Alexi Pappas, olímpico, quiere llevar la salud mental a la vanguardia del deporte

La corredora profesional describe su experiencia en su nuevo libro.

Joshua Blanchard / Fotógrafo autónomo

La corredora profesional Alexi Pappas siempre ha soñado en grande y, a la edad de 30 años, ya ha logrado mucho de lo que ha estado trabajando. Pappas, con doble ciudadanía greco-estadounidense, compitió por Grecia en los Juegos Olímpicos de Río 2016, rompiendo su mejor marca personal y estableciendo un récord nacional de 31:36 en los 10,000 metros. Espera volver a representar a Grecia este verano en Tokio, esta vez en el maratón.

Pero el camino a Tokio 2020 (ahora 2021, gracias a su aplazamiento de COVID-19) no ha sido del todo suave, como Pappas detalla en su nueva memoria, una colección de ensayos llamada Bravey: Persiguiendo sueños, entablando amistad con el dolor y otras grandes ideas.

A raíz de los Juegos de 2016, Pappas comenzó a experimentar síntomas como ansiedad, dificultad para dormir y pensamientos suicidas, lo que la llevó a su diagnóstico de depresión clínica grave. No fue exactamente sorprendente para ella: su madre, Roberta, había sido diagnosticada con trastorno bipolar décadas antes. Murió por suicidio cuando Pappas tenía solo cuatro años.

En los años que siguieron a su muerte, Pappas luchó tanto con el recuerdo de su madre como con la ira y el resentimiento que sentía hacia ella: "No sentí que importara lo suficiente para que mi madre se quedara", se dice a sí misma, aunque ahora se da cuenta de que no es así como el suicidio y la ideación suicida funcionan realmente. Esto la empujó a golpear continuamente el acelerador con fuerza. Pappas eligió una carrera exigente como atleta profesional y la complementó con trabajo en proyectos de cine y televisión. Fue solo cuando ella misma comenzó a sentir síntomas de depresión que comenzó a comprender verdaderamente la experiencia de su madre.

Con esta comprensión llegó otra comprensión: su campo de los deportes profesionales, que fomenta el tratamiento cuidadoso y el cuidado de las lesiones físicas, era demasiado silencioso en el frente de la salud mental. Pero los problemas de salud mental en el deporte no son raros. De hecho, según una declaración de consenso de 2019 del Comité Olímpico Internacional publicada en el Revista británica de medicina deportiva, los trastornos de salud mental en los atletas son en realidad comunes, que ocurren en hasta el 35% de los atletas de élite, según su revisión de investigaciones previas, y pueden ser perjudiciales.

Como una forma de llamar la atención sobre esta discrepancia, Pappas publicó un artículo de opinión en video para Los New York Times en diciembre enfatizando la necesidad de priorizar la salud mental en el deporte y hablando con franqueza sobre su propio diagnóstico y antecedentes familiares.

Después de ver el artículo de opinión, me sentí obligado a acercarme a Pappas; las epifanías que describió resonaron en mí a un nivel muy personal. Al igual que Pappas, también perdí a mi madre a una edad temprana (fue asesinada cuando yo tenía 11 años) y albergaba muchos sentimientos similares de resentimiento por el poco tiempo que pasamos juntos antes de que ella muriera.

Nuestra conversación inicial preparó el escenario para esta entrevista, donde Pappas amplía aún más la evolución de su relación con su madre, su atención de salud mental en el exigente campo de los deportes profesionales y lo que realmente significa ser "valiente".

UNO MISMO: Bravey es una memoria de ensayos sobre momentos y experiencias clave que han definido su vida y su trayectoria profesional. ¿Cómo surgió la idea del libro?

A.P .: Al crecer sin mi mamá, sentí que no tenía ese mentor incorporado que muchas personas tienen en sus madres. Entonces busqué mentores e imité a mujeres y personas que admiraba a mi alrededor. Al escribir este libro, entendí que ahora estoy del otro lado de la mesa y que hay personas que podrían admirarme. Quería mostrarle a la gente que siempre puedes buscar esa tutoría, sin importar la edad que tengas o si sientes que la necesitas o no.

El título proviene de un poema que escribí en las redes sociales. Hay muchas palabras que las mujeres jóvenes, incluida yo misma, deseamos ser, que son muy externas, como "bonita", "rápida", "feroz" y "fuerte". Creo que crear una palabra como "valiente" es más introspectivo y es más una elección que hacemos sobre nuestra relación con nosotros mismos. Sé que cuando era más joven, probablemente me habría beneficiado de tener cosas que podría haber decidido ser, en lugar de simplemente perseguir y esperar ser esas cosas que en realidad no podía controlar.

¿Cómo ha afectado su diagnóstico, así como el suicidio de su madre, su formación, su trayectoria profesional y cómo se ve a sí mismo?

Durante mucho tiempo, sentí que corría en busca de un logro externo porque quería importar, porque no sentía que importara lo suficiente como para que mi madre se “quedara”. Creo que ahora estoy equipado para manejar mi mente como una parte del cuerpo y tengo el vocabulario y las herramientas para manejar la depresión, en caso de que los síntomas vuelvan a aparecer, mucho antes.

Como personas, y especialmente como atletas, estamos familiarizados con el término "prehabitación", que se refiere a las cosas que hace por su cuerpo para prevenir lesiones cuando algo se siente mal. Ahora que tengo algunas herramientas que son equivalentes para mi mente, puedo reconocerlas un poco más rápido y ver que significa que debo hacer una pausa y pedir ayuda o simplemente averiguar qué está pasando.

Esas eran cosas que ignoré cuando pasé por mi propia depresión, porque no reconocí que esas eran cosas en las que podría necesitar ayuda, no cosas que simplemente se resolverían por sí mismas si seguía adelante. Ahora hago una pausa mucho antes que antes.

¿En qué se diferenciaba el tratamiento de un diagnóstico de salud mental de cualquier lesión física con la que haya tenido que lidiar en su carrera?

La principal diferencia fue lo difícil que fue obtener ayuda. Estaba viviendo y entrenando en Mammoth Lakes, California, y tuve que mudarme de regreso a Eugene, Oregon, incluso para tener atención de salud mental en persona, que realmente necesitaba. En el camino de la atención psiquiátrica, solo encontré la telemedicina.

E incluso en Eugene, básicamente tuve que pedir favores para poder asistir a esas citas. Incluso siendo un olímpico con otros recursos aparentemente infinitos, se sentía imposible. Solo puedo imaginar lo difícil que puede ser obtener esta ayuda para el resto de la población.

En el libro escribiste: "Mi mamá se sintió avergonzada de sus luchas y trató de mantener todo oculto. No quería que la gente supiera cómo se sentía, pero ahora todos lo sabrán, y yo les diré porque todos puedo aprender de esto ". ¿Cuáles fueron algunos de los conceptos erróneos más grandes sobre la depresión y el suicidio que ha aprendido ahora?

Una gran idea errónea es que es una elección estar deprimido o sentirse como podría sentirse. Y desde la perspectiva de alguien que está enfermo, otra es que conoces el futuro, y a menudo te sientes como, "Siempre me sentiré así". Así es como me sentí, y fue un error de mi parte porque no podemos conocer el futuro.

Ha dicho que su médico describió su depresión como una "lesión" en su cerebro, ¿por qué activó el interruptor por usted?

Me hizo sentir que podía curarme. Ojalá hubiera sabido tratar a mi cerebro como trataría a mi cuerpo como un atleta porque todos esos paralelos me hablaban de manera tan simple y clara, como "ocúpate de él antes de que se lastime". O en el momento en que sienta algún pequeño síntoma para abordarlo, porque no hay vergüenza en pedir ayuda.

También desearía haber sabido que, al igual que con una lesión en la pierna, por ejemplo, va a llevar tiempo. Esta epifanía me permitió prestar más atención a mis acciones y menos a mis sentimientos, que fue el mayor regalo porque vas a estar triste por bastante tiempo. E incluso si está deprimido, no significa que no mejorará ni mejorará.

¿Qué cambios le gustaría ver con respecto a la accesibilidad a la atención de la salud mental, tanto para los deportistas como para las personas en general?

Si nos enfocamos específicamente en deportes, el escenario ideal sería que cualquier programa que tenga un fisioterapeuta a mano también tenga algún tipo de apoyo para la salud mental. Pero si un programa hipocresía Si tienen ese apoyo a mano, espero que los entrenadores o las personas en posiciones de liderazgo, uno, entiendan que el cerebro es una parte del cuerpo, y dos, tengan un Rolodex de apoyo para la salud mental similar al que podrían tener para la salud física.

Más allá del atletismo, idealmente deberíamos avanzar en la dirección de normalizar y obtener ayuda para la salud mental. Hoy en día, para los niños, los padres, los atletas olímpicos, todos, no es anormal cuidar su cuerpo. Debe ser parte del sistema desde una edad temprana, con apoyo de salud mental disponible para las personas.

Al igual que en tu experiencia en la búsqueda de mentoras, siempre he apreciado las raras conexiones que he hecho con otras "hijas sin madre" en mi vida adulta, por lo que aprecié tanto poder iniciar una conversación al respecto contigo. ¿Qué significa para ti poder formar este tipo de parentesco?

Creo que es realmente poderoso cuando encontramos personas con experiencias similares a las nuestras. Me siento un poco solo en el sentido de que crecer de esta manera, y con esos pensamientos, malentendidos y epifanías sobre mi mamá, siempre me ha hecho sentir diferente, como estoy segura de que lo ha hecho contigo. Por eso, al escribir el libro, traté de entrar en todos los detalles que pude, de pintar esos trazos más específicos de lo que fue para mí crecer.

La gente puede tener una impresión percibida de mí, como yo la tenía antes de conocer a la actriz Maya Rudolph (quien escribió el prólogo del libro y también perdió a su madre a una edad temprana), que crecí de cierta manera, o tuve una cierta camino, cuando la realidad podría haber sido, y creo que será, bastante diferente y sorprendente para la gente. Y espero que cuando aprendan más sobre los detalles, haga que otras personas se sientan como Maya me hizo sentir, que es más capaz y confiado. Es casi como un permiso para continuar ... porque hay un club de personas que también continúan, como compañeros de equipo satélite.

En tus New York Times artículo de opinión del video, dijiste que originalmente creías que tu mamá no te amaba lo suficiente como para "quedarse" en lugar de quitarse la vida, lo que finalmente llegaste a entender que no era el caso. Podría relacionarme con esto en el sentido de que mi madre, que era médica, aparentemente siempre estuvo trabajando en los últimos años de su vida, tratando de establecer una carrera médica como mujer, inmigrante peruana y minoría.

Ahora que he enfrentado desafíos similares como minoría en mi propia carrera, sé que nunca hubiera querido que ella sacrificara sus sueños y metas por nosotros. ¿Cómo han cambiado tus experiencias la forma en que ves a tu mamá?

Ojalá supiera que hay ayuda ahí fuera. Y que si siente algo de culpa, ya no necesita sentir eso porque no estamos enojados con ella.

Mi relación con mi madre definitivamente ha evolucionado de no comprenderla a estar enojado con ella, a comprender ahora cómo se sentía. Es una relación en evolución que tenemos con personas que no entendíamos completamente cuando éramos niños, y la nuestra es una relación muy viva. Siempre estaré triste de que esto le haya pasado a ella, que yo no pueda disfrutarla y ella no pueda disfrutarme. Pero ahora tengo una buena relación con ella y eso me ha llevado algo de tiempo, trabajo y aprendizaje de mí mismo.

Perder a mi madre de una manera tan traumática y tan publicitada me inspiró a dedicarme al periodismo porque me enseñó la importancia de tener compasión y sensibilidad al hablar de temas difíciles, como lo estamos haciendo ahora mismo. En el libro, compartes un incidente en el que te sentiste presionado a hablar sobre el suicidio de tu madre de una manera que te hizo sentir incómodo, diciendo que aunque su verdad está ahí afuera, finalmente puedes decidir cómo y cuándo hablar sobre cómo murió. ¿Cómo navegas por eso?

Guau. Probablemente puedas identificarte con eso más que nadie. Creo que solo tienes un presentimiento cuando sientes que puedes hablar cómodamente sobre ello o no, cuando controlas la narrativa y el contexto.Quiero hacer justicia a la historia de mi madre, tanto para ella como para mí. Creo que esa es parte de la razón por la que quería escribir un libro completo y no solo hacer piezas únicas o una historia fragmentada a través de las redes sociales. Si bien las redes sociales pueden ser útiles, por lo general no cuentan toda la historia, y el hecho de que mi mamá se haya quitado la vida no lo es todo.

Inesperadamente terminaste pasando cinco meses entrenando en Patras, Grecia, que estaba bajo un bloqueo muy estricto al comienzo de la pandemia de COVID-19, antes de regresar finalmente a los EE. UU. Sin carreras para entrenar y los Juegos Olímpicos de Tokio pospuestos hasta 2021, ¿Cómo ha cambiado eso tus planes de correr?

Lo cambió bastante. Acababa de cambiar de entrenador porque tenía más sentido ser entrenado localmente que de forma remota desde los EE. UU., Ya que mi entrenador griego podía tener en cuenta las restricciones de bloqueo en mi entrenamiento. Mis compañeros de equipo griegos eran mi “manada” y solo nos veíamos para estar seguros.

Recientemente también había corrido un RP de 2:34 en el Maratón de Houston en enero de 2020. El plan original era apuntar a un maratón de primavera e intentar correr el estándar olímpico (2:29:30 para mujeres) para calificar para representar a Grecia en Tokio, antes de que aparentemente todo comenzara a cancelarse. Ese sigue siendo el plan y el objetivo ahora que estamos comenzando a ver que algunas carreras regresan en 2021, aunque entiendo que el mundo necesita recuperarse primero.

Desde que regresé a Los Ángeles, donde vivo, también he tratado de trabajar más en mis debilidades físicas, específicamente con respecto a mi postura y la teoría de la fuerza relativa, entendiendo cómo los músculos de mi cuerpo se combinan entre sí. Hacer una pausa después de competir en carreras me ha permitido tener tiempo para dedicarme al entrenamiento de fuerza cada dos días con expertos profesionales, cuando normalmente solo haría el entrenamiento de fuerza que conozco por mi cuenta.

¿Qué es lo que más esperas cuando todo esto termine?

Estoy ansioso por tener más oportunidades de carreras, hacer más películas y conocer a más personas en persona, ya que estaba ansioso por hacer un recorrido real del libro en lugar de uno virtual. También estoy deseando ver de lo que soy capaz físicamente una vez que vuelvan las carreras. Siempre he considerado las carreras como una gran inversión de mi tiempo y aproveché al máximo cualquier oportunidad, pero creo que tendré un sentimiento extra de agradecimiento porque no he podido hacerlo en mucho tiempo.

La conversación anterior se ha editado y condensado para mayor claridad.