¿Es posible la reinfección por coronavirus?

Es una de las principales preguntas en la mente de los expertos.

Getty / Carol Yepes

Hemos aprendido muchísimo sobre la nueva enfermedad por coronavirus (COVID-19), pero aún persisten muchas incertidumbres. Una pregunta clave sin respuesta: si se recupera del nuevo coronavirus, ¿es posible una reinfección? ¿O contraerlo una vez lo hace inmune a contraer la enfermedad nuevamente? Estas preguntas surgen después de que informes de noticias recientes de Corea del Sur sugirieran que las personas que parecen haberse recuperado de esta infección ahora vuelven a dar positivo por el virus. ¿Significa esto que hay pocas esperanzas de superar esto que ha cambiado completamente nuestras vidas? Dado que la inmunidad individual es una parte fundamental de la creación de una inmunidad colectiva que podría proteger a sociedades enteras de enfermarse nuevamente si una comunidad estuviera expuesta a alguien con la enfermedad, es una pregunta urgente.

Para averiguar qué podría estar sucediendo aquí, me comuniqué con los virólogos Angela Rasmussen, Ph.D., en la Universidad de Columbia, y Vineet Menachery, Ph.D., en la Rama Médica de la Universidad de Texas. Ambos virólogos tienen experiencia trabajando con coronavirus (que son una familia de virus que pueden causar enfermedades como el resfriado común, no solo esta enfermedad que genera noticias).

Ninguno de los expertos cree que la situación aquí es tan simple como que las personas que se han recuperado de la enfermedad contraigan la infección por segunda vez, es decir, personas enfermas que se recuperan de sus síntomas, eliminan el virus de sus cuerpos, se exponen a otra persona enferma y enfermarse de nuevo. “No hay evidencia de que alguna vez haya ocurrido una reinfección en una persona”, dice Rasmussen. En cambio, existen otras alternativas que podrían explicar lo que estamos viendo.

Puede implicar un falso positivo o negativo.

Las pruebas que se utilizan para determinar la presencia viral son muy sensibles, pero también son susceptibles de variación por varias razones, que pueden dar lugar a falsos positivos y negativos en algunos casos.

El principal tipo de pruebas de COVID-19 que los expertos han estado utilizando en los EE. UU. Analiza hisopos o muestras de muestras para el ácido ribonucleico (ARN) que utiliza el virus SARS-CoV-2 para replicarse y causar la nueva enfermedad por coronavirus. No buscan necesariamente el virus vivo en sí. Existe una variedad de pruebas de ARN para COVID-19, y aún no hay cifras sólidas sobre la frecuencia con la que ocurren falsos positivos y negativos con estas pruebas. Sin embargo, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) han dejado claro que ambos son una posibilidad.

Por ejemplo, si su nariz todavía contiene ARN viral que su sistema inmunológico ya eliminó (que luego podría eliminar de su cuerpo estornudando, sonándose la nariz, etc.), una prueba de ARN aún podría detectarlo, dándole un " resultado positivo ”incluso si su sistema inmunológico ya ha matado el virus y no puede contagiarlo a otras personas. Si anteriormente obtuvo un resultado negativo, esto podría resultar confuso.

Más allá de eso, las pequeñas diferencias en la técnica de recolección de muestras podrían hacer que parezca que alguien se "reinfectó" incluso cuando ese no es el caso. "La calidad de los datos se basa en la calidad de la muestra", dice Menachery.

Por ejemplo, si una persona recolecta una muestra de una persona que parece recuperada del nuevo coronavirus, luego otra persona recolecta una nueva muestra de la misma persona, diferentes técnicas de muestreo pueden afectar los resultados. Una persona puede ser mejor para obtener el material necesario (por ejemplo, asegurándose de pasar un hisopo lo suficientemente adentro de la nariz de la persona para recolectar una muestra de donde se cruzan la cavidad nasal y la garganta). O tal vez alguien se mueve mucho mientras toma el primer hisopo para ver si todavía está infectado (el proceso de recolección no es particularmente cómodo), por lo que no hay material adecuado y dan negativo, luego lo toleran mejor la segunda vez, permitiendo un mejor muestreo que podría conducir a un resultado más preciso.

Otro ejemplo es si el muestreador toma muestras de un lugar donde normalmente no hay mucho ARN presente, como en el fondo de la nariz después de que los síntomas de una persona se hayan resuelto, lo que podría resultar en un falso negativo. Si la cantidad de ARN viral es muy baja, como es probable cuando una persona tiene una enfermedad tardía, podría estar en el umbral en el que la prueba corta el informe de positivo a negativo, entonces, ¿qué podría haber sido una prueba negativa? el día se convierte en una muestra positiva al día siguiente con un hisopo diferente y un poco más de ARN.

“Para mí es plausible que los pacientes en recuperación tengan más probabilidades de tener pruebas falsas negativas, dado que los datos hasta ahora sugieren que las cargas virales son muy bajas una vez que los síntomas se han resuelto, por lo que es probable que estos pacientes tengan niveles muy bajos de ARN viral en sus hisopos de todos modos ”, dice Rasmussen.

En este escenario, si el ARN viral está en niveles muy bajos, no parece probable que una persona esté eliminando el virus de manera significativa como para infectar a otros, explica Menachery, aunque se necesita más investigación para saberlo con certeza.

Los expertos están considerando si el virus puede esconderse en el cuerpo y luego reactivarse.

Otra posibilidad que los expertos están investigando es la idea de que el SARS-CoV-2 simplemente podría permanecer en el cuerpo y luego comenzar a replicarse nuevamente en un momento posterior. Es un pensamiento válido ya que se sabe que esto sucede con algunos otros virus.

"Algunos virus pueden existir en un estado latente en un huésped ... silenciosamente en una célula huésped sin replicarse activamente", explica Rasmussen. Pero los virus que hacen esto son generalmente virus de ADN, mientras que el SARS-CoV-2 es un virus de ARN. Los virus de ADN incluyen los virus del herpes que pueden causar llagas en la boca o los genitales, así como el virus de la varicela. Tomemos el último como ejemplo para explorar cómo funciona realmente este mecanismo.

Con la varicela, causada por el virus varicela-zóster (también conocido como VZV), algunos de los virus producidos durante la infección se esconden en un lugar llamado ganglios de la raíz dorsal, que son grupos de células nerviosas cerca de la médula espinal. Secuestrado en estas células, la replicación viral se detiene. Los virus “apagan la mayor parte de la expresión genética viral y se esconden de manera efectiva del sistema inmunológico”, dice Rasmussen. "El VZV puede permanecer latente en las neuronas durante años hasta que se reactiva, vuelve a encender todo, comienza a producir nuevos [virus] y causa culebrilla". Rasmussen también señala que no sabemos exactamente qué causa la reactivación. Según la Clínica Mayo, los factores de riesgo de la culebrilla pueden incluir ser mayor de 50 años e inmunodeficiencia. Como informó NPR, algunos expertos creen que tener un sistema inmunológico debilitado podría hacer posible que el SARS-CoV-2 "rebote" en alguien que se haya "recuperado" y haya bajado a un nivel indetectable del virus.

El problema es que este mecanismo de latencia y reactivación nunca antes se había observado en coronavirus, dicen los expertos. “No está claro en qué tipo de célula permanecerían latentes y qué maquinaria usarían para facilitar esto. Soy escéptico de que suceda ”, dice Menachery.

Además, Rasmussen señala que tanto la reinfección como una reactivación tan rápida parecen biológicamente improbables. "Eso dependería de que las personas no desarrollen inmunidad protectora alguna", dice, "y de todos los datos que se han obtenido hasta ahora, parece que la mayoría de los pacientes con COVID recuperados están al menos generando respuestas de anticuerpos". Aún así, reconoce que tenemos mucho que aprender sobre la inmunidad para esta infección.

Los expertos no están seguros de que la "infección crónica" sea posible.

La infección crónica es similar a la latencia, pero el virus no está necesariamente inactivo dentro de una célula huésped. "Hay otros mecanismos por los cuales los virus de ARN establecen infecciones crónicas", dice Rasmussen. Piense más en la línea del VIH, que puede replicarse en el cuerpo durante un período de tiempo prolongado. El VIH convierte su ARN viral en ADN que luego integra en el ADN del huésped para poder crear copias del ARN del VIH, según el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas. Los síntomas a menudo aparecen de dos a cuatro semanas después de la exposición, dicen los CDC, luego el virus entra en una etapa de "latencia clínica" y se reproduce a niveles bajos durante años sin causar síntomas. Es una historia similar con la hepatitis C, otro virus de ARN, que puede causar una infección aguda o crónica. “El virus de la hepatitis C simplemente puede quedarse, replicarse a niveles bajos y manipular la respuesta del huésped para [ser] lo suficientemente infeccioso como para pasar desapercibido por el sistema inmunológico”, dice Rasmussen. Pueden pasar hasta 12 semanas para que aparezcan los síntomas de la hepatitis C, si es que alguna vez aparecen.

Dado que el SARS-CoV-2 también es un virus de ARN como la hepatitis C, la infección crónica puede ser un poco más plausible que la latencia y la reactivación, pero ambos virólogos aún creen que es poco probable que sea responsable del fenómeno de "reinfección" que estamos viendo. informes. Por lo que sabemos hasta ahora, COVID-19 es una infección aguda que puede causar una enfermedad dentro de los 14 días posteriores a la exposición, no una que cause una infección crónica.

"No es posible eliminar por completo algún otro mecanismo previamente desconocido de reactivación del coronavirus o infección crónica", explica Rasmussen. "Sin embargo, no hay evidencia de que el SARS-CoV-2 haga ninguna de esas cosas, así que aunque no podemos descartar un mecanismo novedoso para la reactivación, mi opinión es que no es muy probable". Menachery sugiere que, en lugar de una infección crónica con el SARS-CoV-2, "puede llevar más tiempo [para que el sistema inmunológico] erradicar todas las células infectadas que producen el virus".

Los expertos no están seguros de las probabilidades de volver a infectarse después de un período más largo de recuperación.

La mayor parte de la discusión actual se ha centrado en la posibilidad de reinfección poco después de la recuperación. Pero, ¿y meses o más? Como señaló recientemente la Organización Mundial de la Salud (OMS), “Esperamos que la mayoría de las personas infectadas con COVID-19 desarrollen una respuesta de anticuerpos que proporcione algún nivel de protección. Lo que aún no sabemos es el nivel de protección o cuánto durará. Estamos trabajando con científicos de todo el mundo para comprender mejor la respuesta del cuerpo a la infección por COVID-19. Hasta ahora, ningún estudio ha respondido a estas importantes preguntas ".

Esta es una pregunta clave que solo puede responderse mediante la realización de estudios a largo plazo de los sobrevivientes de COVID-19 para analizar su respuesta de anticuerpos a lo largo del tiempo y ver si desarrollan nuevas infecciones con SARS-CoV-2. Se necesitan estudios a largo plazo para confirmar esto.

¿Cómo podemos eventualmente resolver esto?

En este momento, nos faltan datos que permitirían a los científicos determinar qué sucede realmente cuando una persona da negativo en la prueba, cree que su infección se ha resuelto y luego da positivo en una fecha posterior. Rasmussen señala que los Centros Coreanos para el Control y la Prevención de Enfermedades (KCDC) ya han declarado que realizarán una investigación epidemiológica al respecto. Ella anticipa que esto puede comenzar a responder algunas preguntas persistentes, como si hay evidencia de que alguien en esta situación desarrolla síntomas o realmente transmite el virus a otra persona. Por ejemplo, si estos estudios epidemiológicos no logran encontrar nuevos casos adicionales relacionados con la "reinfección", "eso indica que estas 'reactivaciones' probablemente sean solo fluctuaciones en el ARN viral o falsos negativos", dice Rasmussen, y agrega: "Me preocuparía si estos casos negativos y luego positivos se asociaron con nuevos grupos de casos, o si en realidad estaban diseminando virus infecciosos y no ARN viral ”.

Menachery agrega: “A medida que salgan más datos, tendremos una mejor imagen. Con el sistema de atención médica en modo triaje, es difícil manejar bien esto ". También señala que los modelos experimentales pueden ayudar a resolver parte de esta confusión: "Creo que un modelo animal para el SARS-CoV-2 también ayudaría a probar estas preguntas".

¿Qué significa esto para usted si tiene o ha tenido el coronavirus?

Si dio positivo en la prueba o está seguro de que lo tuvo incluso sin una prueba, ¿qué significa todo lo anterior para usted y las personas que conoce? Probablemente poco más allá de lo que ya le han dicho: tener cuidado, aislarse durante al menos 14 días mientras la enfermedad sigue su curso y evitar el contacto con otras personas tanto como sea posible durante ese tiempo. Rasmussen recomienda seguir las pautas de aislamiento, cuarentena y distanciamiento social descritas por los CDC, lo que significa que incluso si se ha recuperado, debe practicar el distanciamiento social hasta que los expertos digan que es seguro para todos aliviar esas recomendaciones. ¿Aparte de eso? "No me preocuparía por esto, más allá de la preocupación normal que todos tenemos ahora de detener la propagación viral", dice Rasmussen.

Actualización, 20 de julio de 2020: este artículo se ha actualizado para reflejar que el herpes no es un virus de ADN.

La situación con el coronavirus está evolucionando rápidamente. Los consejos y la información de esta historia son precisos en el momento de la publicación, pero es posible que algunos puntos de datos y recomendaciones hayan cambiado desde la publicación. Alentamos a los lectores a mantenerse actualizados sobre noticias y recomendaciones para su comunidad consultando con su departamento de salud pública local.