Variantes de coronavirus: ¿cuánto necesita preocuparse?

Esto es lo que piensan los expertos.

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Los éxitos siguen llegando. Estados Unidos ha visto más de 24 millones de casos de COVID-19 y 406,000 muertes por la enfermedad en los últimos 10 meses. Justo cuando comenzamos a ver la luz al final del túnel cuando se trata de la pandemia de COVID-19, gracias a vacunas prometedoras, nos golpea con un revés: la primera variante importante del virus SARS-CoV-2 que parece comportarse de manera significativamente diferente de lo que esperábamos. Esta variante, denominada B.1.1.7, se encontró por primera vez en el Reino Unido en septiembre. En diciembre, representaba el 60% de todos los casos de coronavirus identificados en Londres, lo que provocó restricciones de viaje generalizadas y nuevos bloqueos en el Reino Unido e Irlanda. Esta variante del coronavirus ahora está presente en al menos 60 países y varios estados de EE. UU.

Entonces, ¿dónde nos deja esto ahora mismo? Y lo más crítico, ¿hay alguna forma de protegernos mejor de estas nuevas variantes de coronavirus? Para obtener información, SELF se comunicó con Emma Hodcroft, Ph.D., epidemióloga molecular de la Universidad de Basilea en Suiza, y Joseph Osmundson, Ph.D., profesor asistente clínico de biología en la Universidad de Nueva York.

Primero: ¿Qué es exactamente una variante del SARS-CoV-2?

El virus que causa COVID-19, SARS-CoV-2, tiene alrededor de 30.000 letras en su genoma (el material genético total del virus). Cuando se replica, algunas de estas letras cambian por error. "Cualquier cambio de una sola letra es una variante", explica el Dr. Osmundson. La mayoría de estos cambios no marcarán una diferencia en el comportamiento del virus. "Algunas mutaciones pueden conducir a un virus inactivo", dice el Dr. Osmundson. "Las variantes muy raras pueden actuar de manera notablemente diferente de la cepa original". La cepa original se denomina típicamente virus de "tipo salvaje". A veces, una variante que se comporta de manera diferente puede proporcionar al virus una ventaja sobre su contraparte de tipo salvaje, como poder propagarse más fácilmente.

Si bien un virus con una sola mutación es técnicamente una nueva variante, muchas variantes contienen múltiples mutaciones. Estos se identifican secuenciando todo el genoma del virus y buscando lugares que no coincidan con el virus de tipo salvaje. Una letra puede ser diferente o faltar por completo. A los virus que tienen la misma colección de mutaciones se les asigna un nombre para distinguirlos del tipo salvaje. “Otros virus que se muestrean y que tienen las mismas mutaciones se consideran parte de esa 'variante'”, explica el Dr. Hodcroft.

¿Qué variantes existen en este momento y por qué son preocupantes?

Actualmente estamos viendo una sopa de letras de diferentes variantes en SARS-CoV-2. Hay dos que atraen la mayor atención. Una variante preocupante se encontró por primera vez en el Reino Unido y se conoce como B.1.1.7, y a veces como 501Y.V1 (la última designación se refiere a una de las mutaciones clave que contiene). La variante B.1.1.7 contiene 23 mutaciones que la diferencian del virus de tipo salvaje. Otra variante que está causando preocupación, 501Y.V2, surgió recientemente en Sudáfrica y tiene al menos 21 mutaciones que han cambiado del tipo salvaje. (A diferencia de B.1.1.7, aún no se ha detectado en EE. UU.)

Ambas variantes de coronavirus tienen mutaciones en la proteína de pico SARS-CoV-2, que es una proteína clave de coronavirus. La proteína de pico es lo que permite que el virus entre en las células de una persona y se replique, provocando una infección. La variante B.1.1.7 ha recibido la mayor parte de la atención hasta la fecha porque parece aumentar la transmisión viral en comparación con el tipo salvaje. El Dr. Hodcroft señala que esta variante (y 501Y.V2, en menor medida) se ha "asociado con aumentos preocupantes en los casos". El Dr. Osmundson está de acuerdo con esta preocupación. “Los datos epidemiológicos de diferentes poblaciones muestran un aumento en la transmisión del 50% al 70%”, dice. “Esto aún no se ha confirmado en modelos animales y en datos epidemiológicos más amplios. Son datos preliminares sólidos ". A Centro de Modelado Matemático de Enfermedades Infecciosas estudio publicado en el Reino Unido (pero aún no revisado por pares) sugiere que la variante B.1.1.7 es "56% más transmisible" que los virus SARS-CoV-2 preexistentes en el país, pero el Dr. Osmundson señala que no Todavía no sé exactamente por qué el virus es más fácil de propagar. “¿Unión más estrecha a las células huésped? ¿Los títulos virales más altos en la nariz o la garganta conducen a una mayor excreción? ¿Replicación viral mejor o más rápida? No tenemos ningún dato aquí ".

Un pequeño lado positivo es que la variante B.1.1.7 no parece ser más mortal que otras que circulan. Sin embargo, si el aumento de la transmisión conduce a infecciones adicionales, aún podemos terminar con más muertes por COVID-19. “La preocupación con una mayor transmisión es que si más personas contraen el virus, incluso si la proporción de los que son hospitalizados o mueren permanece igual, una fracción de un gran número es un gran número”, señala el Dr. Hodcroft.

¿Seguirán funcionando las vacunas COVID-19 contra estas variantes?

Las vacunas autorizadas de Pfizer / BioNtech y Moderna se dirigen a esa importante proteína de pico utilizando tecnología de ARNm. Dado que las variantes B.1.1.7 y 501Y.V2 implican mutaciones en la proteína de pico, a algunos expertos les preocupa que las variantes puedan prevenir la inmunidad, ya sea por infección natural o por inmunización. La mutación de la proteína de pico más preocupante en la variante B.1.1.7 del Reino Unido se denomina N501Y, mientras que la variante 501Y.V2 que se encontró por primera vez en Sudáfrica tiene una mutación de la proteína de pico marcada como E484K. En un estudio aún no publicado, los investigadores encontraron que en 21 de 44 personas que contrajeron coronavirus en la primera ola de infección en Sudáfrica, sus anticuerpos no reconocieron 501Y.V2. Aunque esta no es una prueba definitiva de que esta variante pueda escapar a la inmunidad, vale la pena observarla y realizar pruebas adicionales.

Pfizer ya ha probado una serie de mutaciones de la proteína de pico y recientemente informó que su vacuna todavía parece ser eficaz contra la mutación de la proteína de pico más preocupante en B.1.1.7. También probaron otras 15 mutaciones de proteínas de pico, y "ninguna de ellas ha tenido realmente un impacto significativo" en la efectividad de la vacuna, dijo un científico de vacunas de Pfizer. Reuters. (Moderna está realizando actualmente pruebas similares con su vacuna). En particular, Pfizer aún no ha probado la mutación de la proteína pico en 501Y.V2, y hay algunos datos preliminares (aún no revisados ​​por pares) que sugieren que la mutación puede ser un mejor candidato para escapar de la inmunidad. Pero el Dr. Hodcroft advierte: "Es difícil predecir cómo los resultados de laboratorio se traducen en la vida real, ya que los sistemas son mucho más complejos".

Las siguientes dos vacunas que parece probable que se autoricen, una de Johnson & Johnson y la otra de Oxford / AstraZeneca, funcionan de manera diferente a las vacunas Pfizer / BioNTech y Moderna. Pero ambos dependen de la proteína de pico viral, lo que significa que las mutaciones en esa proteína podrían, en teoría, afectar la efectividad de estas vacunas de manera similar.

¿Deberíamos preocuparnos por otras variantes?

Si bien las variantes B.1.1.7 y 501Y.V2 pueden ser las más examinadas actualmente, hemos visto otras variantes ir y venir, un patrón que probablemente persista a medida que continúa la pandemia. El Dr. Hodcroft trabajó en un análisis de una variante en España, 20A.EU1, que se extendió por Europa en el verano de 2020. En ese caso, la mayor propagación de la variante parecía no estar relacionada con ninguna mutación particular en el virus que lo hizo más transmisible. En cambio, los investigadores lo atribuyeron al comportamiento humano, incluidos los viajes. El Dr. Hodcroft señala: “Esto demuestra que el comportamiento humano es increíblemente importante. [20A.EU1] es la variante más frecuente en Europa en este momento, y no necesitaba una transmisión más alta para llegar allí ".

Otra variante que los expertos están examinando es la de Brasil, B.1.1.28. Esta variante contiene la misma mutación E484K que la variante de Sudáfrica y parece haber causado la reinfección de COVID-19 en un trabajador de la salud en Brasil. Las variantes "de cosecha propia" parecen haberse originado también en California y Ohio y pueden estar relacionadas con una mayor transmisión, pero esas variantes necesitan pruebas y caracterización adicionales para que las sepamos con certeza.

¿Qué podemos hacer ahora que están circulando más variantes preocupantes?

Si bien estas variantes son preocupantes, la mejor manera de ralentizar su transmisión es la misma que han aconsejado los expertos en salud pública desde los primeros días de la pandemia. “Use una máscara, lávese las manos, mantenga la distancia, evite las multitudes y esté atento a la transmisión de aerosoles en interiores”, dice el Dr. Hodcroft. “Limita tus contactos. El virus depende de que nos encontremos para poder transmitir; hacemos realidad esa oportunidad. Entonces podemos aprovechar esa oportunidad a través de nuestro comportamiento ".

Cuando se trata de máscaras específicamente, el plan de respuesta COVID-19 del presidente Biden incluye pedirle al público que use máscaras durante 100 días, junto con mandatos de máscaras en terrenos federales y transporte interestatal. El apoyo general del presidente al uso de máscaras puede indicar aún más su importancia. Pero a la luz de estas nuevas variantes, algunos expertos recomiendan que el público en general, no solo las personas como los trabajadores de la salud, comience a usar máscaras de grado médico. No está claro exactamente cómo más personas podrán acceder a cubiertas faciales de grado médico como mascarillas quirúrgicas y N95, ya que la mayoría de las guías nos exigen que las reservemos para los trabajadores de la salud. Biden planea usar la Ley de Producción de Defensa para aumentar el suministro de máscaras de la nación, entre otros objetivos; puede leer más sobre eso aquí.

La distribución y aceptación de las vacunas autorizadas también son esenciales. “Obtenga la vacuna lo más rápido, lo más ampliamente posible, pero lo mejor posible”, dice el Dr. Osmundson. "No deberíamos saltarnos pasos (por ejemplo, hacer una sola inyección), ya que una inmunidad débil puede conducir a un escape viral de la vacuna". Recibir la vacuna cuando se puede desempeña un papel importante para romper esas cadenas de transmisión y reducir la cantidad de huéspedes disponibles a los que se puede propagar el virus y las oportunidades disponibles para la mutación.

Es de esperar que las vacunas estén más disponibles y que la distribución esté más organizada en los próximos meses. El aumento de la fabricación de vacunas es una parte clave del plan de Biden para el coronavirus, y se esperan resultados de nuevas vacunas, como la candidata de Johnson & Johnson, en unas semanas. La vacuna de Johnson & Johnson requiere solo una dosis de vacuna para la protección en lugar de dos, a diferencia de Pfizer / BioNTech y Moderna, aunque se informa que la compañía está atrasada en la producción.

Además de todo esto, el Dr. Hodcroft advierte que pueden ser necesarios cambios adicionales en la política de protección en lugares donde aparecen estas nuevas variantes, especialmente B.1.1.7. “Los países deben tener un plan”, dice. “¿Qué harán si se detecta la variante? ¿Qué niveles de casos son preocupantes? ¿Qué acciones ocurrirán si se alcanzan esos niveles? Estar preparado para tomar medidas enérgicas y tempranas puede tener un gran impacto en cómo progresa la pandemia, por lo que tener un plan antes de que lo necesite es clave ".

En última instancia, es fundamental detener la transmisión del coronavirus en la medida de lo posible. Esto no solo nos protegerá de las variantes circulantes actuales, sino que también reducirá la amenaza de variantes futuras que pueden resultar en el peor de los casos: la evolución de una variante que es a la vez más transmisible y causa una enfermedad más grave, y que puede también ser capaz de evadir la inmunidad de una infección previa o vacunación. La mejor manera de evitar esto es dejar de darle al virus más hospedadores, es decir, personas, donde puede evolucionar. Aunque es alentador que ninguna de las variantes que se han probado sea definitivamente capaz de escapar fácilmente de la inmunidad, no podemos suponer que ese será el caso con todas las variantes que puedan surgir.