¿Qué le dice realmente una prueba de anticuerpos contra el coronavirus?

Queda mucho por aprender.

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Ahora que los EE. UU. Están a unos meses del nuevo brote de coronavirus, escuchamos cada vez más sobre las pruebas de anticuerpos COVID-19. Pero es posible que esa prueba no nos proporcione el tipo de información por la que estamos tan desesperados.

¿Estas pruebas de anticuerpos (también llamadas pruebas serológicas) están realmente aprobadas por la FDA? ¿Quién debería y quién no debería recibir uno? ¿Qué tan precisas son estas pruebas, realmente? ¿Y tener acceso a las pruebas de anticuerpos facilita que las cosas vuelvan a la normalidad? Desafortunadamente, hay muy pocas certezas en lo que respecta a los anticuerpos, la inmunidad y las pruebas en sí.

¿Qué hacen realmente los anticuerpos?

Probablemente esté familiarizado con el concepto básico de anticuerpos (tal vez a través de ese episodio perfecto de El autobús escolar mágico). Pero solo para repasar, estas son proteínas en forma de Y que su cuerpo produce en respuesta a un antígeno, que es un patógeno, alérgeno u otra sustancia que su cuerpo percibe como una amenaza. Luego, los anticuerpos desencadenan una serie de procesos biológicos que involucran a otras partes de su sistema inmunológico que eliminan el antígeno de su cuerpo y, en algunos casos, brindan protección en caso de que alguna vez lo vuelva a encontrar.

Pero, como ocurre con la mayoría de los procesos biológicos, la realidad es más complicada que esa historia básica: no hay sombra para la Sra. Frizzle. Por un lado, tiene diferentes tipos de anticuerpos, como inmunoglobulina G (IgG), inmunoglobulina M (IgM) e inmunoglobulina E (IgE), Kamran Kadkhoda, Ph.D., director médico del campus principal del Laboratorio de inmunopatología en Cleveland Clínica, dice SELF. Estos anticuerpos aparecen en diferentes momentos durante una infección, se encuentran en diferentes partes del cuerpo y pueden realizar funciones muy diferentes.

Por ejemplo, la IgE es el anticuerpo que solemos asociar con respuestas alérgicas en lugar de virus o bacterias, y la IgA se encuentra en el tejido de las mucosas, como el sistema respiratorio y el tracto gastrointestinal. Y mientras que la IgM es el principal anticuerpo responsable de eliminar un patógeno del cuerpo, la IgG es la que generalmente maneja la inmunidad contra futuras infecciones. (Dato curioso: la IgG también puede atravesar la placenta y es responsable de dar inmunidad pasiva a algunos patógenos al feto en desarrollo).

Además, la forma en que esos anticuerpos brindan protección es diferente. "A veces, simplemente neutralizan el patógeno simplemente uniéndose a él para que no se una a nuestras células", dice el Dr. Kadkhoda. O pueden desencadenar otras respuestas del sistema inmunológico que ayudan al cuerpo a eliminar el patógeno. Pero, desafortunadamente, no siempre brindan la inmunidad duradera que esperamos.

El estado de las pruebas de anticuerpos contra el coronavirus en los EE. UU. Es un poco complicado.

Hay muchos laboratorios privados, estatales y universitarios que trabajan en sus propias pruebas de anticuerpos en este momento, que buscan anticuerpos en su sangre. Pero solo algunas de esas pruebas han sido autorizadas por la FDA bajo una autorización de uso de emergencia (EUA), que requiere un proceso de revisión.

Pruebas como estas están "autorizadas" en lugar de "aprobadas" por la FDA, una diferencia importante que se reduce al potencial de daño, explicó SELF anteriormente. Debido a la extrema importancia y urgencia de poner en funcionamiento las pruebas de anticuerpos en el país, la FDA autorizó estas pruebas con el fin de hacerlas llegar al público más rápidamente de lo que lo harían en circunstancias que no fueran de emergencia. Si una prueba está disponible pero no ha pasado por el proceso de autorización, la compañía debe notificarle que la FDA no ha revisado la prueba.

Pero hay defectos considerables a tener en cuenta incluso con las pruebas autorizadas por la FDA. Los expertos ya dejaron en claro sus preocupaciones sobre la precisión de esas pruebas, lo que llevó a la FDA a revisar más tarde su política de autorización. En particular, un gran grupo de investigadores probó recientemente 12 pruebas de anticuerpos y descubrió que varias tenían tasas algo altas de falsos positivos (lo que significa que no tiene anticuerpos, pero los resultados de la prueba dicen que sí). Una prueba dio resultados falsos positivos en el 15% de los casos y otras dos dieron falsos positivos en el 10% de los casos, una tasa que uno de los autores del estudio le dijo a CNN que era "realmente terrible".

Esas tasas hacen que sea difícil saber si lo que estamos viendo a gran escala e individualmente es realmente cierto. Por lo tanto, si decide hacerse una prueba de anticuerpos, es importante tener una conversación exhaustiva con un proveedor de atención médica sobre lo que los resultados de su prueba pueden significar o no, y no necesariamente cambiar su comportamiento en función de los resultados de su prueba.

¿Qué pueden y no pueden decirle las pruebas de anticuerpos COVID-19?

Probablemente puedan decirle si ha tenido o no el nuevo coronavirus.

En su mayor parte, una prueba de anticuerpos puede decirle con una certeza mayormente razonable si ha tenido el virus o no. Específicamente, la prueba buscará la presencia de IgG, que aparece más tarde o después de la infección, a diferencia de IgM, que aparece antes en la infección. Si bien la presencia de IgM puede indicarle si alguien tiene actualmente una infección, es más probable que la presencia de IgG le diga que ha tenido la infección en el pasado.

"Si la prueba es negativa, probablemente sea útil", le dice a SELF Judith Currier, MD, jefa de la División de Enfermedades Infecciosas de UCLA, porque reforzará su necesidad de continuar usando medidas de protección para mantenerse seguro, especialmente si ' Eres alguien que asume que ya lo ha tenido. Pero es crucial recordar la posibilidad de un falso positivo o negativo, y que, sea cual sea su resultado, debe ceñirse a las pautas de distanciamiento social, lavado de manos y uso de máscaras.

No necesariamente le dirán si ha superado su infección.

En el caso de COVID-19, la investigación hasta ahora no ha precisado por completo el momento exacto de las respuestas de anticuerpos detectables. Sin embargo, en general, el Dr. Kadkhoda dice que la IgM es detectable dentro de una semana o dos después de la aparición de los síntomas, momento en el cual alguien generalmente sabe si tiene o no síntomas más graves. Y la IgG es detectable entre 14 y 21 días después de la aparición de los síntomas, momento en el que es posible que alguien todavía tenga síntomas. Eso significa que "la mera presencia de IgG no significa necesariamente que no sean infecciosos o no estén enfermos", dice el Dr. Kadkhoda. Pero si, por ejemplo, da positivo en la prueba de anticuerpos IgG un mes o más después de la infección y ya no tiene síntomas, eso sugiere que probablemente tuvo COVID-19 en el pasado.

No pueden decirle si es inmune a volver a contraerla.

Para ser claros, algunos expertos creen que tener COVID-19 le proporciona anticuerpos que proporcionan algunos nivel de protección contra el contagio de nuevo. Pero aún no hay investigaciones que demuestren que tenerlo una vez brinda protección contra siempre conseguirlo de nuevo, Judith Currier, M.D., jefa de la División de Enfermedades Infecciosas de UCLA, le dice a SELF. "Todavía no sabemos si tener anticuerpos contra el SARS-CoV-2 lo protege", dice, y los CDC están de acuerdo.

Además, incluso si tener los anticuerpos indica que tiene inmunidad, no sabemos cuánto dura esa protección. Al observar los datos que tenemos sobre coronavirus anteriores, incluido el brote de SARS en 2002-2003 y los coronavirus menores que se propagan todos los años, el Dr. Kadkhoda dice que cualquier protección que obtengamos puede no durar mucho. Algunos estudios sugieren que podría durar solo uno o dos años.

Si bien esto aún sería una protección útil para tener e información importante para conocer, especialmente en medio de una pandemia, la posibilidad de obtener falsos positivos y el hecho de que esta suposición aún no se haya confirmado en este brote específico hace que los expertos (y los OMS) desconfía de confiar en las pruebas de anticuerpos como insignia de inmunidad, incluso a corto plazo.

"La idea de que [tener los anticuerpos es] un boleto o un pasaporte o que tienes un escudo, eso es lo que me pone nervioso", dice el Dr. Currier, porque eso significa que es menos probable que esas personas sigan las precauciones para reducir su riesgo. para la infección. Como siempre, el mejor lugar para obtener recomendaciones específicas para su caso único es su propio médico.

No pueden decirle nada sobre su nivel personal de riesgo de reinfección.

Aunque algunos expertos dicen que es probable que tenga una protección limitada si se ha recuperado del virus, eso no significa que deba caminar como si estuviera totalmente a salvo.

Eso se debe en parte a que el potencial real de inmunidad aún no es concluyente. Pero también se debe a que existe la posibilidad de que diferentes personas desarrollen diferentes niveles de protección en función de una serie de factores diferentes que aún no se han descubierto. Por ejemplo, los resultados de una preimpresión reciente que analiza los datos de 175 pacientes recuperados en China mostraron que las personas mayores tenían concentraciones significativamente más altas de anticuerpos IgG en su plasma. Por el contrario, algunas personas en el estudio tenían tan pocos anticuerpos que la prueba utilizada en el estudio no pudo detectarlos. En general, alrededor del 30% de las personas en el estudio desarrollaron niveles muy bajos de anticuerpos. Queda por ver qué significa todo esto para nuestra inmunidad.

No pueden decirte si sigues siendo contagioso o no.

Además de las suposiciones sobre la inmunidad, también existe la suposición incorporada de que tener anticuerpos IgG significa que ya no se está eliminando el virus y, por lo tanto, que ya no es contagioso. Aunque eso puede ser cierto para algunas enfermedades, el Dr. Kadkhoda dice que el momento de esta respuesta de IgG, cuando los pacientes aún pueden tener síntomas, sugiere que no siempre es el caso del nuevo coronavirus. En cambio, dice, deberíamos seguir usando el procedimiento recomendado por los CDC que involucra hisopos nasofaríngeos que buscan ARN viral para determinar si alguien sigue siendo contagioso después de una infección.

Pueden darnos una mejor idea de cuán extendido fue y está el brote.

Una cosa para la que las pruebas de anticuerpos son realmente útiles es que, con suficiente precisión, pueden darnos una mejor idea de qué tan lejos se ha propagado el brote.

Sabemos que el virus tiene un período de incubación prolongado, lo que significa que pueden pasar hasta 14 días antes de que alguien que tiene la infección presente los síntomas. Pero incluso si alguien no se siente enfermo o incluso si nunca presenta síntomas, aún puede tener el virus y contagiarlo a otras personas. Sin embargo, es posible que alguien que no presentara síntomas o que solo presentara síntomas leves nunca se hiciera una prueba de COVID-19 ni se diera cuenta de que tenía la infección y, por lo tanto, nuestras estimaciones de la prevalencia del virus las habrían pasado por alto.

Entonces, usando pruebas de anticuerpos, podemos ver quién ha estado realmente expuesto al virus, independientemente de la gravedad de su enfermedad o si alguna vez se sometieron a una prueba de COVID-19 durante la infección.

No pueden decirnos si es hora de reabrir una ciudad.

Al principio, los políticos dieron mucha importancia al acceso temprano a las pruebas de anticuerpos. Pero definitivamente no son la clave única para "reabrir" la sociedad y enviar a la gente de manera segura al trabajo, dice el Dr. Kadkhoda. Ahora la estrategia ha evolucionado.

En la ciudad de Nueva York, por ejemplo, obtener suficientes pruebas de anticuerpos para la población fue solo el primer paso para determinar la extensión del brote. Y ahora que la ciudad está buscando reabrir gradualmente, el gobernador Andrew Cuomo estableció criterios que cada condado debe cumplir, incluidas cosas como poner en funcionamiento el rastreo de contactos, asegurarse de que los hospitales tengan suficiente capacidad de desbordamiento, ver constantemente una baja tasa de nuevas infecciones y asegurarse de que los trabajadores de la salud tengan un suministro suficiente de EPP a mano.

La única forma de saber con certeza si tener COVID-19 una vez le brinda protección es mediante una investigación a largo plazo, incluidos los ensayos de vacunas.

En última instancia, la única forma de saber realmente si tener anticuerpos contra el nuevo coronavirus en su sistema ofrece inmunidad es mirar estudios a largo plazo. Eso incluye estudios epidemiológicos de pacientes del mundo real que se han recuperado para ver si, meses después, pueden reinfectarse o no. Para estudios como estos, los datos de otros países que lidiaron con la pandemia antes de los EE. UU. Serán extremadamente útiles. Y, dice el Dr. Kadkhoda, eso también incluye ensayos de vacunas a largo plazo, que están actualmente en curso, explicó SELF anteriormente.

Juntos, estos estudios nos dirían si la reinfección es posible o no, así como si necesitamos o no un nivel particular de anticuerpos en nuestro sistema para protegernos de manera efectiva.

De cualquier manera, no debemos asumir que haber tenido el virus una vez significa que no puede volver a contraerlo, dijeron ambos expertos a SELF. Y definitivamente no deberíamos utilizar esta suposición como base para los "pasaportes de inmunidad", que la OMS también desaconseja.

Entonces, ¿debería salir corriendo para hacerse una prueba de anticuerpos?

En última instancia, si sabe o cree que ha tenido COVID-19, puede ser útil hacerse una prueba de anticuerpos, especialmente si desea donar plasma que contiene los anticuerpos y no obtuvo una prueba positiva de COVID-19 para verificar su infección.

Pero para la mayoría del público en general, no debería haber prisa por hacerse una prueba de anticuerpos, dice el Dr. Currier, porque cualquier resultado que obtenga no necesariamente nos dice lo que realmente queremos saber, especialmente con respecto a cualquier potencial inmunidad. Para obtener esas respuestas, tendremos que seguir esperando.

"Si algo hemos aprendido durante esta pandemia, es que tenemos que tener claro lo que no sabemos", dice el Dr. Currier. "Tenemos que reconocer lo que no sabemos porque estamos aprendiendo cosas nuevas todos los días".