No, el coronavirus no causó solo el 6% de las muertes por COVID-19

Esto es lo que realmente significan los datos de muertes por COVID-19 de los CDC y por qué los expertos dicen que se ha malinterpretado seriamente.

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La semana pasada, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) publicaron nuevos datos de certificados de defunción que sugieren que en la mayoría de las muertes por COVID-19 estaban presentes otras afecciones que podrían haber empeorado la enfermedad. Pero eso no ha impedido que las personas intenten tergiversar los datos de manera dañina.

Los datos en cuestión provienen de un informe publicado periódicamente por los CDC. Muestra que, de 161,392 certificados de defunción que mencionaron COVID-19, el 94% también enumeró alguna otra afección, como una enfermedad respiratoria, problemas coronarios, afecciones de salud crónicas subyacentes o sepsis.

En solo el 6% de los casos, el COVID-19 se enumeró como la única causa de muerte, lo que algunos han tomado, incorrectamente, como que el COVID-19 era solo la verdadera causa de muerte en esos casos y, por lo tanto, la enfermedad no está ni cerca tan aterrador como pensamos que es. Sin embargo, esta es una interpretación errónea de los datos sobre las muertes por COVID-19, dicen los expertos.

"Los certificados de defunción no solo tienen una causa de muerte", le dice a SELF Amesh Adalja, M.D., investigador principal del Centro de Seguridad de la Salud de la Universidad Johns Hopkins. De hecho, es una práctica estándar enumerar una causa principal de muerte, así como algunos factores o condiciones potenciales contribuyentes, dice.

Entonces, para alguien que murió de COVID-19, un médico podría indicar que la causa de muerte es "neumonía secundaria a COVID-19, complicada por insuficiencia respiratoria", dice el Dr. Adalja. Pero la neumonía y la insuficiencia respiratoria son causadas directamente por COVID-19, por lo que no es inexacto clasificar esta muerte como generalmente debida a COVID-19. Un certificado de defunción también puede enumerar cualquier condición subyacente que haya tenido un paciente que podría haber exacerbado o contribuido a su muerte relacionada con COVID-19, explica el Dr. Adalja, como diabetes, enfermedad pulmonar crónica, enfermedad cardíaca o cáncer.

Aunque enumerar tantas condiciones en un certificado de defunción puede parecer complicado, todo es una parte completamente normal de la medicina. Eso se debe a que "un certificado de defunción está destinado a identificar toda la cadena de eventos que llevaron a la muerte", no solo el evento final, Stephen Hawes, Ph.D., presidente y profesor del departamento de epidemiología de la Escuela de la Universidad de Washington de Salud Pública, se dice a SELF.

Y en el contexto de una pandemia emergente como el coronavirus, enumerar múltiples factores contribuyentes potenciales es simplemente "un médico haciendo su debida diligencia" para brindar tanta información y contexto sobre una muerte en particular como sea posible, Stephen Kissler, Ph.D., postdoctoral becario de investigación en el departamento de inmunología y enfermedades infecciosas de Harvard TH Chan School of Public Health, le dice a SELF.

Por supuesto, existen algunas limitaciones en el uso de datos obtenidos de certificados de defunción, dice Hawes. Los certificados de defunción son en realidad un tipo de datos administrativos, explica, por lo que "los datos que se incluyen en un certificado de defunción son tan buenos como la información que tiene la persona que los completa". Si alguien que completa un certificado de defunción no tiene la imagen completa de lo que sucedió (porque, tal vez, la persona murió fuera de un entorno de atención médica o nunca se le diagnosticó formalmente COVID-19) o no existe una forma estandarizada codificar las diversas causas de muerte (como fue el caso al principio de la pandemia), que abre la posibilidad de error o de una comprensión incompleta de lo que sucedió.

Incluso con esa información, es difícil saber exactamente cuánto exacerbó o contribuyó a la muerte de un individuo una condición particular que figura en un certificado de defunción, dice el Dr. Adalja. En parte, esa es la razón por la que este tipo de datos funciona mejor cuando se usa para observar grupos más grandes de personas para identificar patrones, no a nivel individual.

También es importante poner estos datos en el contexto de las otras fuentes de datos que tenemos, dice Kissler, como la mayor cantidad de muertes en exceso en los EE. UU. Durante los últimos meses. “En la totalidad de los datos que tenemos disponibles”, dice, la explicación mucho mejor para la cifra del 6% es simplemente que los médicos fueron y están siendo minuciosos al completar los certificados de defunción.

De esta manera, los nuevos datos de los CDC de los certificados de defunción agregan otra capa de evidencia a algunos hallazgos que los expertos ya estaban viendo. Ya sabíamos que tener ciertas afecciones de salud subyacentes, como diabetes o enfermedades cardíacas, podría empeorar el COVID-19 y aumentar sus posibilidades de complicaciones más graves de la infección. Por lo tanto, no es particularmente sorprendente que la gran mayoría de las personas que murieron debido a COVID-19 tuvieran alguna otra afección o consecuencia grave de la infección presente. Tampoco es sorprendente que casi la mitad (48%) de los que murieron debido a COVID-19 tenían 65 años o más, considerando que la edad es uno de los factores de riesgo más poderosos para los síntomas graves del coronavirus. En general, los nuevos datos "realmente encajan" con lo que ya hemos aprendido sobre el virus, dice Hawes.

¿Y qué pasa con aquellos que malinterpretan o intencionalmente intentan tergiversar los nuevos datos para hacer que COVID-19 parezca una amenaza menor? "Es realmente tonto", dice el Dr. Adalja. "Simplemente muestra cuán mala es la alfabetización científica en este país que están tratando de tomar algo [que hacemos para ser] lo más preciso posible en un certificado de defunción y tratar de usarlo en nuestra contra".