PSA: una prueba negativa de COVID-19 no es un pase gratuito para pasar el rato con todos tus amigos

Las pruebas son importantes, pero no sustituyen a otras medidas de seguridad.

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En los últimos días, varias personas cercanas al vicepresidente Mike Pence dieron positivo por COVID-19. Debido a que Pence recibió una prueba COVID-19 negativa, la Casa Blanca argumentó que es seguro seguir haciendo campaña. Y es comprensible que usted (y Pence) quieran confiar en una prueba COVID-19 negativa para asegurarse de que no va a infectar a otros. Pero no es así como funciona realmente, y un solo resultado negativo de la prueba no es garantía de que no tenga el virus.

Actualmente existen algunos tipos diferentes de pruebas de COVID-19. El estándar de oro de las pruebas de coronavirus sigue siendo el hisopo nasal, que utiliza la reacción en cadena de la polimerasa (PCR) para buscar la presencia de ARN viral en su muestra. Estos tienden a ser los más precisos, pero también son invasivos y, dependiendo de cuántas otras personas también se estén haciendo las pruebas en su área, es posible que los resultados tarden un poco en aparecer. Otros tipos de pruebas, las pruebas rápidas de COVID-19, tienden a ser más baratas y rápidas, pero a menudo son un poco menos precisas en sus resultados.

También existen pruebas de anticuerpos contra el coronavirus que pretenden decirle si tiene anticuerpos contra el virus después de una infección, pero no está del todo claro qué significan realmente los resultados de esas pruebas. Y tener un resultado positivo (lo que significa que tiene anticuerpos contra el virus) definitivamente no debe tomarse como una señal de que ahora es "inmune" al virus.

Las pruebas de coronavirus son especialmente útiles cuando se usan para diagnosticar la infección en personas que tienen síntomas del virus y aquellas que han estado expuestas a alguien con un caso conocido de COVID-19, tengan o no síntomas. Los expertos también creen que las pruebas rápidas frecuentes y generalizadas pueden ayudar a detectar un brote en sus primeras etapas en lugares como los campus universitarios, donde hay muchas personas en las proximidades.

Pero las pruebas que tenemos no son perfectas. Por ejemplo, sabemos que es más probable que las pruebas le den un resultado falso negativo (lo que significa que tiene COVID-19 pero la prueba le da un resultado negativo) cuanto antes en su enfermedad. Se necesitan un promedio de cinco días después de la exposición al COVID-19 para que aparezcan los síntomas (aunque pueden tardar hasta 14), y un estudio reciente en el Annals of Internal Medicine sugiere que las pruebas de PCR son menos precisas en los primeros cuatro días antes de que se presenten los síntomas. La tasa de falsos negativos el día cuatro fue del 67%, fue del 38% el día cinco y cayó al 20% el día ocho en este estudio.

"Si la prueba de COVID es negativa, no significa que no tenga COVID. Solo significa que no tiene suficiente virus para detectar", dijo Rachel Roper, Ph.D., profesora asociada de microbiología e inmunología en East Universidad de Carolina, explicó en Twitter. "Podrías estar en la fase de incubación. Todas las personas que alguna vez recibieron COVID habrían resultado negativo un día y positivo al siguiente".

Es por eso que los expertos le dijeron a SELF anteriormente que es mejor esperar, y ponerse en cuarentena preventivamente, al menos unos días después de una posible exposición al coronavirus antes de hacerse la prueba. Incluso si obtiene una prueba negativa una vez, es posible que deba volver a hacerse la prueba en unos días si comienza a desarrollar síntomas o para confirmar el resultado negativo. Pero incluso después de una prueba negativa, si eres un contacto cercano de alguien con un caso confirmado de COVID-19, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) recomiendan que sigas en cuarentena durante 14 días completos después de la exposición.

Por todas estas razones, no debería ver un resultado negativo de la prueba por sí solo como una señal de que es libre y claro para interactuar con personas en situaciones de alto riesgo, como reuniones en interiores sin máscara con sus amigos, especialmente si ha estado expuesto a alguien con un caso confirmado de COVID-19. De hecho, confiar únicamente en las pruebas "puede hacer más daño que bien porque brindan una falsa sensación de comodidad y permiten que las personas bajen la guardia", dijo Ali Nouri, Ph.D., biólogo molecular y presidente de la Federación de Científicos Estadounidenses. en Twitter.

La forma más segura de pasar el rato con tus amigos, familiares o cualquier otra persona con la que no vivas actualmente es hacerlo de forma virtual. Si desea ver a las personas en persona, es crucial reducir los riesgos tanto como sea posible usando máscaras, asegurando que las personas se mantengan socialmente distanciadas, celebrando el evento al aire libre o en un espacio con ventilación adecuada, alentando a quienes no se sienten bien a quedarse en casa y limitar el número de personas allí, según los CDC. Exigir que todos tengan una prueba de COVID-19 negativa antes de que lleguen puede brindarle una sensación adicional de seguridad, pero no sustituye esas otras precauciones esenciales.

Las pruebas de coronavirus son una pieza crucial de nuestra lucha contra COVID-19, y deberíamos hacer mucho más. Pero estas pruebas son más efectivas para prevenir la propagación de COVID-19 cuando se usan junto con nuestras otras prácticas de salud pública, incluido el distanciamiento social, el uso de máscaras, evitar las multitudes y lavarnos las manos con frecuencia. Las pruebas son una parte de ese plan, no un sustituto de él.