A medida que el coronavirus se enfurece, tenemos que hablar sobre el sesgo médico contra las grasas

¿Qué está en juego para las personas gordas en esta pandemia?

Panfilia / Adobe Stock

A medida que aumentan los casos de COVID-19 una vez más, como muchos otros, me encuentro preocupado por lo que me sucederá a mí oa las personas que amo si contraemos el coronavirus. Y como persona gorda, también me pregunto acerca de la calidad de la atención que brindarán a las personas gordas los proveedores que están trabajando con valentía al máximo, pero que pueden no haber enfrentado los prejuicios que a muchos se les ha enseñado en torno al tratamiento de pacientes gordos . Y como innumerables pacientes gordos antes que yo, esta pregunta no es académica. Ha aparecido una y otra vez en mi propia búsqueda de atención médica. Ya sea que esté buscando un chequeo de rutina o un tratamiento para síntomas agudos, una cosa me ha quedado clara una y otra vez: el tamaño de mi cuerpo influirá en gran medida en la calidad de la atención médica que reciba.

Hace años, estaba visitando a mi familia en California cuando se me cortó la audición. Fue desorientador y alarmante, perder uno de mis sentidos tan abruptamente. El mundo sonaba amortiguado, como si estuviera escondido detrás de una puerta cerrada, distante e inalcanzable. Un dolor agudo en algún lugar entre mi oído y mi cráneo sirvió como un recordatorio penetrante de la pérdida de mi audición. Alarmada y comprensiva, mi madre me llevó al centro de urgencias más cercano que acepta mi seguro.

La enfermera que me recibió fue amable y cálida. Hablamos libremente mientras tomaba mis signos vitales, aunque nuestra conversación se complicó por mi deficiente audición. Me tomó la presión arterial y luego miró el brazalete con el ceño fruncido. Volvió a tomarme la presión arterial y luego hizo la misma cara. Se disculpó para conseguir otro brazalete, más grande, esta vez.

Sentí mi corazón latir en mi garganta. ¿Y si pasa algo?

"¿Qué pasa?" Pregunté, tratando de moderar el temblor asustado de mi voz.

"Simplemente no estoy obteniendo una buena lectura", dijo, ajustando el brazalete una vez más.

"¿Está todo bien?" Pregunté, más asustado que antes.

"Está volviendo genial", dijo, las buenas noticias desmentidas por su tono confuso. "Pero eso no puede ser correcto. Los pacientes obesos no tienen una buena presión arterial ".

Había aprendido que estar gorda significaba estar enferma e invariablemente, que la enfermedad conducía a la muerte. Con solo mirarme, se convenció de que yo debía estar mal de salud. Y su certeza fue tan grande que anuló los datos que tenía delante. Mi enfermedad era inevitable, por lo que la buena salud era insondable.

Le confié mi salud y ella no pudo verlo.

Entre los pacientes gordos, mi experiencia no es única, y está lejos de ser la peor de su tipo. En 2018, Rebecca Hiles apareció en los titulares con su historia de lo que describe como negligencia médica. Cuando era adolescente, Hiles había desarrollado una neumonía ambulante que se quedó con ella durante años. Cuando comenzó a toser sangre, los médicos le recetaron un inhalador y, en las visitas posteriores, los médicos insistieron en que debería "simplemente bajar de peso", dijo Hiles. Más tarde, la tos de Hiles provocó pérdidas de vejiga y vómitos. Se necesitaron seis años para encontrar un médico que la derivara a un neumólogo. Poco después, una tomografía computarizada reveló un tumor maligno, lo que llevó a una cirugía casi inmediata. Hiles perdió su pulmón izquierdo, "la mitad inferior del cual era un trozo de tejido muerto negro y podrido". Pronto se enteró de que un diagnóstico anterior en una de sus innumerables citas con el médico y visitas a la sala de emergencias podría haberle salvado el pulmón y que un diagnóstico posterior podría haberle costado la vida. Parece que durante años, los médicos de Rebecca Hiles solo pudieron ver el riesgo que proyectaban sobre ella en virtud de su cuerpo, atribuyendo sus síntomas a su tamaño más que a su cáncer. Solo años después encontró un proveedor que la veía como alguien cuyas necesidades de salud podrían ser tan complejas o graves como las de una persona delgada.

Como el resto de nosotros, los médicos, enfermeras y proveedores de atención médica de todo tipo han internalizado estereotipos y juicios profundamente defectuosos y dañinos sobre las personas gordas. Pero a diferencia del resto de nosotros, los proveedores de atención médica están en posiciones de inmenso poder. Contamos con ellos para definir qué significan los síntomas en nuestro cuerpo. Contamos con ellos para que nos digan cómo prolongar nuestras vidas y evitar una muerte prematura. Y contamos con ellos para interpretar nuestro cuerpo con claridad para nosotros, confiándoles implícitamente nuestra propia vida. Pero para las personas gordas, como muestran historias como la de Rebecca Hiles, la interpretación de los proveedores de atención médica se ve empañada por su juicio con una regularidad asombrosa. Y a pesar de la amplia capacitación de los proveedores de atención médica sobre la mecánica de nuestros cuerpos, la capacitación se basa en las realidades de los cuerpos delgados y rara vez les enseña a los proveedores a enfrentar sus propios prejuicios. En algunos casos, incluso puede aumentar su sesgo.

Durante las últimas dos décadas, un creciente cuerpo de investigación ha indicado una tendencia aterradora de anti-gordura entre los proveedores de atención médica. En 2001 el Revista internacional de obesidad publicó un estudio que encontró que esos juicios anti-grasa causaron diferencias materiales en los resultados de la atención recibida por los pacientes más gordos. En las visitas al consultorio con pacientes gordos, el estudio encontró que muchos de los 122 médicos encuestados escribieron notas "sugiriendo la creencia de que quienes tienen sobrepeso también deben ser infelices e inestables". Los pacientes gordos también recibieron visitas al consultorio que fueron un 30% más cortas. Cuanto más gordo era el paciente, más probable era que el médico describiera la visita al consultorio como "una pérdida de tiempo" y a los pacientes como "más molestos". Si un médico veía a más pacientes gordos, dijeron, "les gustaría menos su trabajo".

Un estudio de 2003 publicado en Investigación de la obesidad confirmó que "los médicos de atención primaria ven la obesidad como un problema de comportamiento en gran medida y comparten los estereotipos negativos de nuestra sociedad en general sobre los atributos personales de las personas obesas". De los 620 médicos que participaron en el estudio, más de la mitad describieron a los pacientes gordos como "incómodos, poco atractivos, feos y no cumplidores". Más de un tercio llamó a los pacientes gordos "de voluntad débil, descuidados o perezosos". Entre los profesionales de la salud que se especializan en el estudio y el tratamiento de la obesidad, los resultados de la investigación son igualmente sombríos. En un 2012 Obesidad En el estudio, los investigadores utilizaron la prueba de actitudes implícitas de la Universidad de Harvard para medir el sesgo de peso en 389 investigadores, estudiantes y médicos. Los participantes creían abrumadoramente que las personas gordas eran "perezosas, estúpidas y sin valor". Como señalan los autores del estudio, “El estigma de la obesidad es tan fuerte que incluso los más conocedores de la enfermedad infieren que las personas obesas tienen características de comportamiento culpables que contribuyen a su problema (es decir, ser perezosos). Además, estos sesgos se extienden a las características centrales de la inteligencia y el valor personal ". Incluso los expertos a los que se espera que las personas gordas confíen nuestra salud y nuestras propias vidas exhiben no solo un sesgo implícito sino un juicio personal explícito de los pacientes que estudian y tratan.

Y esas actitudes no son solo internas, tienen un impacto significativo en la atención que reciben los pacientes gordos. Otro estudio, publicado en la revista Obesidad, encontró que los médicos de atención primaria "demostraron una relación menos emocional con los pacientes con sobrepeso y obesidad". En 2009, el Revista de enfermería clínica publicó un estudio que encontró que las actitudes anti-grasas se extendían también a las enfermeras, y que las enfermeras profesionales eran más propensas a albergar prejuicios anti-grasas que los estudiantes de enfermería. “La mayoría de los participantes percibieron que a las personas obesas les gustaba la comida, comían en exceso y eran informes, lentos y poco atractivos. Además, más de la mitad de los participantes creían que los adultos obesos deberían ponerse a dieta mientras estaban en el hospital ". Otro estudio de más de 300 autopsias mostró que “los pacientes obesos tenían 1,65 veces más probabilidades que otros de tener afecciones médicas importantes no diagnosticadas […] lo que indica un diagnóstico erróneo o un acceso inadecuado a la atención médica”. Incluso los proveedores que se especializan en trastornos alimentarios pueden exhibir importantes actitudes anti-grasas.

Los estudiantes de medicina también exhiben tasas sorprendentes de sesgo anti-grasa, según un estudio de 2013 en la revista. Obesidad. El setenta y cuatro por ciento de los 4.732 estudiantes de medicina encuestados para el estudio exhibieron alguna forma de actitudes anti-grasas, que incluían aversión, culpa y miedo. El dieciséis por ciento estuvo de acuerdo leve, moderada o fuertemente con la afirmación "Realmente no me gustan mucho las personas gordas", el 13,5% informó que, en algún nivel, "tienen dificultades para tomar en serio a las personas gordas" y el 36,6%, más de uno, un tercio de los estudiantes de medicina, tenía la creencia de que "las personas gordas tienden a ser gordas por su propia culpa". La investigación muestra que el sesgo anti-grasa puede ser contagioso, contagiando a los médicos a los estudiantes de medicina que instruyen. En uno de sus estudios, el investigador de Mayo Clinic Sean Phelan, Ph.D., preguntó a 1.795 estudiantes si habían presenciado a profesores de la facultad de medicina haciendo bromas, haciendo declaraciones despectivas o tomando medidas discriminatorias contra pacientes gordos. En promedio, el sesgo explícito de los estudiantes aumentado durante el curso de la escuela de medicina, a menudo influenciado por las actitudes y acciones abiertamente anti-grasas de la facultad. “Descubrimos que haber experimentado estas cosas era un predictor de que el sesgo de peso empeorara en el curso de la escuela de medicina. Habla de un plan de estudios oculto ”, dijo Phelan.

La evidencia que tenemos sobre los impactos del estigma del peso es, en el mejor de los casos, preocupante. Un estudio mostró que cuando los participantes experimentaron antigordura, "su alimentación aumenta, su autorregulación disminuye y sus niveles de cortisol (una hormona obesogénica) son más altos en relación con los controles, particularmente entre aquellos que tienen o perciben que tienen sobrepeso". Otro descubrió que experimentar la gordura conducía a evitar el ejercicio. Lo más condenatorio de todo es que un estudio que involucró a 13.692 adultos mayores encontró que "las personas que informaron haber experimentado discriminación por peso tenían un 60% más de riesgo de morir, independientemente del IMC". El sesgo anti-grasa, no la gordura en sí, puede ser el mayor riesgo para la salud de las personas gordas.

Pero cuando se trata de cambiar el rumbo del sesgo médico contra los pacientes gordos, las investigaciones muestran que hay esperanza en una serie de tácticas, algunas de las cuales son sorprendentemente simples. En un pequeño estudio de 2011, los investigadores encontraron que solo una conferencia sobre el estigma del peso y el control del peso redujo significativamente el sesgo anti-grasa de los estudiantes de psicología. (En particular, después de la conferencia, los estudiantes también eran menos propensos a describir a las personas gordas como poco atractivas). Un estudio similar en 2013 encontró una intervención de sesgo efectiva con un video de solo 17 minutos de duración. Un estudio de 2012 encontró que los profesionales de la salud que vieron cortometrajes diseñados para reducir el sesgo anti-grasa efectivamente frenaron su sesgo explícito, aunque sus actitudes implícitas permanecieron intactas.

Afortunadamente, la investigación muestra que incluso los pequeños esfuerzos pueden comenzar a hacer un cambio. Un metanálisis de las intervenciones de sesgo de peso encontró que, si bien ninguna erradicó por completo el sesgo contra la grasa, muchas llevaron a un cambio de actitud "pequeño a moderado". Pero dado el implacable estigma que enfrentan muchos pacientes gordos a manos de sus proveedores de atención médica, incluso un pequeño cambio podría tener un gran impacto. Todo lo que tenemos que hacer es intentar. Y en medio de una pandemia, una que se utiliza con frecuencia para convertir en chivos expiatorios y estigmatizar a las personas gordas.difícil puede ser una cuestión de vida o muerte.

Adaptado de De qué no hablamos cuando hablamos de grasa por Aubrey Gordon (Beacon Press, 2020). Reproducido con permiso de Beacon Press.