Terapia psicodélica: cómo los hongos, el LSD y la MDMA podrían ayudar a tratar las enfermedades mentales

Por qué los investigadores están dando a estos medicamentos otra mirada.

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Desde hace más de una década, los estudios han demostrado cada vez más que ciertas drogas que antes se consideraban peligrosas pueden tener beneficios terapéuticos, y la terapia psicodélica puede ser especialmente útil para las personas que enfrentan ciertos tipos de depresión, ansiedad, adicción y trastorno de estrés postraumático.

Estas sustancias, generalmente consideradas como drogas psicodélicas, incluyen dietilamida de ácido lisérgico (LSD), psilocibina (el compuesto psicoactivo de los hongos "mágicos") y 3,4-metilendioximetanfetamina (MDMA). Los tres son medicamentos de la Lista I en los EE. UU., Que es la clasificación más restrictiva del gobierno federal para los medicamentos, lo que indica que tienen un alto potencial de abuso y no tienen usos médicos aceptados. Esta programación no solo hace que estas drogas sean ilegales a nivel federal, sino que también ha restringido históricamente la investigación que los expertos pueden hacer con ellas.

Pero ahora la comunidad científica mundial está atravesando una especie de "renacimiento psicodélico". Y la investigación continúa mostrando que, cuando se usan en entornos de terapia controlada, estas sustancias pueden tener profundos beneficios para la salud mental.

¿Cómo es realmente la terapia psicodélica?

“Hemos tenido éxito en demostrar que los psicodélicos abordan particularmente la depresión, así como la angustia mental asociada con enfermedades potencialmente mortales, adicciones y más”, Alan Davis, Ph.D., profesor asistente adjunto de psiquiatría y ciencias del comportamiento en la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins, le dice a SELF.

En un estudio del Dr. Davis y sus colegas, publicado en noviembre de 2020 en Psiquiatría JAMA, 24 participantes con depresión fueron asignados al azar para recibir terapia asistida por psilocibina inmediatamente o después de una espera de ocho semanas. Descubrieron que los participantes que se sometieron a la terapia habían mejorado significativamente los síntomas de depresión en comparación con los participantes que todavía estaban esperando. Y en general, después de que todos recibieron el tratamiento, el 71% de los participantes (17 personas) estaban en remisión de la depresión cuatro semanas después de su tratamiento.

Este es un estudio alentador pero relativamente pequeño (aunque generalmente está a la par con otros estudios en esta área). Sin embargo, no es como si los participantes simplemente tomaran una cápsula y su depresión se desvaneciera en el aire. Este estudio esbozó un modelo para un enfoque terapéutico asistido por psicodélicos, que requiere un entorno estructurado y supervisado y proveedores bien capacitados.

En este estudio, como en estudios anteriores similares, se requirió que un participante tuviera primero ocho horas de reuniones preparatorias con dos facilitadores capacitados. Después de eso, el participante se sometió a dos sesiones de un día con la administración de psilocibina con una semana y media de diferencia. Durante las sesiones, los facilitadores están disponibles para responder a las necesidades de los participantes; el participante se acuesta en un sofá con los auriculares puestos mientras escucha música. Después de las sesiones, el participante tiene otras dos o tres horas de reuniones de seguimiento con los facilitadores.

El paciente recibió un total de 11 horas de psicoterapia de apoyo junto con el tratamiento farmacológico para darle sentido a la experiencia y seguir adelante con sus vidas. Y todo el proceso de tratamiento duró unas ocho semanas. Este protocolo es similar, pero no totalmente idéntico, al de otros estudios de terapia psicodélica. Pero lo que todos tienen en común es un amplio acceso a apoyo antes, durante y después de la experiencia con la droga.

¿Cómo funciona la terapia psicodélica?

Los medicamentos antidepresivos actualmente disponibles, como la fluoxetina y la duloxetina, afectan la cantidad de neurotransmisores que circulan en el cerebro, como la serotonina.Para muchas personas, los antidepresivos pueden ser una forma eficaz de tratar los síntomas de la depresión, la ansiedad y otros problemas de salud mental, especialmente cuando se usan junto con la terapia. Pero estos medicamentos a menudo deben tomarse durante años o incluso durante toda la vida de una persona, y pueden tener efectos secundarios graves, dice la Clínica Mayo, como problemas para dormir, agitación, pérdida de apetito, reducción del deseo sexual y, a veces, abstinencia. .

La terapia psicodélica parece ser eficaz a largo plazo después de unas pocas semanas o meses intensos, con efectos terapéuticos que comienzan después de una sola sesión. Estos medicamentos también pueden causar efectos secundarios, como náuseas, somnolencia, aumento de la frecuencia cardíaca y alucinaciones (según la sustancia). Pero cuando los medicamentos se usan de esta manera a corto plazo, esos efectos secundarios generalmente ocurren durante o poco después de la experiencia con el medicamento, que es una de las razones por las que la supervisión y el apoyo durante ese tiempo son tan esenciales.

Al igual que los antidepresivos, los psicodélicos tienen efectos sobre neurotransmisores específicos, incluida la serotonina. Pero los expertos creen que la eficacia de los psicodélicos también se debe a su capacidad para reconfigurar nuestra arquitectura neuronal. Por ejemplo, los estudios de imágenes cerebrales muestran que, con el tiempo, las neuronas de la corteza prefrontal del cerebro se atrofian en personas con depresión. "Pero el uso controlado de psicodélicos realmente cambia esto", dice a SELF Linda Strause, Ph.D., profesora adjunta de nutrición humana en la Universidad de California en San Diego y ejecutiva en la industria del desarrollo de fármacos. Los psicodélicos pueden estimular el crecimiento de nuevas neuronas, así como nuevas conexiones entre ellas, lo que sugiere que pueden ayudar a tratar la depresión, el trastorno de estrés postraumático y otros problemas, dice.

"Las sustancias alucinógenas también tienen la capacidad de restablecer nuestra red de modo predeterminado [DMN] de inmediato y durante largos períodos de tiempo", David J. Mokler, Ph.D., neurofarmacólogo y profesor emérito de la Universidad de Nueva Inglaterra y asesor de La empresa de biotecnología psicodélica Havn Life, dice a SELF. El DMN es una red de partes conectadas del cerebro que están activas cuando no estás pensando o trabajando específicamente en nada, como cuando estás soñando despierto. El DMN se considera tradicionalmente como una red de áreas del cerebro de los participantes que están más activas entre las tareas de un estudio de imágenes cerebrales. Pero algunos investigadores creen que puede estar relacionado con pensamientos autorreferenciales, conciencia e incluso con el concepto freudiano del ego. Alterar la forma en que funciona el DMN "parece ayudar a largo plazo con la depresión, particularmente la depresión que no parece responder a los tratamientos clásicos que solemos dar", dice el Dr. Mokler.

Estos cambios biológicos probablemente reflejan los cambios psicológicos y, a veces, espirituales que pueden ocurrir durante la experiencia psicodélica. “Cuando las personas toman psicodélicos, a menudo tienen experiencias espirituales y una nueva conciencia de sus emociones, relaciones y carrera, y es esta combinación la que parece producir la mayor cantidad de resultados”, dice el Dr. Davis. De esta manera, la terapia psicodélica puede ofrecer a alguien la oportunidad de experimentar una perspectiva radicalmente diferente de su vida, una que podría ayudarlo a darse cuenta de aspectos importantes de su entorno, relaciones o patrones de pensamiento que podrían estar contribuyendo a su depresión, por ejemplo.

Sin embargo, es fundamental comprender que no son solo los medicamentos los que probablemente sean útiles; Las sesiones de seguimiento con los facilitadores también son importantes para que los pacientes puedan “integrar” su experiencia y extraer un significado productivo de lo que exploraron mientras estaban en su estado psicodélico. En última instancia, la terapia asistida por psicodélicos puede que algún día sea una opción de tratamiento alternativa para ciertas afecciones de salud mental, especialmente para las personas que no encuentran que los antidepresivos tradicionales u otras opciones de tratamiento sean adecuadas para ellos.

Estas son algunas de las drogas psicodélicas que los investigadores están investigando actualmente:

MDMA

Conocido coloquialmente como éxtasis o molly, el MDMA se hizo popular en la cultura rave y de la música electrónica de baile de las décadas de 1980 y 1990. Es una droga psicoactiva obtenida del aceite de safrol, un aceite esencial derivado del árbol de sasafrás, un árbol aromático endémico en América del Norte.

Los efectos característicos de la droga son sentimientos de conexión, cercanía, calidez y empatía, que tienden a durar de tres a seis horas. Tiene efectos sobre la serotonina y sobre la hormona oxitocina, que a menudo se asocia con la construcción de vínculos sociales. La MDMA también puede provocar un aumento de la frecuencia cardíaca, apretar la mandíbula, sudoración, inquietud y (en casos raros) un aumento de la temperatura corporal que pone en peligro la vida.

En un estudio de 2020 publicado en Psicofarmacología, Los investigadores encontraron que los pacientes con PTSD que recibieron previamente dos o tres pequeñas dosis de MDMA y psicoterapia tuvieron mejoras significativas en sus síntomas. Y esas mejoras duraron al menos un año después de su tratamiento.

Gran parte de la investigación que analiza el potencial terapéutico de la psicoterapia asistida por MDMA proviene de la Asociación Multidisciplinaria de Estudios Psicodélicos (MAPS), una organización sin fines de lucro fundada en 1986. MAPS está llevando a cabo actualmente el primer ensayo de fase 3 del uso de psicoterapia asistida por MDMA para pacientes con TEPT. Y el protocolo de la organización recibió una designación de "terapia innovadora" de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) en 2017, lo que significa que la terapia se acelerará hasta su aprobación y la FDA guiará a MAPS para que sea aprobada.

Psilocibina

Los hongos alucinógenos “mágicos” tienen una historia antigua. Incluso los artistas de la Edad de Piedra en África y Europa, los escultores precolombinos en América del Norte, Central y del Sur, y las poblaciones antiguas del desierto del Sahara representaron lo que los expertos creen que son hongos en su arte.

Hoy, la psilocibina, el compuesto químico derivado de ciertos hongos alucinógenos secos o frescos, está en el centro del renacimiento psicodélico de la comunidad científica. Y en noviembre pasado, Oregón se convirtió en el primer estado en despenalizar la psilocibina y legalizarla para uso terapéutico.

En estudios de investigación recientes, los investigadores han descubierto que la terapia asistida por psilocibina puede ser útil para personas con depresión resistente al tratamiento, así como depresión y ansiedad al final de la vida. Y en los últimos años, la FDA otorgó a dos programas de terapia asistida por psilocibina un estado de terapia revolucionaria.

Los efectos de la psilocibina suelen durar entre cuatro y siete horas. La droga puede causar cambios de humor y alucinaciones visuales y auditivas, así como náuseas, vómitos, somnolencia y dolores de cabeza.

LSD

Sintetizado por primera vez por el químico suizo Albert Hoffmann en 1938, el LSD es un químico sintético potente que cambia el estado de ánimo. Se crea a partir del ácido lisérgico que se encuentra en el cornezuelo del centeno, que es un hongo que infecta al centeno. (Y, sí, la CIA investigó el LSD como un arma psicológica potencial durante la Guerra Fría).

Los investigadores han estado analizando el potencial del LSD para ayudar a las personas con problemas de salud mental desde la década de 1950, pero esos estudios se estancaron cuando el gobierno federal prohibió el LSD. Una investigación más reciente que analiza la terapia asistida con LSD ha encontrado que puede ser útil para las personas que enfrentan el alcoholismo y la ansiedad al final de la vida en estudios pequeños.

Una experiencia con LSD puede durar de 6 a 12 horas y provoca cambios en el estado de ánimo y el pensamiento, así como cambios en la percepción sensorial. También puede provocar un aumento de la frecuencia cardíaca, tensión muscular y de la mandíbula y náuseas.

Aunque pueda parecer que la terapia psicodélica es una nueva invención, el renacimiento psicodélico es en realidad un regreso a investigaciones de décadas de antigüedad e incluso a prácticas espirituales tradicionales más antiguas. Con la investigación continua e incluso algunos ensayos clínicos de fase 3 en proceso, este tipo de tratamiento pronto podría finalmente estar disponible para más personas y obtener el reconocimiento científico que se merece.