchas empresas tenían menos probabilidades de invertir y establecerse en esos lugares. Según Jasmine Ratliff, Ph.D., la autodeterminante administradora de políticas y economías alimentarias de la National Black Food & Justice Alliance, esta desinversión condujo a una falta de riqueza generacional en las comunidades negras y en otras comunidades desatendidas.

El bajo nivel de inversión económica y propiedad de vivienda en estas áreas creó lo que se conoce como desiertos alimentarios, donde hay una falta de acceso a alimentos saludables, así como pantanos de alimentos, o áreas donde hay una alta densidad de negocios que venden comida rápida y menos. comida convencionalmente saludable. A la defensora de la justicia alimentaria Karen Washington, cofundadora de Black Urban Growers, se le atribuye haber acuñado el término “apartheid alimentario” para describir de manera más adecuada lo que ha llevado a la falta de acceso a alimentos ricos en nutrientes en las comunidades negras.

Si bien la línea roja que llevó a este apartheid alimentario fue técnicamente prohibida hace 50 años con la Ley de Vivienda Justa de 1968, factores como las leyes de zonificación de la ciudad continúan siendo un problema para el acceso a los alimentos.

“Las leyes de zonificación pueden tener un impacto tremendo en el lugar donde existen las tiendas de comestibles, así como en la capacidad de una comunidad para participar en la agricultura urbana, la producción local de alimentos, cosas así”, dice Reinhardt. Por ejemplo, el activista por la justicia alimentaria Neftalí Durán, cofundador del grupo I-Collective, ha estado tratando durante años de que se aprueben leyes de zonificación para permitir la cría de gallinas en el patio trasero de los residentes de Holyoke, Massachusetts, solo para enfrentarse a lo que Durán describe como barreras crecientes. —Incluidos permisos especiales y tarifas de inspección— en su contra. Circunstancias como estas muestran cómo las leyes de zonificación pueden evitar que las personas logren la soberanía alimentaria (el derecho a alimentos saludables y culturalmente apropiados producidos de manera sostenible, así como a definir su propio sistema agrícola), dice Reinhardt.

Incluso las leyes que se implementaron para aumentar la equidad en el acceso a los alimentos, como las leyes Morrill de 1862 y 1890, que establecieron instituciones de concesión de tierras en los estados para educar a la gente sobre la agricultura y otras prácticas, luchan por cumplir su intención inicial. Inicialmente, estas instituciones incluían universidades y colegios predominantemente blancos, pero cuando la ley se expandió en 1890, agregó colegios y universidades históricamente negros. Sin embargo, según el Dr. Ratliff, a menudo existen notables desigualdades en la forma en que se implementan las leyes. "Verá agricultura sostenible en las universidades blancas, y no necesariamente en las universidades negras", dice. "Siempre estamos tratando de luchar por ese mismo trato o esa igualación estatal [en financiamiento], o cosas que se suponía que debían estar igualadas y en la legislación, pero que no se están implementando en este momento".

Para abordar de manera adecuada y suficiente estos problemas en las políticas y en las leyes federales y locales, primero debemos abordar el racismo inherente que los está influenciando. La participación de los votantes es crucial para hacerlo, porque incluso elecciones más pequeñas pueden ayudar a las áreas a trabajar por el cambio. Pero el impacto de la política de votación, especialmente en lo que se refiere a los votantes de color, no puede pasarse por alto. Según un informe de febrero de 2021 del Brennan Center for Justice, los legisladores presentaron cuatro veces el número de proyectos de ley que restringen el acceso al voto desde febrero de 2020 en comparación con el año anterior. Estas propuestas incluyen restricciones en la votación por correo, finalización o restricción de la inscripción el día de las elecciones y disminución del horario de votantes los domingos, cuando muchas iglesias negras realizan campañas masivas de votantes conocidas como Souls to the Polls. Esto puede crear barreras, donde muchos en estas comunidades sienten que no tienen voz en lo que sucede a nivel local, dice el Dr. Ratliff.

“Tenemos legisladores que se sienten incómodos con que personas de todas las razas tengan el mismo acceso a algunos de estos importantes programas de ayuda, y ese es un legado desafortunado que hace que toda nuestra formulación de políticas sea mucho más complicada e injusta”, Nina F. Ichikawa , el director ejecutivo del Berkeley Food Institute en UC Berkeley, le dice a YO.

2. Pague un salario justo y digno por el trabajo.

El salario mínimo federal es de $ 7.25 por hora, que no ha cambiado desde 2009. Algunos trabajadores ganan incluso menos que eso, incluidos los trabajadores que reciben propinas y los trabajadores agrícolas.

Cuando los salarios son bajos, los cheques de pago de las personas deben extenderse para cubrir todas las necesidades, incluidos alimentos, refugio, transporte o medicamentos. Tal como está ahora, algunos trabajadores agrícolas no pueden permitirse comprar los alimentos que siembran, cosechan y ayudan a distribuir en todo el país.

"No podemos seguir pagando a la gente cada vez menos y luego luchar para encontrar comida para ellos y evitar el hambre", dice Ichikawa. "Es una estrategia debilitante y, en última instancia, contraproducente".

Y la pandemia solo ha magnificado estos problemas para las personas en hogares de bajos ingresos que ya estaban luchando por satisfacer sus necesidades básicas, según un estudio de 2020 publicado en Nutrientes En el estudio, que incluyó a casi 1,500 personas con ingresos inferiores al 250% de la línea de pobreza federal ($ 26,200 para una familia de cuatro), los investigadores encontraron que el 44% de los participantes tenían inseguridad alimentaria en los primeros días de la pandemia de COVID-19. Los adultos que se enfrentan a la inseguridad alimentaria también tenían más probabilidades de ver reducidas sus horas de trabajo y eran más propensos a decir que perderían sus trabajos si faltaban demasiados días de trabajo.

Los expertos dicen que ahora más que nunca es el momento de que los legisladores aumenten el salario mínimo federal. “Poder poner dinero en manos de las personas que lo necesitan para poder obtener alimentos es la forma más eficiente de que las familias puedan salir de la inseguridad alimentaria”, dice Nguyen. Es más, si las personas ganaran más dinero en un trabajo, también tendrían más tiempo para ir de compras y cocinar, dice Ichikawa, dos factores relacionados con el tiempo que pueden influir en la calidad de los alimentos que ingieren las personas.

Si bien hubo algún movimiento al respecto a nivel federal con la introducción del Plan de Rescate Estadounidense, la disposición para aumentar el salario mínimo federal a $ 15 por hora se eliminó antes de que se aprobara el plan. Ha habido más presión para aumentar el salario mínimo a nivel estatal, o por las propias grandes empresas, que han declarado aumentos a su salario mínimo. Por ejemplo, en julio, Target aumentó su salario mínimo a $ 15 la hora. Y apenas en febrero, Costco anunció que aumentaría su tarifa a 16 dólares la hora.

Sin embargo, hasta que no haya un bache generalizado, los sindicatos seguirán desempeñando un papel importante en el trabajo por salarios justos y dignos. Los organizadores sindicales de los trabajadores de las aerolíneas y los que trabajan en los hoteles Marriott están utilizando el lema Un trabajo debería ser suficiente para enfatizar que deberían ganar lo suficiente para vivir trabajando ocho horas al día.

3. Continuar y expandir algunos de los programas de acceso a alimentos que ya tenemos.

Los programas clave que se utilizan para combatir el hambre en los Estados Unidos incluyen SNAP (Programa de asistencia nutricional suplementaria, al que se accede a través de una transferencia electrónica de beneficios o tarjeta EBT), WIC (Programa de nutrición suplementaria para mujeres, bebés y niños) y P-EBT (Transferencia electrónica de beneficios pandémica). El papel de programas como estos que brindan a las personas acceso directo al dinero que se puede usar para comprar alimentos no puede subestimarse, dice Reinhardt.

Y eso es cierto especialmente en medio de esta crisis de salud. Durante la pandemia, los niveles de beneficios de SNAP se han incrementado en un 115% para ayudar a las familias que luchan a abordar su inseguridad alimentaria. Y P-EBT, que se creó durante la pandemia, brinda beneficios electrónicos adicionales que las familias pueden usar cuando la escuela está cerrada. "Básicamente, está reemplazando las comidas que los niños habrían estado recibiendo en las escuelas", dice Reinhardt.

Si bien el proceso de solicitar y recibir beneficios como SNAP puede ser frustrante en algunos casos, este tipo de programas pueden ser muy efectivos como primera línea de defensa contra el hambre. De hecho, por cada comida que sirve Feeding America, SNAP proporciona nueve, dijo Nguyen. Además, una investigación del Berkeley Food Institute publicada en el Revista de Economía de la Salud scómo el poder adquisitivo de SNAP también se ha relacionado con mejores resultados de salud para los niños, como menos días escolares perdidos debido a enfermedades y una mayor probabilidad de ver a sus médicos para chequeos, además de reducir el riesgo de inseguridad alimentaria.

Según Ichikawa, la eficacia de estos programas ya no es objeto de debate. En cambio, necesitamos el apoyo continuo de los responsables de la formulación de políticas (y superar la voluntad de quienes están en contra de ellos) para mantener y promover estos programas.

Una forma posible de hacerlo es expandir los programas que brindan mayores beneficios. Por ejemplo, los beneficios de SNAP se pueden utilizar en las tiendas de comestibles. y en los mercados de agricultores elegibles, lo que brinda a las familias con dificultades acceso a más alimentos. Pero también hay programas en ciertos estados que permiten a las personas duplicar sus beneficios de SNAP en sus mercados de agricultores, dice Nguyen. Por ejemplo, el programa Fresh Access Bucks de Feeding Florida en Florida permite que las personas lo hagan en mercados de agricultores, tiendas de comestibles comunitarias y CSA (programas agrícolas apoyados por la comunidad).

Sin embargo, existen algunas barreras para esto, incluida la fácil accesibilidad a estos mercados y programas. "El programa de doble dólar es actualmente un programa financiado por el estado, pero necesita algo de apoyo de fondos federales para ser accesible en todos los mercados de agricultores, especialmente en los de las comunidades negras densamente pobladas que tienen ingresos más bajos y necesitan más recursos", dice el Dr. Ratliff.

4. Incrementar el crédito tributario por hijos.

Entre los 50 millones de personas que padecen hambre en todo el país, 17 millones son niños. Otra forma de ayudar a reducir el hambre de ellos es aumentando el crédito fiscal por hijos, dice Nguyen. Esta podría ser una forma directa de reducir la pobreza infantil y el hambre infantil, nuevamente poniendo más dinero en los bolsillos de las personas que pueden gastar en necesidades como alimentos.

Ya estamos avanzando con esto: como parte del Plan de Rescate Estadounidense, la administración Biden aumentó el crédito tributario por hijos de $ 2,000 a $ 3,600 para niños menores de 6 años (y a $ 3,000 para niños de 6 a 17 años). El nuevo crédito fiscal es totalmente reembolsable, lo que significa que si no debe impuestos, obtendrá el crédito completo como reembolso de impuestos.

En este momento, se supone que esta expansión del crédito tributario por hijos solo durará el año fiscal 2021, pero algunos legisladores pretenden hacerlo permanente. En cualquier caso, se estima que esta expansión, junto con otras medidas del Plan de Rescate Estadounidense, reducirá la pobreza infantil a la mitad, lo que puede desempeñar un papel vital en la reducción del hambre y la inseguridad alimentaria de los niños.

5. Alimente a los estudiantes pase lo que pase.

Cuando comenzaron los cierres de COVID-19, a los expertos les preocupaba que los niños que ya vivían con cierto grado de inseguridad alimentaria pudieran quedarse sin comer por completo. Temían que, dado que estaban siendo educados en casa, no recibirían desayuno y almuerzo en la escuela.

P-EBT ha ayudado a aliviar esta preocupación, al igual que la expansión de otros programas, como el Programa de Servicio de Alimentos de Verano del USDA. Pero otros programas, como el Programa Nacional de Almuerzos Escolares y el Programa de Desayunos Escolares, tienen más restricciones y se implementan a discreción del distrito escolar. Esto puede significar que algunos estudiantes en algunos estados tendrán acceso a desayuno y almuerzo sin importar el nivel de ingresos de sus padres, mientras que otros tendrán que continuar llenando el papeleo para calificar para el almuerzo gratis oa precio reducido. Para aquellos que no califican, pagar el precio completo puede aumentar su deuda de almuerzo escolar, lo que podría evitar que un estudiante se gradúe o avance al siguiente grado, o puede significar que simplemente se quede sin comer.

La flexibilidad que tienen los estados para implementar estos programas significa que en algunos estados funcionan muy bien, mientras que en otros es un desastre. “Creo que, como país, deberíamos acercarnos más a una cierta coherencia nacional”, dice Ichikawa.

De hecho, los expertos dicen que una política federal puede ir un paso más allá al crear un programa de alimentación escolar universal, algo que puede ayudar a combatir el hambre incluso en épocas no pandémicas. Esto puede parecer que todos los estados permiten todas los estudiantes pueden desayunar y almorzar gratis sin importar el nivel de ingresos, así como también proporcionar estas mismas comidas durante el verano.

“Los niños van a la escuela, pueden sentarse en los escritorios, beber de las fuentes de agua, deben poder comer comidas saludables”, dice Reinhardt. "Debería ser un hecho".

6. Apoyar los recursos que faciliten a las personas cultivar sus propios alimentos.

Si bien algunas de estas soluciones para aumentar el acceso a los alimentos pueden llevar más tiempo que otras, en particular, rectificar el legado del racismo, algunas personas pueden cultivar sus propios alimentos para reducir su inseguridad alimentaria.

Ichikawa dice que la agricultura urbana es una forma en que las personas pueden lograr la soberanía alimentaria, siempre que tengan el espacio, el tiempo o el apoyo de zonificación para hacerlo, lo que desafortunadamente no es el caso de todos los que se enfrentan a la inseguridad alimentaria. La agricultura urbana puede incluir criar gallinas en su patio trasero, establecer un jardín comunitario o trabajar en una granja local. Algunas de estas opciones basadas en la comunidad pueden ser particularmente útiles para establecer la soberanía alimentaria para aquellos que viven en áreas urbanas sin acceso a un patio trasero, o que tienen leyes de zonificación que dificultan la agricultura por sí mismos.

A través de la agricultura urbana, “mucha gente en contextos urbanos, semiurbanos e incluso rurales se está alimentando a sí misma”, dice Ichikawa. "Se cultiva mucha comida y cambia de manos, y no se trata de comprar o vender, se trata de hacerlo por uno mismo".

Los programas como el Comité Internacional de Rescate, una organización de refugiados que establece granjas exitosas dirigidas por inmigrantes, pueden ser formas importantes para que las personas se involucren en la agricultura cuando no saben por dónde o cómo empezar.

“No hay escasez de entusiasmo por la agricultura urbana, pero lo que sí necesitamos es apoyo político”, dice Ichikawa. También necesitamos la creación de carreras en este campo, dice el Dr. Ratliff, lo que disminuiría la carga sobre las personas que participan en la agricultura urbana como una forma de alimentarse mientras también tienen uno o más trabajos de tiempo completo.

Además, la agricultura urbana requiere el apoyo de personas con seguridad alimentaria, especialmente aquellas que viven en áreas donde la agricultura urbana está despegando. Ese apoyo puede parecer votar a favor de leyes de zonificación que permitan su desarrollo, o establecer o servir en un consejo de política alimentaria. Comprar sus ofertas, si están disponibles para el público, también puede ayudar.

7. Apoyar los bancos de alimentos y las despensas.

Feeding America tiene una red de 200 bancos de alimentos y 60,000 despensas y sitios de comidas asociados para ayudar a reducir la inseguridad alimentaria en todos los condados del país. Pero todavía no es suficiente. “No vamos a poder utilizar un banco de alimentos para salir de la erradicación del hambre”, dijo Nguyen.

Esto es especialmente cierto ya que Feeding America estima que los bancos de alimentos verán una disminución de los alimentos del USDA del 30% al 40%, cuando la necesidad en los bancos de alimentos haya aumentado alrededor del 60%. ¿La razón de este declive? Los bancos de alimentos dependieron de los alimentos del Programa de Asistencia Alimentaria de Emergencia (TEFAP) para proporcionar más de mil millones de comidas el año pasado, pero con el USDA finalizando el Programa de Compra y Distribución de Alimentos a fines de 2020, se perderán la comida. ese programa proporcionó. “Esas son muchas comidas que faltan y que muchas familias estadounidenses van a necesitar de sus bancos de alimentos”, dice Nguyen.

Feeding America está trabajando activamente para asegurarse de que las familias no se vean perjudicadas por la posibilidad de que entren menos alimentos al luchar contra las interrupciones en la cadena de suministro de alimentos del USDA y para obtener fondos para comprar más alimentos del USDA. También puede ayudar a nivel individual donando alimentos o tiempo a estos bancos de alimentos.

8. Usa tu voz.

Tan poderosas como las políticas son las personas, ya sea que sufran inseguridad alimentaria o no, el uso de su voz para defender a quienes están luchando.

“Espero que uno de los aspectos positivos de esta pandemia sea que haya una mayor conciencia de cómo el hambre es omnipresente en nuestras comunidades, y que las personas busquen oportunidades en las que realmente puedan sumar su voz, donde puedan ser voluntarios o donde puede considerar hacer una donación para asegurarse de que esta crisis no continúe ”, dice Nguyen.

Nguyen sabe que no todos pueden permitirse donar a bancos de alimentos y despensas de alimentos o incluso ser voluntarios, pero cree que todos pueden dar un paso como hacer una llamada al Congreso, enviar un correo electrónico a los representantes de su estado o escribir una nota al liderazgo local sobre la largas filas de personas que intentan obtener ayuda para acceder a alimentos en su comunidad. "Si puedes usar tu voz, puedes cambiar la vida de muchas personas". Para obtener más detalles sobre cómo puede ayudar, consulte estos consejos sobre cómo puede ayudar a las personas que enfrentan el hambre en su comunidad.