No, el coronavirus no es solo una mala gripe

El nuevo coronavirus no tiene precedentes.

Getty / B. Boissonnet; Diseñado por Morgan Johnson

Si hay una falsedad que exaspera a muchos expertos que están estudiando y tratando el nuevo coronavirus en este momento, es que "el nuevo coronavirus es solo una mala gripe". Sí, existen algunas similitudes entre la nueva enfermedad por coronavirus (también conocida como COVID-19) y la gripe, a saber, que ambas son enfermedades causadas por virus respiratorios infecciosos y tienen algunos síntomas superpuestos. Pero también hay una serie de diferencias significativas que significan que no es médicamente exacto equiparar el nuevo coronavirus y la gripe. Esta no es una situación de "buscar y reemplazar". Tratarlo como si se subestima mucho de lo que hace que el nuevo coronavirus sea desconcertante y, a partir de ahora, mucho más peligroso que la gripe. Así es como se comparan el nuevo coronavirus y la gripe.

Los grupos de mayor riesgo de COVID-19 no son los mismos que se ven con la gripe.

Para empezar, existe una gran diferencia en cuanto a quiénes corren mayor riesgo de contraer la gripe y las complicaciones del nuevo coronavirus.

Las complicaciones graves de la influenza, que pueden incluir neumonía, inflamación del corazón y falla de órganos multisistémicos, generalmente afectan a los niños menores de cinco años y a las personas mayores de 64 años, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). Las personas que tienen afecciones médicas crónicas como asma, enfermedades cardíacas y diabetes son otro grupo de alto riesgo de complicaciones de la gripe, al igual que las personas inmunodeprimidas debido a afecciones de salud como el VIH / SIDA o tratamientos médicos como la quimioterapia. También lo están las personas embarazadas (y la fiebre de la gripe también puede provocar defectos de nacimiento).

Con el nuevo coronavirus, todavía vemos que las personas mayores (60 años o más, específicamente) tienen un mayor riesgo de enfermedad grave, según la Organización Mundial de la Salud (OMS), al igual que las personas con ciertas condiciones de salud. Estos incluyen enfermedades cardíacas, asma y otras enfermedades pulmonares, diabetes y otros trastornos endocrinos, enfermedades crónicas de los riñones y el hígado, y más. Al igual que con la gripe, las personas inmunodeprimidas y contraer el nuevo coronavirus tienen un mayor riesgo de desarrollar un caso grave. No estamos seguros de si el embarazo aumenta definitivamente las probabilidades de contraer el nuevo coronavirus o de experimentar complicaciones relacionadas, o cuánto aumenta, pero los CDC señalan que las personas embarazadas tienen un mayor riesgo de casos graves de enfermedades en la misma familia que COVID-19 (y de casos graves de infecciones respiratorias en general).

Pero, extrañamente (y muy diferente a la gripe), no hemos visto muchas nuevas infecciones graves por coronavirus y muertes en niños y bebés. En China, el país con más casos nuevos de coronavirus, un informe de la OMS de febrero calculó que solo el 2,4% de los casos de COVID-19 ocurrieron en niños menores de 19 años, y el 0,2% de esos casos fueron críticos.

Aún no sabemos el papel exacto que juegan los niños en la propagación del virus SARS-CoV-2 que causa la nueva enfermedad por coronavirus, mientras que sabemos que los niños son clave en la propagación de la influenza. Es posible que la mayoría de los niños contraigan casos lo suficientemente leves del nuevo coronavirus como para que no se hagan las pruebas ni se les diagnostique, pero aún así pueden transmitir la enfermedad. Este es uno de los muchos nuevos misterios del coronavirus que los investigadores están trabajando arduamente para descubrir.

El COVID-19 parece ser contagioso durante más tiempo que la gripe y todavía no estamos seguros de que se propague de forma asintomática.

Otra gran diferencia entre el nuevo coronavirus y la gripe: el papel exacto de la propagación asintomática (transmitir el virus cuando no tiene síntomas). Puede propagar la gripe durante su período de incubación, que es la ventana de tiempo entre la exposición al virus y el momento en que comienza a sentirse enfermo. Es por eso que las personas pueden transmitir la gripe a otras personas antes de darse cuenta de que están enfermas, que es una de las razones por las que es una enfermedad tan difícil de contener.

Existe una creciente evidencia de que este tipo de propagación asintomática también está ocurriendo con el nuevo coronavirus. Se han publicado varios informes de casos que respaldan esta idea, que además está validada por modelos epidemiológicos de la propagación del virus.

Sin embargo, lo preocupante es que el nuevo coronavirus parece tener una más extenso período de incubación que la gripe. Las estimaciones varían, pero según las investigaciones emergentes (algunas de las cuales aún no han sido revisadas por pares), pueden pasar entre cinco y nueve días después de la exposición al SARS-CoV-2 para que aparezcan los nuevos síntomas del coronavirus. (Los síntomas incluyen fiebre, tos y dificultad para respirar). El período de incubación de la influenza es de dos días en promedio, aunque puede durar de uno a cuatro días.

El largo período de incubación combinado con la incertidumbre sobre la propagación asintomática significa que, de alguna manera, estamos volando a ciegas cuando se trata de la mejor manera de controlar la transmisión del nuevo coronavirus.

COVID-19 tiene una tasa de mortalidad más alta que la gripe y nuestros sistemas de salud no están preparados para ello.

Quizás la diferencia más significativa entre las dos enfermedades es que el nuevo coronavirus tiene actualmente una tasa de mortalidad más alta que la gripe. El 6 de marzo, la OMS estimó que, con base en el número de casos reportados, la tasa de mortalidad por nuevo coronavirus era del 3% al 4%. (La tasa sería menor si pudiéramos tener en cuenta el número de general casos, reportados y no reportados, pero muchos casos no se diagnostican en este momento, ya sea por falta de pruebas o porque los casos son muy leves. Esta tasa también varía según el acceso a una atención médica de calidad). La tasa de letalidad por la gripe es generalmente alrededor o por debajo del 0,1%.

Gran parte de esto se debe al hecho de que la pandemia de COVID-19 ha tomado al mundo desprevenido en gran medida, mientras que sabemos que la temporada de gripe llega todos los años. Tenemos muchos médicos y otros trabajadores de la salud que tienen una amplia experiencia en el tratamiento de la influenza y saben prepararse para un aumento en los casos que comienzan cada otoño. No podemos decir lo mismo de COVID-19, y por eso, su capacidad para abrumar los sistemas de atención médica es clara. Hemos visto esto en Italia, que ha experimentado 2158 muertes por el nuevo coronavirus hasta la fecha, y donde hay escasez de camas de hospital y equipos críticos.

Tenemos vacunas contra la gripe que, incluso cuando son imperfectas, reducen el número de casos, infecciones graves y muertes. También tenemos el conocimiento y la capacidad para fabricar nuevas vacunas rápidamente. Durante la pandemia de influenza H1N1 2009, una pandemia relativamente leve en comparación con otras en la historia (incluida la que estamos experimentando en este momento), la vacuna de otoño se retrasó, pero el suministro ya había aumentado a finales de año.

Ningún profesional médico había oído hablar del nuevo coronavirus antes de diciembre de 2019. No tenemos vacunas aprobadas, no tenemos antecedentes de fabricarlas y no sabemos qué tipo de vacuna podría funcionar mejor. Aunque algunos ensayos clínicos ya están avanzando tanto para vacunas como para candidatos a tratamiento, supongo que estamos al menos a un año de una vacuna (probablemente más), y aún no podemos saber si las posibles opciones de tratamiento realmente serán eficaz.

Esto es nuevo para todos nosotros. Pero no estamos indefensos.

Sé que esta es mucha información aterradora, pero no hay forma de eludir el hecho de que vivimos en un territorio inexplorado. Es fundamental que cada uno de nosotros haga su parte para aplanar la curva. Ahora es el momento de tratar de frenar la propagación del nuevo coronavirus para no abrumar el sistema de atención médica con una afluencia masiva de casos al mismo tiempo.

Lávese bien las manos y con frecuencia. En la medida de lo posible, evite tocarse la cara con las manos sin lavar. Practica un distanciamiento social riguroso. Lea más sobre los pasos que puede tomar y por qué todo esto es tan importante aquí.

Hay un adagio entre los investigadores de la influenza: "Si ha visto una pandemia de influenza, ha visto una pandemia de influenza". Es una advertencia recordar que incluso con un familiar patógeno, no todos los aspectos de una pandemia serán iguales. Esta es nuestra primera pandemia de coronavirus. No permitamos que comparaciones inexactas con la gripe nos induzcan a la complacencia.

La situación con el coronavirus está evolucionando rápidamente. Los consejos y la información de esta historia son precisos en el momento de la publicación, pero es posible que algunos puntos de datos y recomendaciones hayan cambiado desde la publicación. Alentamos a los lectores a mantenerse actualizados sobre noticias y recomendaciones para su comunidad consultando con su departamento de salud pública local.