Como epidemiólogo, la reapertura de los estados demasiado pronto me está dando un déjà vu pandémico

No podemos relajarnos así todavía.

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Muchos profesionales de la salud pública están experimentando una sensación de déjà vu que les revuelve el estómago en este momento. Después de un aumento masivo en los casos de COVID-19 que comenzó a mediados de octubre y aumentó durante las vacaciones de otoño e invierno, nos estamos acercando a volver a los niveles de casos que vimos anteriormente en la temporada de otoño. A medida que los diagnósticos de nuevos casos cayeron drásticamente a fines de enero y durante todo febrero, estamos viendo una vez más las políticas de salud pública rescindidas o flexibilizadas, tal como lo hicimos el año pasado cuando los casos cayeron a niveles bajos.

En ese momento, advertí: “Si no cambiamos nuestro comportamiento colectivo, es probable que el otoño sea peor que el verano. Muchos de nosotros en salud pública hemos estado preocupados por un resurgimiento aún mayor de la infección por COVID-19 en el otoño, especialmente porque la mayoría de las áreas buscan reabrir escuelas de alguna manera. Dado que ahora estamos viendo un aumento en los casos, lo que sucederá en el otoño es incierto y aterrador si continuamos en este curso ". Y el otoño y el invierno fueron realmente aterradores, con diagnósticos de casos que llegaron a 300.000 por día y muertes con un promedio de más de 3.000 por día durante semanas.

Esta vez, muchos aspectos de la respuesta a una pandemia son mucho mejores. Actualmente contamos con tres vacunas autorizadas por la Administración de Alimentos y Medicamentos y estamos aumentando su administración en todo el país. Pero aún no estamos cerca de los niveles de vacunación necesarios para alcanzar la inmunidad colectiva, y eliminar o reducir las restricciones demasiado rápido antes de que se puedan administrar las vacunas nos deja susceptibles a otra ola, particularmente porque se han identificado más variantes virales infecciosas en todo el país.

Relajar las restricciones en este momento es prematuro y peligroso.

Hasta la fecha, las restricciones de COVID-19 se han relajado en estados como Texas, Iowa, Dakota del Norte, Maryland, Mississippi, Connecticut, Arizona, West Virginia y Wyoming, lo que reduce las restricciones a las empresas, elimina los mandatos de máscaras o una combinación de ambos factores.

Esto puede llevar a un aumento en el riesgo de no usar máscaras, señala la epidemióloga de enfermedades infecciosas Cherise Rohr-Allegrini, Ph.D., MPH, quien sirvió en la Coalición de Respuesta COVID de San Antonio y es la directora ejecutiva de la Fundación contra el SIDA de San Antonio. Texas es uno de los estados que ha rescindido su mandato de máscara y ha permitido que las empresas vuelvan a abrir por completo, lo que preocupa a la Dra. Rohr-Allegrini. “La percepción de que la pandemia ha terminado y las precauciones son innecesarias es poderosa”, dice. "Vimos esto en mayo pasado, después de que el gobernador regresara prematuramente a la normalidad". Muchas personas, incluso las cautelosas que se tomaron al COVID en serio, vieron las aperturas como una señal de que la pandemia había terminado ".

Saskia Popescu, Ph.D., MPH, epidemióloga y profesora asistente de la Universidad George Mason, está de acuerdo. En Arizona, donde vive Popescu, el gobernador ha evitado un mandato de máscara en todo el estado, pero muchas ciudades lo han implementado. Ver a otros estados levantar sus restricciones “a menudo tiene el efecto de normalizar la mentalidad de 'Ya hemos pasado COVID'. Creo que ha sido más fácil para aquellos con mandatos estatales, ya que crea un enfoque más estandarizado, mientras que esto ha supuesto un estrés para los líderes locales ”, dice el Dr. Popescu.

Y ante la falta de un mandato estatal, las empresas deben tomar sus propias decisiones con respecto a los aspectos de la prevención de una pandemia. Esto también está tenso. En Texas, representantes de una importante tienda de comestibles, H-E-B, han compartido mensajes confusos sobre el uso de mascarillas requeridas luego de que el gobernador derogara el mandato de mascarillas del estado. Las empresas más pequeñas pueden tener incluso mayores dificultades para hacer cumplir el uso de mascarillas sin un mandato establecido. Un restaurante mexicano en el estado que aún requerirá que los clientes usen máscaras ha recibido amenazas de personas que dicen que llamarán al Servicio de Inmigración y Control de Aduanas de EE. UU. Un restaurante de ramen en Texas fue vandalizado con grafitis racistas anti-asiáticos después de que el chef y el propietario no estuvieran de acuerdo públicamente con levantar el mandato de la máscara. “Las empresas deben valerse por sí mismas”, dice el Dr. Rohr-Allegrini. Agrega que tiene amigos en la industria de alimentos y bebidas que tienen la intención de exigir el uso de máscaras, pero por experiencia, saben que será difícil de hacer cumplir y los expone al acoso.

Las vacunas COVID-19 son prometedoras, pero por sí solas pueden no ser suficientes para detener la propagación.

Si bien se espera que el lanzamiento de la vacuna se acelere durante marzo y abril, los dos científicos con los que hablé están de acuerdo en que en este momento no es suficiente para llenar los vacíos. “Lo describo como Wile E. Coyote, las vacunas, y Roadrunner, el virus, en una carrera, cuello y cuello. El correcaminos acaba de recibir una mochila propulsora y al coyote se le cayó un yunque frente a él ”, dice la Dra. Rohr-Allegrini.

Al 18 de marzo, solo el 10% de los tejanos están completamente vacunados; una de las tasas más bajas en los EE. UU. Y muchos de los que no han sido vacunados hasta ahora son de alto riesgo. A medida que continúan aumentando los casos nuevos, “esos casos se producirán en personas de color de menores ingresos que ya sabemos que tienen un mayor riesgo de desarrollar una enfermedad grave, que han tenido menos acceso a la vacuna y que trabajan en empleos en la industria de servicios. donde estarán en mayor riesgo de exposición ”, advierte el Dr. Rohr-Allegrini.

Esta brecha, donde el uso de mascarillas puede disminuir y las personas pueden estar frecuentando más negocios, pero la vacunación aún no se ha puesto al día en la prevención de nuevos casos, también podría permitir la propagación de variantes más peligrosas. Desafortunadamente, no sabemos realmente con qué frecuencia estas variantes causan infecciones. El Dr. Popescu señala que en Arizona, "estamos viendo algunos casos, pero fundamentalmente creo que estamos volando a ciegas con la secuenciación genómica", lo que significa que no sabemos qué tan extendidas y comunes son estas variantes. Ésta es la situación en la mayoría de los estados. En Texas, el Dr. Rohr-Allegrini dice: “¡Houston tiene la distinción de tener todas las variantes! En general, la tipificación de variantes no está muy extendida, por lo que es difícil saber qué tan rápido se están propagando. Pero si están en Houston, seguro que están en el resto del estado ".

Todo esto ha sucedido antes y, a menos que cambiemos de rumbo, todo esto volverá a suceder.

La eliminación de los mandatos de seguridad pública en muchos estados nos deja en una posición similar a donde estábamos la primavera pasada. Los dos científicos con los que hablé anticipan un aumento en los casos, siendo la velocidad del lanzamiento de la vacuna la variable crítica que podría proteger a la población y sofocar un aumento. El Dr. Rohr-Allegrini anticipa un aumento de casos en cuatro a seis semanas “a menos que podamos vacunar a una tasa significativamente más alta” de lo que está sucediendo actualmente. Ella señala la trayectoria del año pasado: el 17 de abril de 2020, el gobernador Abbott aflojó las restricciones y declaró que "lo peor de COVID-19 podría haber quedado pronto atrás". “Para la primera semana de junio, tuvimos el inicio de un aumento repentino”, dice el Dr. Rohr-Allegrini. Este año, la vacuna “podría cambiar las reglas del juego” y espera que la vacunación aumente lo suficiente como para hacer frente a la propagación del virus y todas sus variantes. Pero teme que suceda lo contrario y que Texas pueda estar viendo otro aumento en mayo.

Del mismo modo, el Dr. Popescu tiene emociones encontradas, tratando de mantenerse optimista pero preocupado por las decisiones recientes del gobernador de Arizona Ducey, incluido su impulso para reabrir las escuelas a mediados de marzo, aunque muchos creen que los recursos y protocolos adecuados no estarán en su lugar. “Arizona, como los Estados Unidos en general, tiene la costumbre de apresurarse a reabrir cuando las cosas empiezan a verse bien”, dice el Dr. Popescu.

Lo que puede haber cambiado esta vez en comparación con la primavera pasada es que las personas han visto lo grave que puede ser la pandemia. “La diferencia ahora en comparación con el pasado mes de abril es que muchas más personas parecen estar insistiendo en que seguirán enmascarando”, dice la Dra. Rohr-Allegrini. "Así que hay esperanza".