Dejé el ballet debido a una artritis psoriásica y ahora me estoy convirtiendo en médico

"Sabía que quería ayudar a los demás".

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Melissa Leeolou tenía 10 años cuando quedó deslumbrada por una producción de El cascanueces. Convenció a sus padres para que la dejaran probar lecciones de ballet y supo que quería ser bailarina profesional poco después de su primera lección. Leeolou ya había sido diagnosticada con psoriasis severa cuando era niña y las placas a veces le dificultaban incluso moverse. (Hay varios tipos de psoriasis, una afección crónica de la piel que causa manchas decoloradas y con picazón en el cuerpo. Con la psoriasis en placas, las manchas, que varían en apariencia según el color de la piel, pueden ser muy dolorosas o sensibles, según la Mayo Clínica.) Pero Leeolou superó su incomodidad para bailar.

A los 20 años, Leeolou estaba siguiendo una carrera como bailarina profesional, cuando una lesión la llevó a que le diagnosticaran artritis psoriásica. La rigidez y el dolor en sus articulaciones acabaron con sus sueños de bailar, y le tomó algunos años encontrar algo que le apasionara por igual.

Después de trabajar en investigación médica, Leeolou decidió convertirse en médico y ahora está en la escuela de medicina. Habló con SELF sobre la difícil decisión de cambiar de carrera, cómo construyó un sistema de apoyo y su camino hacia la medicina. (Esta entrevista ha sido editada y condensada para mayor claridad).

YO: ¿Cuándo decidiste convertirte en bailarina?

M.L .: Vi El cascanueces cuando tenía unos 10 años, creo que había ido con una tropa de Girl Scouts o un grupo comunitario. Me impresionó tanto el atletismo y la gracia de los bailarines, y la música me conmovió mucho. Solo quería intentarlo.

Mis padres, de mala gana, me dejaron comenzar las lecciones. Tuve que bailar en la casa durante aproximadamente un año antes de que simplemente dijeran: "¡Ya basta de esto, puedes ir a la clase de ballet ahora!"

Cuando tomé mi primera clase de ballet, recuerdo estar parado frente al espejo y sentirme tan feliz y como en casa. El ballet era atlético como cualquier deporte profesional, pero también artístico y una salida emocional para mi autoexpresión.

¿Cómo afectó su ballet el ser diagnosticado con psoriasis?

Antes de empezar a bailar, me diagnosticaron psoriasis grave cuando tenía dos o tres años. Causó obstáculos importantes en mi vida. Había mañanas en las que las placas en mi piel eran tan severas que necesitaba usar una compresa caliente y ungüentos para poder moverme.

Mis padres me animaron a vivir plena y apasionadamente, pero todavía los sorprendí cuando comencé a bailar. Los desafíos físicos que ya había soportado hicieron que mi pasión pareciera contradictoria. Por un lado, estaba en el escenario con mi piel completamente expuesta, pero al mismo tiempo, era un lugar donde realmente sentía que podía ser yo mismo, y de esa manera, fue muy curativo. Antes de mi primera actuación como niña, le pregunté a mi entrenador si podía ocultar las placas con maquillaje. Ella me miró, negó con la cabeza y dijo: "No, no tienes que esconderte".

¿Cómo le diagnosticaron artritis psoriásica?

A los 20 años, estaba en la cúspide de una carrera profesional de ballet. Fue entonces cuando sufrí mi primera lesión, en el tobillo. Las lesiones son normales para los bailarines de ballet, así que en ese momento no estaba preocupado. Pero finalmente necesité una cirugía, y mes tras mes todavía no me había recuperado.

Con el tiempo, los médicos se dieron cuenta de que tenía una inflamación crónica durante la vida de la psoriasis, pero todavía pasó un año más antes de que me diagnosticaran artritis psoriásica. Las pruebas de diagnóstico para la artritis psoriásica son realmente difíciles: no existen medidas de prueba directas como las que existen para otros tipos de artritis. Es un proceso de descartar otras posibilidades, por lo que tomó algún tiempo llegar al diagnóstico.

¿Cuándo te diste cuenta de que no podrías bailar profesionalmente?

El prolongado proceso de diagnóstico prolongó mi esperanza de poder volver a bailar. No hubo un día específico en el que me di cuenta de que no podría lograr mi sueño de convertirme en bailarina de ballet profesional. Me tomó mucho tiempo explorar lenta y muy a regañadientes opciones de carrera fuera del baile. No tuve un momento aha, donde dije: "Oh, sé lo que sigue para mí". Probé todas las cosas diferentes. También tuve que aprender a lidiar con la tristeza de lo sucedido y el dolor emocional y físico del nuevo diagnóstico al que me enfrentaba. A veces, solo estaba concentrado en cómo obtener los tratamientos que necesitaba.

Puede llevar mucho tiempo decidirse a cambiar de carrera y puede requerir mucho coraje. Era difícil sentir que este diagnóstico estaba dictando mi vida.

¿Por qué eligió hacer la transición a la medicina?

Quería un campo que satisficiera mi creatividad artística y curiosidades intelectuales, y lo encontré en la investigación y en la medicina. En la universidad me especialicé en bioética y comencé a trabajar como voluntario en la National Psoriasis Foundation (NPF) y me involucré cada vez más en sus esfuerzos de promoción. Las políticas públicas y la ética médica me interesaron tanto desde el punto de vista académico como como paciente.

Después de graduarme, trabajé en investigación clínica. Descubrí que el desarrollo de tratamientos innovadores hablaba de mi creatividad. Ahora estoy estudiando medicina en Stanford, y el énfasis de la escuela en la investigación significa que todavía estoy involucrado en ese aspecto también. Me siento tan profundamente conectado con las personas que atraviesan sus propios problemas de salud. Sabía que quería ayudar a los demás lo mejor que pudiera y también estar con ellos a lo largo de su viaje de ser diagnosticados y buscar tratamientos para mejorar su calidad de vida. Ser médico es realmente el mayor honor porque puedes participar en el viaje de otra persona.

¿Cuáles son los mayores desafíos con la transición de su carrera?

Cambiar de carrera es realmente difícil y tengo preocupaciones incluso en la escuela de medicina. La artritis psoriásica realmente puede afectar sus manos y me preocupa la forma en que puedo sostener el equipo o estar de pie durante largos períodos de tiempo durante las cirugías. Incluso sentarse demasiado tiempo en un salón de clases o caminar por el piso del hospital durante demasiado tiempo puede desencadenar dolor. Entonces ese es un desafío continuo.

¿Qué consejo le daría a otras personas con artritis psoriásica que buscan cambiar de carrera?

Aprendí que necesito ser compasivo y flexible y tener muy buenos sistemas de apoyo en su lugar. No importa dónde trabaje y no importa lo sobresaliente que sea en su trabajo, si tiene una enfermedad crónica, es probable que aún enfrente días difíciles debido a su enfermedad, sin culpa suya. En términos generales, mi consejo es buscar recursos de apoyo para empleados. Hubo dos razones principales por las que decidí estudiar en Stanford. Uno es la Oficina de Educación Accesible y el otro es un grupo de la escuela de medicina llamado Estudiantes de Medicina con Discapacidades y Enfermedades Crónicas (MSDCI). Hay muchos estudiantes y profesores en estos grupos que también están lidiando con sus propias enfermedades crónicas. Realmente aprecio a la comunidad: me está mostrando que, si bien siempre enfrentaré obstáculos, hay formas de celebrar mis diferencias.

¿Qué consejo le daría a alguien cuya artritis psoriásica afecta su trabajo?

La artritis psoriásica afecta a las personas de manera diferente en función de muchos factores, que van desde la edad, el momento del diagnóstico, el tratamiento y otras variables, por lo que es difícil dar un consejo general. Hablo mucho sobre los sistemas de apoyo y creo que son realmente valiosos. Buscar recursos como la National Psoriasis Foundation puede ayudarlo a pensar y discutir nuevas formas en las que puede abordar los desafíos en el trabajo, sean los que sean. Mi reflexión general es que ser flexible contigo mismo puede ayudarte a desarrollar un poco de autocompasión.

Pedir adaptaciones en el trabajo puede ser realmente estigmatizado. Algunas personas piensan que conseguir un alojamiento es un privilegio o un regalo, pero en realidad no lo es. Pedir lo que necesita basándose en una condición que está fuera de su control es simplemente satisfacer una necesidad básica. Está nivelando el campo de juego.

¿Cuál es tu relación con la danza ahora?

Me las arreglé para renunciar a mi carrera profesional de ballet al continuar mi participación en la danza de nuevas maneras. Enseñé ballet en un centro comunitario para niños con síndrome de Down, llamado GiGi's Playhouse. También me ofrecí como voluntaria con clases de terapia de baile para pacientes con cáncer. Incluso ahora, como estudiante de medicina, estoy participando en un programa llamado Danza para la enfermedad de Parkinson.

Todo esto realmente me ha ayudado a aferrarme a mi amor por la danza y aún así encontrar alegría en ella. Y ahora encuentro alegría bailando. Creo que cuanto mayor me hago y cuanto más me alejo de lo que parece una carrera de ballet profesional, más puedo comenzar a sentir ese amor por la danza nuevamente.

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