Lo que ve un paramédico en el frente del coronavirus

“Hace un mes fue un sprint. Ahora es un maratón ".

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En nuestro Como es serie, hablamos con personas de una amplia gama de antecedentes sobre cómo han cambiado sus vidas como resultado de la pandemia COVID-19. Para esta entrega, hablamos con Selena Xie, paramédico especialista clínico y enfermera de cuidados intensivos del Servicio de Emergencias Médicas del Condado de Austin-Travis de Texas, quien también es presidenta de la Asociación de Servicios de Emergencias Médicas del Condado de Austin-Travis.

Xie y otros trabajadores de EMS corren el riesgo de estar expuestos al COVID-19 mientras responden a las llamadas y tratan a las personas enfermas. A la luz de la pandemia, ha estado trabajando 18 horas al día los siete días de la semana. Aquí, Xie explica lo que están experimentando los médicos en la primera línea de la lucha contra el coronavirus, cómo su ciudad está apoyando a las personas en riesgo y sus preocupaciones por la salud y la seguridad de sus compañeros trabajadores de EMS. (Sus respuestas han sido editadas y condensadas para mayor claridad).

YO: ¿Por qué decidió convertirse en paramédico?

S.X .: Fui a Nueva Orleans para ayudar con los esfuerzos de socorro después del huracán Katrina y aprendí que trabajo bien bajo alta presión, disfruto pensar creativamente sobre problemas del mundo real sin precedentes y, sobre todo, encontrar satisfacción al ayudar a las personas. La respuesta y el alivio de desastres es mi vocación.

Me convertí en paramédico de los servicios de emergencias médicas del condado de Austin-Travis y desarrollé tal admiración y respeto por mis compañeros médicos. Nunca había visto tanta compasión y dureza como la que tengo en las llamadas con mis colegas. Me postulé para la presidencia del sindicato y, creo, me convertí en la primera mujer de color en encabezar un sindicato de seguridad pública en Austin.

Recientemente compartiste en Instagram: "EMS se considera la 'punta de lanza' y la forma en que respondemos tiene un gran impacto en la salud y la seguridad de la comunidad". ¿Qué papel tienen los paramédicos en el cuidado de personas con COVID-19?

Hemos sido responsables de tratar y monitorear a los pacientes con COVID-19 si no están lo suficientemente enfermos como para necesitar una habitación en el hospital. Cuando algunos pacientes de COVID-19 son dados de alta del hospital, se dirigen a nuestras instalaciones de aislamiento proporcionadas por la ciudad donde están siendo monitoreados por EMS.

También estamos respondiendo a llamadas de miembros de la comunidad que pueden tener, o definitivamente tener, COVID-19. Si un médico de comunicaciones escucha una palabra clave en una llamada que le hace pensar que el paciente podría tener el COVID-19, lo transferirá a nuestra línea COVID-19 de consulta clínica. Esta línea ayuda a las personas a tomar la decisión más segura para ellos mismos y la comunidad, ayuda a los pacientes que pueden quedarse en casa de manera segura a inscribirse para una prueba de coronavirus y nos alerta si el paciente ya ha tenido un diagnóstico de COVID-19 para que podamos tomar el precauciones. Estas acciones pueden proteger a los pacientes de ir al hospital innecesariamente, proteger a los hospitales para que no se abrumen y proteger a nuestros médicos para que no entren en contacto con COVID-19.

¿Cómo se prepararon los médicos en Austin para el COVID-19 y cómo lo está manejando ahora?

Poco después de que se supo la noticia a mediados de marzo de que teníamos nuestros primeros tres casos confirmados de COVID-19 en Austin, los casos comenzaron a duplicarse. Empecé a trabajar 18 horas al día los siete días de la semana.

Sabía que cambiaría por completo nuestro flujo de trabajo, pero no estaba imaginando la cantidad de trabajo necesaria para reinventar toda una organización. Tuvimos que recrear todo nuestro departamento con nuevas políticas que regularan nuestro tiempo libre, repensar los niveles de personal, cambiar el flujo de trabajo de nuestra vida cotidiana, garantizar que nuestros médicos estén seguros durante las respuestas de COVID-19, verificar nuestro inventario de protección personal equipo (PPE), y así sucesivamente.

Ahora tenemos un mayor nivel de precaución en todas las llamadas. Nos tomamos nuestro tiempo para ponernos el EPP para mantenernos a nosotros, a nuestras familias y a nuestros pacientes lo más seguros posible del COVID-19. Desinfectamos nuestras ambulancias después de cada llamada y las descontaminamos por completo antes y después de los turnos y si hemos tenido una exposición al COVID-19. Cuando nos enteramos de que hemos transportado a un paciente que luego tuvo un resultado positivo en la prueba de COVID-19, nos refrescamos la memoria con ansiedad para ver qué PPE estábamos usando y si había alguna rotura del PPE. Alentamos a nuestros médicos a no usar sus botas de trabajo en la estación y a no usar sus uniformes en casa. Muchos se duchan en la estación antes de regresar a casa y limpian todas las pertenencias personales que estaban en la estación.

¿Están los médicos preocupados por llevar el virus a casa?

Si. He trabajado para encontrar viviendas alternativas para los médicos en determinadas situaciones, como si normalmente vivieran con alguien inmunodeprimido o anciano. Llamé a hoteles, organizaciones sin fines de lucro, busqué en Airbnb e incluso busqué en un grupo de Facebook para las personas que permitían que los profesionales médicos se hospedaran en vehículos recreativos sin usar. Algunos hoteles ofrecían "ofertas de héroes" que aún eran inasequibles con el salario de un médico.

Finalmente, la Universidad de Concordia acordó proporcionar alojamiento a los trabajadores de servicios médicos y de servicios médicos de emergencia.

Luego, Hilton se asoció con American Express para ofrecer habitaciones de hotel gratuitas para algunos trabajadores de la salud. La ciudad también está alquilando hoteles para empleados esenciales de COVID-19 y personas sin hogar.

¿Qué riesgos enfrenta la población sin hogar en Austin durante la pandemia?

Después de que comenzaron las órdenes de cerrar negocios no esenciales, los médicos comenzaron a ver que muchas personas sin hogar no sabían lo que estaba pasando. Muchas despensas de alimentos han tenido que reducir su tamaño sin previo aviso, y los médicos informaron que las personas estaban comiendo de los botes de basura o no habían comido durante días. Debido al cierre de bibliotecas y centros de recreación, las personas sin hogar ni siquiera podían lavarse las manos. Menos personas conducían, por lo que había menos personas para donar a las personas sin hogar que pedían dinero en la calle.

Envié un mensaje de texto frenético a mi amiga Pooja Sethi, abogada y candidata del Distrito 10 del Concejo Municipal. Inmediatamente reunió a cinco mujeres para crear Quaranteam, que ha estado alimentando a cientos de personas al día. Compraron Lunchables, hicieron sándwiches ellos mismos y trabajaron con restaurantes locales para obtener comidas. La ciudad también ha abierto algunos centros de recreación y bibliotecas para que las personas sin hogar puedan acceder.

¿Qué están experimentando los paramédicos en la primera línea de la lucha contra el virus?

Hemos tenido algunos fines de semana angustiosos en los que hemos realizado muchas llamadas de paro cardíaco COVID-19. Las personas mueren de COVID-19, suicidio, no buscan tratamiento para varios problemas de salud y sobredosis involuntarias.

Desafortunadamente, todavía no entendemos mucho sobre COVID-19. Nuestros médicos han visto personas con niveles de oxígeno a la mitad de lo normal que aún pueden hablar y funcionar. Normalmente, estas personas estarían entrando y saliendo de la conciencia. Estas muchas incógnitas sobre COVID-19 han causado un gran estrés a nuestros médicos y lo he internalizado.

¿Cómo te sientes ahora?

Hace un mes fue un sprint. Al final de muchos de esos días, alrededor del 50 por ciento de mis palabras eran incoherentes. Nunca supe si me despertaba con mensajes de texto y llamadas, o si era una noche tranquila. Ahora es un maratón.

En el último mes, la mayoría de mis momentos de vigilia y muchos sueños han sido sobre el trabajo, cómo mejorar las cosas para nuestros médicos y revisar las listas de tareas pendientes para asegurarme de haber recordado todo. Sigo viendo el gran trabajo de nuestros médicos y cómo estamos cambiando el sistema de atención médica, y eso me impulsa a persistir.

En este momento, me siento bien con los niveles de EPP que tenemos. Me siento bien con la mayoría de nuestros procesos. Pero también siento que estoy esperando el próximo gran evento, que habrá un brote de COVID-19 que noqueará a uno de nuestros distritos o que uno de nuestros médicos morirá a causa del COVID-19 contraído en el trabajo.

Muchas personas siguen ignorando las órdenes de refugiarse en el lugar y las recomendaciones de mascarillas. Lo entiendo. Es muy difícil adaptarse a una nueva realidad y es posible que tu mente ni siquiera te permita sentir aceptación todavía. Y ahora que parece que hemos superado el pico de casos y muertes en Austin, la gente se siente más segura. Una falsa sensación de seguridad es igual a la complacencia es igual a la infección.

Con Texas comenzando a reabrir, tengo nuevas preocupaciones. Ya hemos escuchado informes de grandes congregaciones. No tendremos la cantidad de ambulancias que necesitamos si nos enfrentamos a una afluencia de pacientes enfermos de COVID-19 y nuestro nivel de llamada anterior a COVID-19.

¿Cómo ha afrontado la posibilidad de que pudiera contraer el virus?

Soy joven. No tengo ninguna comorbilidad. No me preocupo demasiado por mí mismo, aunque sé que mueren personas sanas. He estado en situaciones que ponen en peligro mi vida en el trabajo, así que he aceptado ese aspecto hace mucho tiempo. Soy diligente en cuidarme al usar máscaras, controlar mi temperatura dos veces al día, lavarme las manos y usar el EPP de manera adecuada.

Estoy más preocupado por mis compañeros de trabajo de EMS, sus familias y nuestra comunidad que por mí. Todo lo que hago es evitar que nuestros médicos contraigan COVID-19 y mueran a causa de él.

¿Qué te trae esperanza ahora mismo?

Honestamente, cuando estoy en el trabajo, a veces me ahogo al ver a mis compañeros médicos con máscaras. Es un símbolo de cuánto ha cambiado para nosotros, el extraordinario sacrificio que hacemos y los riesgos que corremos por nuestras familias.