Cómo sobrevivir a una experiencia cercana a la muerte ha afectado mi atención a los pacientes con coronavirus

Menos distancia emocional, más empatía y conexión.

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Probablemente no haya muchos médicos que puedan decir que una experiencia cercana a la muerte los hizo mejores en su trabajo. Pero la doctora de cuidados intensivos Rana Awdish, M.D., es una de ellas. Su libro más vendido, En estado de shock: mi viaje de la muerte a la recuperación y el poder redentor de la esperanza, describe cómo sobrevivió a una experiencia cercana a la muerte que transformó su relación con la medicina. En 2008, cuando la Dra. Awdish tenía siete meses de embarazo, se rompió un tumor benigno en el hígado, lo que le provocó la pérdida de una cantidad de sangre potencialmente mortal. Lo que siguió fue desgarrador: sus órganos empezaron a fallar, tuvo un derrame cerebral y tuvo un aborto espontáneo. Finalmente, la colocaron en un respirador y la pusieron en coma inducido médicamente en la misma Unidad de Cuidados Intensivos (UCI) donde, justo antes de su emergencia médica, había estado en su último día de una beca de cuidados intensivos. Su vida estaba literalmente en manos de sus colegas y mentores.

Se necesitaron cinco operaciones importantes, ocho procedimientos y más de un año para que la Dra. Awdish se recuperara por completo y volviera a practicar la medicina como una versión nueva y más compasiva de sí misma.Como explica en su libro, durante su formación médica había internalizado el mensaje de que era mejor distanciarse de los pacientes hasta cierto punto para evitar una sensación de conexión que luego podría conducir a la pérdida y al agotamiento. Sin embargo, después de casi morir, se dio cuenta de que era exactamente lo contrario: extender una versión desprotegida y profundamente empática de sí misma a los pacientes era emocionalmente reconstituyente, no agotador.

Años pasados. La vida en el trabajo era relativamente estable. Luego, el nuevo coronavirus llegó a Michigan, donde el Dr. Awdish practica en el Hospital Henry Ford en Detroit. COVID-19 ha golpeado duramente a Michigan; pocos estados han visto más muertes. Y para el 7 de abril, más de 730 empleados en el sistema de atención médica donde trabaja el Dr. Awdish habían dado positivo por COVID-19. Cualquiera que se haya metido en medio de esta crisis ha tenido que adaptarse. Pero como la Dra. Awdish se está dando cuenta, su experiencia cercana a la muerte la ha preparado para este ajuste de maneras inesperadas.

Aquí, la Dra. Awdish le cuenta a SELF cómo ha sido cuidar a los pacientes con coronavirus durante la pandemia de COVID-19, las estrategias de afrontamiento que ha probado y cómo ha equilibrado sus funciones como médica y como madre a lo largo del camino.

YO: ¿Cómo ha sido emocionalmente tu experiencia en el frente?

R.A .: Creo que el peor momento en muchos sentidos fue cuando comenzamos a escuchar sobre COVID-19, debido al miedo anticipatorio y la incertidumbre. Sentimos que este maremoto se avecinaba y tuvimos que prepararnos emocionalmente para lo que podría parecer. Mi grupo muy cercano de amigos y yo nos reunimos y compartimos nuestros miedos sobre la posibilidad de morir, contaminar a nuestras familias y lastimarlos transmitiéndolo en casa.

Luego comenzamos a recibir casos y se hizo concreto. También se volvió más fácil; era un trabajo que sabíamos hacer. La oleada llegó, y eso fue simplemente surrealista y abrumador porque realmente se sentía como si no supiera cuándo terminaría. Las personas se encontraban en situaciones que eran tan desafiantes: no tener a las familias de los pacientes allí, tener múltiples muertes dentro de un turno, simplemente sentir el peso de todo. Ahora ha alcanzado un estado estable en el que es manejable. Entendemos cómo tratar a nuestros pacientes con coronavirus y el dolor es un poco menos agudo. Lo interesante es que cada semana que sucede esto, usted personalmente no se enferma, comienza a tener una pequeña sensación de comodidad que le permite ser un mejor médico. Es difícil tener miedo y ser valiente al mismo tiempo.

Habiendo enfrentado la muerte antes, ¿reaccionó de manera diferente ante la posibilidad de enfermarse?

Debido a mi enfermedad, pasé mucho tiempo en un espacio donde estaba constantemente consciente de que podía morir. Aprendí a vivir con ese zumbido bajo de estática. Aprendí que sí, podría morir, pero también mi vida está sucediendo en este momento, y si vivo al servicio del hecho de que puedo morir, entonces no estoy viviendo realmente.

Se siente como si todos estuvieran teniendo una mini experiencia de lo que han vivido muchas personas con enfermedades crónicas. Es una especie de nivelación. Es interesante ver a las personas que han tenido una enfermedad crónica ver que todos los que los rodean se dan cuenta de repente del riesgo y tienen miedo y un sentido de su propia falibilidad.

¿Cómo le explicaste el coronavirus a tu hijo de 9 años?

Trato de asegurarme de que me vea haciendo las cosas que lo mantendrán a salvo. Al principio, instalamos una especie de sala de descontaminación en nuestra área de lavandería, y allí me quito toda la bata. Un día después del trabajo, me desnudé en la lavandería y estaba caminando por la cocina para llegar a la ducha, y le dije hola a mi hijo. Se apartó de mí a pesar de que no estaba tan cerca de él y dijo: "Uf, corona". Fue muy triste que me viera como una amenaza.

Además, me había quitado toda la ropa para caminar hacia la ducha solo para descubrir que estaba en una lección de karate de Zoom con video ... así que fue divertido para todos.

¿Puede describir una situación particular en el trabajo que realmente lo afectó?

Cuando estaba cuidando a un paciente que conozco desde hace años que llegó al hospital con síntomas de COVID-19. Necesitaba que le pusieran ventilación mecánica. En ese momento en nuestro hospital, no habíamos visto a nadie que hubiera sido puesto en un ventilador para COVID-19 salir vivo de uno. Tuve este momento en el que pensé: Todos mis pacientes van a morir. Cada paciente que me importa va a morir. Sorprendentemente, se recuperó y salió del hospital bien. Me hizo saber que muchas de las historias que me contaba sobre este virus no se iban a confirmar, que no iba a ser algo que matara a todos mis pacientes o que me matara a mí.

Después de que estuvo a punto de morir, gran parte de su trabajo se ha centrado en las experiencias de los pacientes en la UCI, especialmente en la comunicación con el personal médico. ¿Qué ha cambiado en la experiencia del paciente de la UCI durante el COVID-19?

Al principio, nos encontramos en esta situación en la que los pacientes estaban en riesgo de despersonalización incluso más de lo que normalmente ocurre con una enfermedad aguda. Venían a nosotros ya intubados, por lo que no podían hablar. No tuvimos el beneficio de que tuvieran a su familia junto a la cama, por lo que no había nadie en la habitación para decirnos quiénes eran. No traían sus fotos o edredones o pequeños artefactos de casa que te dicen algo sobre ellos. Luego, agrega a eso el hecho de que estábamos tratando de minimizar la cantidad de veces que entramos y salimos de la habitación para conservar el equipo de protección personal porque no sabíamos si se nos acabaría.

Rápidamente tuvimos que descubrir cómo podíamos seguir siendo quienes queríamos ser incluso frente a esto. Conseguimos tarjetas que podíamos poner en las puertas que enumeraban las cosas favoritas de los pacientes y lo que sería significativo para ellos, como pasajes particulares de textos religiosos. Las enfermeras y los médicos exhibieron fotografías impresas de ellos mismos en su EPP. Tenemos pacientes cuyas parejas les escriben cartas de amor todos los días y las enfermeras las leen en voz alta. Tuvimos que descubrir cómo reinsertar a la humanidad porque había muchas barreras.

¿Qué es lo que la gente no sabe sobre sobrevivir a una estadía en la UCI?

La curación no ocurre en el hospital. El tratamiento ocurre en el hospital. Toda la curación ocurre cuando te vas. Pierdes mucha masa muscular en el hospital. Pierdes la independencia y, para mí, incluso mi sentido de identidad. También me preocupo mucho por el trastorno de estrés postraumático (TEPT). Durante años después de mi experiencia, tuve pesadillas en las que me estaba ahogando. Tuve re-experiencias terribles y vívidas de eventos que, en ese momento, no llamé TEPT, pero probablemente sí. Es casi incalculable, las pérdidas y el proceso de reconstrucción de uno mismo. Realmente sucede al otro lado de la hospitalización. Las personas necesitan reconstruir su fuerza, ganar un sentido de independencia y encontrar una manera de entender lo que les sucedió en la construcción de la historia de su vida.

Espero que todos tengan mucha gracia para sí mismos cuando miran dónde esperan estar cuando regresan a casa versus dónde están realmente. Para mí, estaba en un lugar bastante oscuro, frustrado por todos a mi alrededor, incapaz de dormir con terribles pesadillas, sin apetito, sin resistencia. Todos a mi alrededor decían: “¡Yay! Estás mejor ", y yo me sentía como," ¡No! ¡Ni siquiera un poco!"

¿Cómo ha estado lidiando con la pandemia? ¿Utiliza algún mecanismo de afrontamiento que desarrolló después de su experiencia cercana a la muerte?

Había pasado mucho tiempo construyendo un arsenal de todas las cosas que me mantienen bien: atención plena, meditación y yoga. También comencé a pintar cuando tenía que quedarme en la cama y realmente no tenía la capacidad de escribir o leer porque mi visión era muy mala debido a un derrame cerebral. Así que tenía todo este gran conjunto de herramientas de cosas que podía hacer en casa que funcionaban para mí, y luego, cuando todo comenzó, todas esas cosas parecían ridículamente lujosas, como, “Um. ¡Hay una pandemia! ¡No puedes hacer yoga! "

En las primeras semanas, me abroché en este modo de encendido de la misma manera que lo haría con una llamada de 36 horas. Me acabo de poner mi uniforme, empaqué mis bocadillos, tomé mi café y no miré los sentimientos. Puse todo en una caja y seguí adelante. Luego me di cuenta de que estaba recurriendo a los "atajos" para la relajación, como el vino por la noche en lugar de una taza de té y un libro. La forma en que me cuidaba durante esas primeras semanas no era sostenible.

Hice una transición en las últimas semanas en la que poco a poco estoy recuperando el espacio para las cosas que realmente me nutren y son saludables. He recuperado la poesía, la lectura, la pintura e incluso el yoga. Los ejercicios de atención plena que hago son en su mayoría muy simples con mi hijo. Daremos un nombre a cada una de las cosas que podamos ver, oír, oler y sentir para conectarnos en el momento. Todo esto me ha revelado que las cosas en las que confío para mantenerme bien fluctúan según la situación.

¿Cuál es su esperanza para el resultado de esta crisis?

Lo peor que podría pasar es que lleguemos al otro lado de esto y no nos cambie. Esa sería una oportunidad tan desperdiciada. Creo que lo que estamos viendo con suerte es cuán profundamente interconectados estamos todos, que lo que afecta a las personas de un lado del mundo también nos afecta a nosotros, cuán integral es esto para el bienestar de nuestra economía, cómo la atención médica es un derecho que todo el mundo debería tener acceso a eso que no podemos vincular al empleo, que a los trabajadores esenciales se les debería pagar un salario digno, que la comunidad importa, que las personas que se presentarán por ti cuando las necesites lo sean todo. Hay tantas cosas buenas que pueden surgir de esto si nos permitimos mirarlo a los ojos, pero va a necesitar un cambio serio.

Esta conversación ha sido editada y condensada para mayor claridad.