Lo que sabemos sobre los transportistas de larga distancia del COVID-19 que tienen síntomas durante meses

Algunas personas necesitan atención incluso después de que están "mejor".

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En mayo de 2020, Courtney Dunlop, de 40 años, llamó a su médico para informarle sobre lo que pensó que eran síntomas de neumonía: dolores musculares, fatiga, ataques de tos y dolor de pecho insoportable. Resulta que tenía COVID-19. Ocho meses después de visitar el sitio de pruebas en su ciudad natal de Springfield, Missouri, Dunlop dice que su tos ha disminuido y que finalmente puede caminar sin quedarse sin aliento. A pesar de estas mejoras, Dunlop todavía está muy fatigado y con frecuencia necesita tomar una siesta al mediodía. La mayoría de los días, no puede saber si la pesadez en su pecho y su corazón acelerado todavía son síntomas de COVID-19, o si siente un síntoma no relacionado de ansiedad todos los días. Ella adivina que es una tormenta perfecta de ambos.

El nuevo coronavirus ha estado plagado de misterio desde que la Organización Mundial de la Salud declaró el brote de SARS-CoV-2 como una pandemia mundial hace más de 10 meses. Un enigma continuo es por qué personas como Dunlop contraen COVID-19 y experimentan síntomas, como fatiga constante, dificultades respiratorias y pérdida de cabello, meses después de que la infección haya desaparecido de sus cuerpos. Algunas personas mantienen sus síntomas de COVID-19 mucho después de que supuestamente se han recuperado de la infección aguda. Otras personas desarrollan nuevos síntomas, como niebla mental, que no experimentaron cuando se enfermaron de COVID-19. Los expertos todavía están investigando por qué sucede todo esto.

Las personas que experimentan este fenómeno de síntomas implacables a menudo se denominan "transportistas de larga distancia" de COVID-19, pero los expertos médicos se refieren a la afección con términos técnicos como síndrome de COVID-19 posaguda, David Putrino, Ph.D., director de rehabilitación innovación para el Sistema de Salud Mount Sinai y profesor asistente de medicina de rehabilitación en la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai, explica. "Lo que estamos viendo es que se parece mucho a otros síndromes posvirales que han ocurrido con el SARS, la gripe porcina e incluso el ébola", dice a SELF. “Hay demasiados casos de síndrome COVID-19 posaguda como para ignorarlos. Tenemos que poner en práctica estrategias de gestión claras y eficaces o, de lo contrario, esto nos seguirá durante bastante tiempo ”, dice.

Para aumentar el misterio, los expertos aún están definiendo qué implica el COVID-19 posaguda y, lo que es más importante, por qué ocurre el síndrome. (Un síndrome es el término médico para un grupo de síntomas que ocurren juntos sin un mecanismo entendido). Esto es lo que sabemos hasta ahora sobre las experiencias de transporte de larga distancia del COVID-19 y cómo los expertos están tratando de ayudar a las personas a recuperar la salud que tenían antes del coronavirus.

Cómo COVID-19 ataca el cuerpo

Primero, es útil comprender por qué las personas pueden experimentar síntomas tan diferentes cuando todos se enferman con la misma enfermedad. "Este es un virus respiratorio y los síntomas principales que las personas tienen tienden a ser de naturaleza respiratoria, por lo que congestión nasal, dolor de garganta y tos", Amesh A. Adalja, MD, médico de enfermedades infecciosas, cuidados intensivos y medicina de emergencia y senior erudito en el Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud, le dice a SELF.

Pero el virus puede atacar múltiples sistemas corporales, lo que explica por qué algunas personas con casos de coronavirus sintomáticos informan otros síntomas como náuseas, vómitos y diarrea. “La mayoría de las personas padecen los efectos respiratorios, pero es una infección sistémica, por lo que algunas personas padecen algunos de los otros efectos”, dice el Dr. Adalja.

Los expertos en salud saben que las personas mayores o las que padecen enfermedades crónicas como el asma tienen más probabilidades de enfermarse gravemente si contraen el virus. Sin embargo, no está claro por qué algunas personas con COVID-19 desarrollan ciertos síntomas o son asintomáticas, según Weill Cornell Medicine.

Lo que sabemos sobre los síntomas persistentes

La mayoría de las personas que se enferman con COVID-19 se recuperan por completo en unas pocas semanas. Pero miles de personas informan malestar meses después de su infección inicial. Es un problema lo suficientemente grande como para que se hayan abierto centros de atención y rehabilitación posteriores al COVID-19 en hospitales de todo el país, incluidos Mount Sinai, University of Texas Medical Branch en Galveston y University of Washington Medicine en Seattle. Estas clínicas son para personas que estaban enfermas con COVID-19 y necesitan atención continua debido a síntomas persistentes. Los pacientes pueden probar una variedad de tratamientos para recuperar algo de su salud anterior al COVID-19.

Hay dos tipos diferentes de personas que pueden requerir atención posterior al COVID-19, dice Aaron E. Bunnell, M.D., profesor asistente de medicina de rehabilitación en la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington. El Dr. Bunnell trabaja con pacientes en la clínica de telesalud posterior al COVID-19 de la Universidad de Washington. Primero están los pacientes que estaban críticamente enfermos por COVID-19 y podrían haber experimentado daños en los órganos o el sistema nervioso, dice el Dr. Bunnell. “Cuando la gente se enferma de verdad, todo el cuerpo puede descomponerse. Pensamos comúnmente en los riñones, el corazón y los pulmones, pero todos los sistemas pueden verse afectados ”, explica. Cuando las personas se enferman gravemente, como ocurre con el COVID-19, su sistema inmunológico trabaja horas extras para combatir el virus. Esto conduce a una cascada de efectos inflamatorios, o la tormenta de citocinas, que los expertos creen que podría causar daño multiorgánico con COVID-19. En otras palabras, la reacción de su cuerpo al virus, y no el virus en sí, puede causar algunos de los daños, dice el Dr. Bunnell.

Luego hay personas que no estaban gravemente enfermas pero se sienten enfermas incluso después de que las pruebas muestran que no tienen un caso activo de COVID-19. "Estas son personas que se enfermaron y se sintieron muy mal, pero tal vez no estaban en un ventilador y ahora, tres meses después, todavía sienten síntomas", dice el Dr. Bunnell. Su análisis de sangre se ve bien y no dan positivo para COVID-19. Los médicos simplemente no saben por qué estos pacientes se sienten enfermos.

Los síntomas posagudos de COVID-19 varían, dice el Dr. Putrino, quien está rastreando una cohorte de 600 personas con el síndrome en el Centro de Atención Post-COVID de Mount Sinai. Algunos pacientes informan los mismos síntomas que experimentaron cuando tuvieron la infección aguda y algunos informan nuevos síntomas, como pérdida de memoria, trastornos del sueño y dificultad para concentrarse. Los expertos teorizan que la mayoría de estos nuevos síntomas crónicos son muy variados porque el síndrome COVID-19 posaguda afecta el sistema nervioso autónomo, dice el Dr. Putrino. (Este sistema regula las respuestas involuntarias en las que normalmente no pensamos, como la digestión y la respiración). "Dado que el sistema nervioso autónomo atraviesa muchos sistemas de órganos, los síntomas son mucho más variados y generalizados".

Como ocurre con la mayoría de las cosas relacionadas con COVID-19, hay una escasez de datos que muestren la frecuencia con la que ocurre el síndrome. Los investigadores estiman que aproximadamente el 10% de las personas en el Reino Unido que tenían COVID-19 experimentan síntomas que duran más de tres semanas desde el momento en que se sintieron enfermos por primera vez, según un artículo de agosto de 2020 publicado en el BMJ. En un pequeño estudio telefónico de julio de 2020 publicado por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), 95 de 270 adultos sintomáticos con pruebas positivas de COVID-19 informaron síntomas persistentes dos o tres semanas después de que inicialmente dieron positivo. Y los datos en China muestran que el 76% de los 1,655 pacientes que fueron hospitalizados con COVID-19 informaron al menos un síntoma seis meses después de haber sido dados de alta, según un estudio de enero de 2021 publicado en La lanceta.

Los factores de riesgo del síndrome COVID-19 posagudo también son difíciles de definir. La investigación muestra que algunos transportistas de larga distancia de COVID-19 tienen al menos una comorbilidad, como enfermedad cardíaca o diabetes tipo 2, incluso si no estaban críticamente enfermos con COVID-19. Un pequeño estudio de octubre de 2020 publicado en Microbiología clínica e infección encontró que 86 de 130 personas que desarrollaron COVID-19 no crítico experimentaron al menos un síntoma persistente dos meses después de sus síntomas iniciales. De los 86 transportistas de larga distancia, 80 personas tenían una comorbilidad. Pero eso no prueba necesariamente que las comorbilidades sean un factor de riesgo para este síndrome.

El Dr. Putrino dice que en Mount Sinai's Center for Post-COVID Care, la mayoría de los pacientes son personas más jóvenes sin comorbilidades. “Lo que sabemos actualmente es que nuestro conjunto de datos está mucho más sesgado hacia las personas que no cumplieron con los criterios de hospitalización”, dice el Dr. Putrino. “Es una cohorte más joven que las personas que tradicionalmente nos han preocupado con COVID-19, y el historial médico no es generalizado, sino que está representado de manera desproporcionada por personas que anteriormente estaban en forma y saludables: hacían ejercicio regularmente [y] corrían maratones ," él dice.

Luego está la pregunta de si el síndrome COVID-19 posaguda afecta de manera desproporcionada a las personas de raza negra y morena, dado que tanto el coronavirus como muchas comorbilidades lo hacen. En este momento, no está claro. La investigación futura puede proporcionar esta información; Un estudio actual del Colegio de Médicos y Cirujanos Vagelos de la Universidad de Columbia analiza los efectos a largo plazo del COVID-19 e identificará específicamente las disparidades en la salud de las personas de color, según el Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre. Lo que sí sabemos es que cuando las personas de color se enferman, es más probable que enfrenten más barreras para obtener atención médica de calidad por varias razones, incluido el costo, la falta de seguro o transporte y la discriminación en el sistema médico, según el CDC. Entonces, aunque es alentador que las clínicas posteriores al COVID estén apareciendo para abordar este fenómeno de salud, este tipo de atención no estará necesariamente al alcance de todos los que lo necesiten.

Aunque todavía es difícil decir quién experimentará efectos a largo plazo, el Dr. Bunnell quiere enfatizar que el síndrome COVID-19 posaguda puede afectar a adultos más jóvenes y sanos.

Caso en cuestión: Dunlop, que no fue hospitalizado con un caso grave de COVID-19. Antes de enfermarse, asistía a clases de ballet de horas de duración tres veces por semana y se unía regularmente a clases de entrenamiento de intervalos de alta intensidad. Eso cambió después de que contrajo el virus. "Todavía ahora realmente no puedo hacer nada que haga que mi frecuencia cardíaca sea muy alta porque pierdo el aliento con mucha facilidad y mi corazón comienza a latir con fuerza en mi pecho", se dice a sí misma. “En parte podría deberse a que he sido sedentario casi todo el año. Pero yo era una persona muy en forma antes de tener COVID-19 ".

El hecho de que los transportistas de larga distancia no parezcan el paciente de COVID-19 de alto riesgo por excelencia podría explicar por qué muchas de estas personas sienten que sus médicos no creen en sus quejas. “Gaslighting es parte de la historia con la que la gente viene a nosotros”, dice el Dr. Putrino. "Podría agregarlo como criterio de diagnóstico en este momento".

Afortunadamente, el médico de Dunlop ha sido muy comprensivo. Pero este problema es tan nuevo que Dunlop todavía no tiene un tratamiento eficaz. "He tenido que encontrar mis propias formas de controlar los síntomas", dice.

Las dificultades para tratar a los transportistas de larga distancia

Debido a que las causas exactas del síndrome COVID-19 posaguda no están claras, los tratamientos no están estandarizados. Los médicos personalizan un plan para cada paciente en función de sus síntomas específicos para ayudar a las personas a minimizar su malestar diario. Pero eso también es un desafío, porque un solo síntoma puede tener varias causas diferentes.

"La fatiga de un paciente puede deberse a un problema cardíaco, o puede deberse a un problema muscular, o puede ser que esté realmente deprimido porque estuvo aislado en el hospital", dice el Dr. Bunnell. Alguien que experimenta fatiga debido a problemas cardiovasculares puede sentirse mejor con la fisioterapia, mientras que un individuo cuya fatiga tiene su origen en la depresión puede beneficiarse de la terapia conductual, explica el Dr. Bunnell. Realmente no existe una forma de saber a qué responderá una persona, por lo que el tratamiento implica una buena cantidad de prueba y error.

Dependiendo de sus síntomas específicos, los transportistas de larga distancia pueden probar una combinación de fisioterapia, terapia ocupacional y terapia del habla para recuperar algo de su salud anterior al COVID-19.

En la clínica del Dr. Putrino, los pacientes aprenden a identificar qué desencadena sus síntomas y luego cómo mitigar su malestar. Por ejemplo, las personas que todavía tienen problemas para respirar pueden practicar ejercicios de respiración que fortalezcan el diafragma y los músculos de la pared torácica. Esto puede ayudarlos a respirar con más normalidad y reducir el estrés y la ansiedad relacionados con la dificultad para respirar. Los médicos de la clínica del Dr. Putrino también guían a algunos pacientes a través de una forma específica de fisioterapia, llamada terapia de reacondicionamiento autónomo, que tiene como objetivo hacer que sus sistemas nerviosos funcionen normalmente.

En la clínica de la Universidad de Washington, el Dr. Bunnell y otros médicos están usando terapias que son similares a los programas tradicionales de rehabilitación cardiovascular y pulmonar. Los transportistas de larga distancia pueden beneficiarse de la fisioterapia y los ejercicios que les ayuden a recuperar lentamente la resistencia cardiovascular, la fuerza muscular y la movilidad. El plan puede parecer diferente para todos, ya que debe tener en cuenta las habilidades y la salud general de cada persona, pero los ejercicios pueden incluir caminar, andar en bicicleta, ejercicios de movilidad, yoga suave y entrenamiento de fuerza con el peso corporal.

El impacto abrumador de los síntomas duraderos

Dunlop relata meses de lucha contra la fatiga, la fiebre, los sudores nocturnos y la reducción de la capacidad pulmonar, pero el síndrome de COVID-19 posaguda es el que más afecta su salud mental. "La carga mental es otra parte de la recuperación", dice.

“Tengo una ansiedad muy, muy mala, mucho peor de la que he tenido en mi vida”, dice Dunlop. "La ansiedad que siento ahora es diferente a cualquier tipo de ansiedad que haya sentido". Desde el momento en que se despierta hasta el momento en que se acuesta por la noche, la mente de Dunlop se acelera con preguntas como: ¿Tendré suficiente energía para hacer todo mi trabajo mañana? y ¿Tengo daño cardíaco no detectado?

No ayuda que Dunlop se sienta sin aliento y extremadamente fatigado después de hacer ejercicio. “No poder hacer ejercicio es probablemente lo más difícil para mí porque el ejercicio intenso es la forma en que solía controlar mi ansiedad. Sin poder hacerlo, ese nivel de control se ha ido, por lo que también ha sido una lucha para mí ", dice Dunlop. Ahora, en cambio, practica yoga y eso le ayuda a moderar algo de su ansiedad.

Luego está el estrés monetario. Las enfermedades crónicas pueden agotar sus finanzas de los costos médicos y la reducción del salario por tomarse un tiempo libre. El programa Mount Sinai requiere un trabajo de rehabilitación diario, y no se sabe si alguien mejorará en tres meses, seis meses o más. "Estamos teniendo conversaciones con la Administración del Seguro Social porque este es un trabajo de tiempo completo para la gente", dice el Dr. Putrino.

El hecho de que la aprobación del seguro a menudo sea necesaria para ayudar a pagar el tratamiento médico puede crear una situación financiera imposible para las personas con COVID-19 de larga distancia. Aproximadamente 28,5 millones de personas en los Estados Unidos no tenían seguro en 2017, según un informe de 2018 de la Oficina del Censo de EE. UU. Ese mismo informe mostró que aproximadamente el 10,6 por ciento de las personas negras y el 16,1 por ciento de los hispanos no tenían seguro médico en 2017. Esta falta de seguro puede crear un estrés financiero masivo para las personas que se enferman en algunas de las comunidades que padecen la peor parte del virus. .

Para complicar aún más la situación del seguro, algunas personas con coronavirus de larga distancia nunca recibieron un diagnóstico positivo definitivo. Especialmente al comienzo de la pandemia, las pruebas de coronavirus fueron limitadas en todo el país. Algunas personas que pensaban que tenían COVID-19 simplemente no pudieron obtener confirmación. Entonces, ¿qué les sucede a las personas que no pueden demostrar que tenían el coronavirus pero creen que están lidiando con sus secuelas?

“Hemos estado trabajando día y noche para defender el hecho de que no se puede negar a alguien el acceso a la atención en función del estado de la prueba. La Organización Mundial de la Salud publicó pautas para el diagnóstico presuntivo positivo basado en los síntomas, por lo que estamos siguiendo estas pautas ”, dice el Dr. Putrino.

¿Qué sigue para los transportistas de larga distancia?

Es demasiado pronto para saber si todas las personas con síndrome COVID-19 posaguda se recuperarán por completo. Solo ha pasado aproximadamente un año desde que los expertos médicos en los EE. UU. Han tratado a pacientes con COVID-19; han tenido incluso menos tiempo para averiguar qué es el síndrome COVID posaguda, qué lo causa y cómo tratarlo de manera efectiva, dice el Dr. Putrino. “Todavía no tenemos una buena respuesta si esto es algo sobre lo que la gente tendrá que estar atenta por el resto de sus vidas”, dice.

Pero está animado por los éxitos de sus pacientes. “No diría que en este momento tenemos a alguien que diga 'Estoy 100 por ciento donde estaba antes del COVID-19', pero estamos viendo gente corriendo en cintas de correr de nuevo y gente que puede hacer ejercicio a un nivel bastante pesado sin ser aniquilado durante dos o tres días después ”, dice el Dr. Putrino. Dicho esto, algunos pacientes tienen contratiempos, por lo que no se sabe si las mejoras notables perdurarán.

Los sentimientos del Dr. Bunnell son similares: “Todavía no tengo cifras exactas sobre la trayectoria de recuperación, pero anecdóticamente la mayoría de nuestros pacientes mejoran, y yo diría que después de unos tres meses, los pacientes que no estaban en la UCI están mejorando mucho mejor."

A medida que más personas contraigan COVID-19 y aumente el número de personas con síndrome de COVID-19 posaguda, aumentará nuestro conocimiento sobre la afección y a quiénes afecta, dice el Dr. Putrino. Un estudio nacional llamado INSPIRE financiado por los CDC estudiará los resultados a largo plazo del nuevo coronavirus en los pacientes. El Departamento de Asuntos de Veteranos de EE. UU. Estudiará los efectos del COVID-19 en 9,000 veteranos que tenían la enfermedad.

Por ahora, todos deben permanecer atentos para protegerse contra el coronavirus.Es solo otra buena razón (en una lista ya larga) para seguir las recomendaciones del departamento de salud local, la distancia social y usar máscaras. “Todos estos jóvenes de todo el país piensan: 'Está bien si me da COVID-19; Soy joven y estoy sano ", dice el Dr. Putrino. Es posible que tenga un menor riesgo de muerte, pero es susceptible a esta nueva condición que le cambia la vida. "Todavía no podemos averiguar quién va a contraer el síndrome COVID-19 posaguda y quién no", dice el Dr. Putrino.

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