Qué debe saber sobre la cloroquina y otros tratamientos para el coronavirus "prometedores"

Están sucediendo muchas cosas aquí, por decir lo menos.

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Como epidemiólogo, puedo decirle de primera mano que innumerables expertos están trabajando arduamente para comprender el nuevo coronavirus y cómo podemos vencerlo. Eso incluye el desarrollo de tratamientos para el coronavirus que puedan atacar esta cepa mortal y extendida del virus. Sabemos que es probable que no llegue una vacuna COVID-19 en el futuro inmediato, por lo que, mientras tanto, muchas personas han puesto sus ojos en medicamentos que pueden funcionar para tratar COVID-19.

Algunos de estos medicamentos ya están recibiendo atención como tratamientos COVID-19 "prometedores". Pero, ¿qué significa eso exactamente y qué tratamientos podríamos esperar para la nueva enfermedad por coronavirus? Hablé con Timothy Sheahan, Ph.D., profesor asistente de epidemiología en la Escuela de Salud Pública Global Gillings de la Universidad de Carolina del Norte, y con Matthew Frieman, Ph.D., profesor asociado de microbiología e inmunología en la Escuela de la Universidad de Maryland. de Medicina, para resolverlo.

Primero, sin embargo, hablemos de esa designación "prometedora". Todos esperamos que los expertos puedan encontrar alguna forma (o muchas formas) de controlar esta pandemia lo antes posible. Tiene sentido que al ver la palabra prometedor en los informes sobre los nuevos tratamientos para el coronavirus podría comenzar a hacerle esperar lo mejor. La verdad es que, mientras los expertos están haciendo todo lo posible, llamar a un fármaco "prometedor" no significa necesariamente que esté casi listo para distribuirse entre los pacientes, o incluso que se haya probado rigurosamente en seres humanos. Cuando se trata de tratamientos "prometedores" para COVID-19, estamos viendo algunas opciones diferentes: algunos son medicamentos nuevos que aún están en desarrollo pero que han mostrado éxito en pruebas como cultivos celulares y modelos animales, y otros son medicamentos que ya están en desarrollo. aprobados para otras afecciones y se están utilizando en pacientes con COVID-19 en hospitales de forma no autorizada con cierto éxito. Aunque ambos tipos de desarrollos ciertamente pueden ser prometedores, todavía no podemos declarar que tenemos oficialmente un tratamiento COVID-19.

¿Qué implica la creación de medicamentos antivirales?

Aunque varía según la situación, los medicamentos antivirales (que tratan las infecciones virales) son generalmente más difíciles de desarrollar que los antibióticos (que tratan las infecciones bacterianas). (Nos centraremos en los medicamentos antivirales para los fines de este artículo, ya que el SARS-CoV-2 es un virus y, aunque los médicos están investigando muchos otros tipos de tratamientos para el COVID-19, los antivirales han generado algunos de los mayores conversacion.)

Frieman señala que una gran parte de esto se debe a las diferencias en cómo se replican la mayoría de las bacterias y cómo lo hacen los virus. "Las bacterias han sido más fáciles de atacar porque tienen estructuras y proteínas que son bastante diferentes a las células humanas, por lo que se pueden fabricar medicamentos que son específicos para las bacterias y generalmente no son tóxicos para los humanos", le dice a SELF. "Para los virus, utilizan muchas proteínas en nuestras células para replicarse, por lo que si fabricamos medicamentos que se dirigen a estas proteínas, eso también afectará a nuestras propias proteínas". Esto significa que es más difícil encontrar medicamentos que se dirijan al virus sin ser dañinos para la persona infectada.

Además, los expertos que trabajan con antivirales a menudo intentan crear versiones de "amplio espectro" del fármaco, explica Sheahan. "En lugar de desarrollar un medicamento para un error, estamos tratando de desarrollar un medicamento para muchos errores", dice. Los investigadores pueden hacer esto dirigiéndose a partes de diferentes virus que son más similares, como las proteínas que usan para hacer nuevas copias de sus genomas ribonucleicos (ARN), que es la forma en que algunos virus (como el SARS-CoV-2, que causa el nuevo enfermedad del coronavirus) se reproducen y causan infección. Esto podría ser realmente útil cuando un médico necesita comenzar a tratar de inmediato a un paciente que parece tener un virus, pero el médico aún no conoce al culpable exacto. También puede ser útil cuando un virus aparentemente surge de la nada como lo hizo el SARS-CoV-2.

Piense en cómo existen algunos antibióticos que se pueden usar contra muchos tipos diferentes de bacterias. Si un médico aún no sabe qué tipo de organismo está causando una infección, pero sospecha que es bacteriana, podría comenzar con un antibiótico de "amplio espectro" que funcione contra múltiples tipos de bacterias. Luego, después de más pruebas, pueden reemplazarlo más tarde con un antibiótico que mata una gama más estrecha de organismos para ayudar a evitar la creación de más bacterias resistentes a los antibióticos. Esto le permite al médico comenzar a tratar una infección lo más rápido posible. Lamentablemente, no disponemos de una opción de tratamiento de amplio espectro suficiente para los virus.

Nosotros hacer tienen algunos antivirales que pueden tratar algunos tipos diferentes de virus, como el aciclovir, que ataca a varios virus diferentes de la familia del herpes. Pero incluso ese medicamento no funciona para todos los tipos de virus del herpes. "Encontrar medicamentos que funcionen incluso contra un virus es difícil", dice Sheahan. “Tratar de encontrar medicamentos que funcionen contra más de un virus es aún más difícil. Piénselo de esta manera: los seres humanos vienen en todas las formas y tamaños. Desarrollar medicamentos de amplio espectro es como intentar crear una sola camisa que se adapte perfectamente a muchos hombres y mujeres sin alteraciones ". Y aunque tenemos suerte de que muchos virus que enferman a las personas no suelen causar daños graves (como otros coronavirus que causan el resfriado común), esto también puede significar que no hay muchos incentivos para invertir en medicamentos para estas familias virales.

¿Dónde estamos en términos de encontrar un nuevo tratamiento para el coronavirus?

Sheahan señala que muchos de los posibles tratamientos de COVID-19 que se están investigando en este momento son medicamentos "reutilizados", es decir, medicamentos que ya se han considerado seguros para tratar otros virus o afecciones en las personas, pero que aún no se han probado rigurosamente para ver si funcionan. el nuevo coronavirus. Si bien ya sabemos que estos medicamentos reutilizados son relativamente seguros (aunque no sin efectos secundarios potencialmente graves), solo se puede determinar si funcionan como tratamientos de COVID-19 mediante pruebas. (La demanda repentina de algunos de estos medicamentos también ha provocado una escasez que puede dificultar que las personas tengan suficientes medicamentos para controlar diversas afecciones crónicas).

El proceso para probar medicamentos es muy similar al que usan los expertos para probar la seguridad y la eficacia de las vacunas, sobre el cual escribí anteriormente para SELF. La principal diferencia es que cuando se trata de medicamentos, hay un paso temprano adicional: probar el medicamento en un cultivo celular (básicamente, probarlo en una placa de Petri). Luego vienen las pruebas en animales para determinar la seguridad y eficacia, y las pruebas en humanos para los mismos objetivos.

El "éxito" en términos de las pruebas de drogas COVID-19 puede tener algunas métricas diferentes, señala Frieman. Una es si la gente está mejorando físicamente con el tratamiento. ¿Están usando menos oxígeno suplementario? ¿Están más limpios sus pulmones? ¿Están respirando más fácilmente? ¿Han disminuido sus otros síntomas? Los investigadores también pueden observar si las personas que reciben el medicamento tienen más probabilidades de tener niveles de virus en descenso en un período de tiempo más rápido que las personas que no reciben el medicamento. La muerte es otro punto final de la investigación. ¿Es más probable que sobrevivan quienes toman la droga?

Con todo eso en mente, esto es lo que debe saber sobre algunos de los posibles tratamientos antivirales COVID-19 más discutidos.

La cloroquina y la hidroxicloroquina se han utilizado originalmente como fármacos antipalúdicos.

Es posible que haya escuchado la mayoría de las charlas sobre estos medicamentos como tratamientos COVID-19 "prometedores", pero muchos investigadores no están seguros de qué tan bien la cloroquina y la hidroxicloroquina (una forma derivada de la cloroquina) realmente pueden tratar esta enfermedad y cuánto daño podrían causar. en el proceso.

El presidente Trump ha declarado oficialmente su apoyo a la hidroxicloroquina como tratamiento para el COVID-19, y la visita del presidente francés Macron a un médico que está investigando un cóctel de fármacos con hidroxicloroquina, zinc y el antibiótico azitromicina como posible tratamiento del COVID-19 provocó incluso más interés. Algunos médicos han informado de un éxito anecdótico con el uso de hidroxicloroquina (o una combinación de fármacos que la incluya) en pacientes con COVID-19.Incluso algunos expertos en tecnología de Silicon Valley se subieron al tren y tuitearon sobre la droga, incluido el fundador de Tesla, Elon Musk, quien tuiteó el 16 de marzo que el tratamiento con cloroquina “quizás valía la pena considerar” para el COVID-19. Un ensayo clínico de hidroxicloroquina para adultos hospitalizados con COVID-19, realizado por el Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre, está en curso en el Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt.

La cloroquina y la hidroxicloroquina se han utilizado durante muchos años como fármacos antipalúdicos (entre otros usos), pero existe interés en sus posibles capacidades antivirales, explica Frieman, y agrega que él mismo ha estado haciendo algunos trabajos experimentales sobre esto. Según Frieman, estos medicamentos parecen “inhibir múltiples vías en las células que afectan la entrada de virus [y] cómo los virus usan partes de la célula para replicarse, y también se ha demostrado que afectan la respuesta inmune del huésped de diversas formas. "

Con eso en mente, tiene sentido que estos hayan estado entre los medicamentos que se están probando como tratamientos de COVID-19. Pero Frieman advierte que, hasta ahora, la investigación ha mostrado resultados mixtos y que estos medicamentos "pueden ser muy tóxicos si [se toman] dosis más altas que las recetadas".

Sheahan está de acuerdo, y señala que hasta ahora ha visto resultados contradictorios en los ensayos clínicos llevados a cabo en otros países. Un pequeño estudio reciente de Francia dijo que la hidroxicloroquina estaba "significativamente asociada" con una carga viral reducida o incluso desaparecida en personas con COVID-19, especialmente cuando se usaba con azitromicina, pero no era un ensayo aleatorio, y la sociedad que publica la revista donde apareció el estudio más tarde señaló que el manuscrito no cumplía con el estándar esperado. Un pequeño estudio de la cloroquina en Brasil se detuvo recientemente porque algunos participantes desarrollaron ritmos cardíacos irregulares después de tomar dosis más altas del medicamento, lo que los puso en mayor riesgo de complicaciones potencialmente fatales. (La frecuencia cardíaca irregular es un efecto secundario conocido del medicamento).

“Me sorprendería que esta fuera nuestra bala mágica”, dice Sheahan. "Realmente tenemos que esperar y ver qué dicen los datos de las pruebas".

Lopinavir-ritonavir se usa normalmente para tratar el VIH.

El rumor en torno a este medicamento provino de algunos estudios previos con otros coronavirus y de la forma en que se usa normalmente el lopinavir, que es como inhibidor de la proteasa del VIH, otro virus de ARN. (La proteasa es un tipo de enzima que divide las proteínas para que un virus pueda reproducirse; un virus de ARN como el SARS-CoV-2 o el VIH usa su material genético ribonucleico para multiplicarse. El ritonavir se agrega para ayudar al cuerpo a procesar lopinavir).

Desafortunadamente, realmente no hay evidencia científica sólida de que este sea el nuevo tratamiento para el coronavirus que estábamos esperando.

Ensayos anteriores sugieren que una combinación de lopinavir y otro medicamento antiviral, ribavirina, puede disminuir la replicación del virus del SARS original en una placa de Petri. También sugieren que la mezcla de lopinavir-ritonavir puede reducir la carga viral en personas con SARS y posiblemente ayudar a que sus síntomas sean menos intensos. Lopinavir también ha demostrado ser eficaz para inhibir la infección por MERS (otra enfermedad grave por coronavirus) en pruebas de cultivo celular, y más pruebas mostraron que los animales infectados con MERS obtuvieron mejores resultados con lopinavir-ritonavir que los animales tratados con otros medicamentos. Pero debido a que los ensayos en humanos generalmente han sido pequeños (uno fue incluso un informe de caso de un solo paciente con MERS) y algunas veces incluyeron ribavirina, aún no hay consenso sobre qué tan exitoso es realmente lopinavir-ritonavir para varios coronavirus.

Más recientemente, esta combinación de fármacos se utilizó en un ensayo clínico publicado en El diario Nueva Inglaterra de medicina para tratar a 199 personas diagnosticadas con COVID-19 grave en China. Después de observar los resultados de los pacientes que recibieron atención estándar en comparación con aquellos que también recibieron lopinavir-ritonavir además de la atención estándar, los investigadores no encontraron ningún beneficio significativo al incluir la combinación de medicamentos. Otros ensayos están en curso.

El problema aquí puede ser que las proteínas del VIH y del SARS-CoV-2 son demasiado diferentes para que la combinación de fármacos sea eficaz contra ambos virus. "Un problema con este enfoque es que a menudo estos medicamentos se desarrollan para ser muy específicos y poderosos contra un virus en particular", dice Sheahan. “El lopinavir, por ejemplo, se dirige a una proteína del VIH llamada proteasa. Si bien [SARS-CoV-2] también porta una proteasa, es bastante diferente a la del VIH ".

Remdesivir se desarrolló originalmente para tratar el ébola.

Al igual que el lopinavir, el remdesivir es otro fármaco que se desarrolló para tratar un virus de ARN: el Ébola. Remdesivir es un análogo de nucleótidos, que es una forma elegante de decir que se inserta en el ARN del virus en lugar de un nucleótido regular (molécula en el ácido nucleico). Esto evita que el virus se replique. Remdesivir ha mostrado cierto éxito cuando se probó en primates infectados con MERS, lo que ayudó a generar cierto interés en cómo podría funcionar contra el SARS-CoV-2. Actualmente se encuentra en un ensayo clínico en humanos realizado por el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID) del Centro Médico de la Universidad de Nebraska.

Remdesivir es uno de los dos medicamentos antivirales de amplio espectro en los que el grupo de investigación de Sheahan ha estado trabajando durante más de cinco años. En un primer paso alentador, descubrieron que el medicamento funciona bien en cultivos celulares y en modelos de ratones de diferentes tipos de infecciones por coronavirus, incluido el SARS-CoV-2, dice Sheahan. Pero aún necesitan ver si el éxito en el laboratorio se traduce en éxito en humanos con COVID-19.

Un artículo reciente publicado en La Revista de Medicina de Nueva Inglaterra analizaron datos de 53 pacientes con COVID-19 grave que recibieron al menos una dosis de remdesivir, y encontraron que el 68% mostró una mejora en términos de la cantidad de oxígeno que necesitaban. Pero el estudio carecía de un grupo de control y también fue financiado por Gilead Sciences, la empresa que fabrica remdesivir. En cualquier caso, se necesita una investigación más extensa en humanos antes de que podamos decir que este es el mejor (o incluso un efectivo) tratamiento farmacológico para COVID-19.

EIDD-2801 se desarrolló originalmente como un potencial antiviral de amplio espectro.

Este es el otro antiviral de amplio espectro en el centro de los esfuerzos de investigación de Sheahan, dice. EIDD-2801 es similar al remdesivir en que interfiere con la replicación viral. Pero donde remdesivir detiene la replicación, EIDD-2801 introduce errores en el virus mientras se copia a sí mismo, explica Sheahan. Estas mutaciones significan que el virus ya no puede replicarse en las células.

Un estudio reciente dirigido por Sheahan descubrió que EIDD-2801 inhibía el crecimiento de SARS-CoV-2, SARS y MERS en cultivos de células pulmonares humanas, y también que los ratones con MERS y SARS tenían una carga viral reducida y una mejor función pulmonar después del tratamiento con EIDD. -2801. El EIDD-2801 también tiene una ventaja sobre el remdesivir: se puede tomar en forma de píldora, explica Sheahan, mientras que el remdesivir debe administrarse por vía intravenosa. Se planean ensayos clínicos en humanos en los EE. UU. Y el Reino Unido, dice Sheahan.

Siempre que tengamos un tratamiento sólido, debemos tener cuidado y escuchar a los expertos.

Frieman está preocupado por la abundancia de información inexacta sobre estas posibles terapias en línea, especialmente de fuentes que no son médicos ni científicos. “Los tratamientos sobre los que lee en línea y escucha de sus amigos pueden ser realmente peligrosos. Obtenga su consejo médico de médicos reales y fuentes confiables ”, dice. E incluso si algunos de estos medicamentos experimentales terminan funcionando bien, advierte que la prevención de la transmisión del COVID-19 sigue siendo de suma importancia. “Lo mejor que podemos hacer es mantenernos sanos y alejarnos del hospital para que haya menos personas enfermas, menos trabajadores de la salud que atiendan a los pacientes y un entorno más seguro para las personas que realmente necesitan ayuda”, dice.

Aunque hay un enfoque comprensible en los tratamientos farmacológicos en este momento, Sheahan ya está pensando en el futuro y en cómo lo que aprendemos sobre el SARS-CoV-2 puede traducirse en preparación para un posible SARS-CoV-3. Si bien no tenemos idea de cómo sería otra epidemia de coronavirus, después de ver tres desde 2003, es probable que veamos otra en algún momento.

"Creo que la pandemia va a iniciar una gran cantidad de investigaciones interesantes", dice Sheahan. “La industria farmacéutica y la biotecnología pueden ver el valor de desarrollar antivirales de amplio espectro como parte de la preparación para una pandemia. No estábamos preparados para esto. Con suerte, la próxima vez, tenemos más armas en nuestro arsenal para detener un brote antes de que se convierta en una pandemia ".

La situación con el coronavirus está evolucionando rápidamente. Los consejos y la información de esta historia son precisos en el momento de la publicación, pero es posible que algunos puntos de datos y recomendaciones hayan cambiado desde la publicación. Alentamos a los lectores a mantenerse actualizados sobre noticias y recomendaciones para su comunidad consultando con su departamento de salud pública local.