¿Qué sucede realmente cuando usa un ventilador para COVID-19?

Cómo una humilde pieza de equipo se volvió tan vital.

Adobe Stock / phonlamaiphoto

La mayoría de nosotros nunca habíamos pensado mucho en lo que hace un ventilador antes de la pandemia de COVID-19. O tal vez solo se había encontrado con la incómoda sensación de tener un tubo en la garganta durante la cirugía. Pero ahora estas máquinas han demostrado ser un equipo crucial en el manejo de los síntomas más severos asociados con las infecciones por coronavirus, que se sabe que causan ataques de tos intensos y dificultad para respirar.

En los casos más graves, una infección por coronavirus puede causar neumonía, una infección pulmonar que provoca inflamación, daño pulmonar y posiblemente la muerte. Pero en esos casos, los médicos pueden usar ventiladores mecánicos para ayudar a los pacientes a respirar y dar a su cuerpo más tiempo para combatir la infección. Ya sea que conozca a alguien que esté conectado a un ventilador o simplemente tenga curiosidad por saber más sobre cómo funcionan estas máquinas, esto es lo que necesita saber sobre el uso de ventiladores para pacientes con COVID-19.

¿Qué hace realmente un ventilador?

Lo primero que debe saber es que los ventiladores mecánicos no son una máquina elegante y novedosa. "Un ventilador es realmente un dispositivo muy simple que se ha utilizado durante décadas", dice a SELF Enid Rose Neptune, M.D., neumóloga y profesora asociada de medicina en la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins. "No tiene nada de vanguardista, cósmico o de otro mundo".

Los ventiladores ayudan a los pacientes a respirar a través de dos procesos muy importantes: ventilación (duh) y oxigenación. La ventilación es el proceso por el cual los pulmones se expanden, toman aire y luego lo exhalan. Un ventilador mecánico ayuda con esto empujando aire hacia los pulmones desde un dispositivo externo a través de un tubo que se inserta en las vías respiratorias del paciente. Mientras los pacientes están intubados, no pueden hablar y se les administran medicamentos sedantes para que se sientan más cómodos (medicamentos que, según informes recientes, ahora escasean).

La oxigenación es el proceso por el cual nuestros pulmones respiran oxígeno, que luego llega al torrente sanguíneo y a los órganos internos. El oxígeno es necesario para que esos órganos funcionen, y un ventilador puede proporcionar más oxígeno del que podría obtener con solo respirar aire normal. De hecho, los pacientes que padecen COVD-19 tienden a requerir niveles relativamente altos de oxígeno en comparación con las personas que necesitan ventilación por otras razones, dice el Dr. Neptune, y este es uno de los muchos desafíos únicos de tratar a esos pacientes.

Todo tipo de configuraciones complejas de oxigenación y presión de ventilación deben individualizarse y monitorearse constantemente para cada paciente que esté conectado a un ventilador. Y esos ajustes a menudo cambian a medida que pasa el tiempo, dice el Dr. Neptune, lo que hace que la idea de "dividir" un ventilador entre varios pacientes sea muy difícil de lograr.

Hay otros tipos de ventilación no invasiva que no requieren intubación (tener un tubo en la tráquea) y en su lugar administran oxígeno a través de una máscara. Por lo general, se guardan para casos menos graves.

Cuando alguien tiene una afección que afecta los pulmones, que podría ser algo así como una lesión en los músculos que los pulmones necesitan para respirar o una enfermedad respiratoria como la neumonía relacionada con COVID-19, la ventilación mecánica puede ayudar a darle a su cuerpo el oxígeno y el tiempo. necesita recuperarse.

¿Cuánto tiempo suelen permanecer las personas con ventiladores?

Dependiendo de la afección que deba tratarse, un paciente puede estar conectado a un ventilador durante algunas horas o días. Pero hay informes de que las personas con COVID-19 que reciben ventiladores permanecen con ellos durante días o semanas, mucho más que aquellas que requieren ventilación por otras razones, lo que reduce aún más el suministro de ventiladores que tenemos disponibles.

En un estudio de 18 pacientes en el área de Seattle, el tiempo promedio de intubación fue de 10 días, por ejemplo. Y la investigación anterior indica que los tiempos de intubación prolongados como estos son en gran medida la minoría de los casos fuera del mundo del coronavirus. Pero el Dr. Neptune dice que es difícil saber exactamente cuánto tiempo los pacientes con coronavirus necesitar ese tipo de atención porque nuestra comprensión de la infección aún está evolucionando.

Eso puede traducirse en un tiempo prolongado que una persona con COVID-19 pasa en un ventilador, incluso si no necesariamente lo necesita. Por ejemplo, "probablemente estemos comenzando a las personas con un apoyo más avanzado al principio de la evolución de la enfermedad con la preocupación de que si esperamos demasiado, es posible que no obtengan tanto beneficio como si lo hubiéramos proporcionado antes", dice el Dr. Neptune. En otras circunstancias, los pacientes pueden comenzar con formas menos invasivas de cuidado respiratorio, como una cánula nasal, que suministra oxígeno a través de las fosas nasales. Y el Dr. Neptune dice que muchos pacientes con coronavirus todavía comienzan con estas opciones menos invasivas, pero pueden pasar a un ventilador más rápidamente que en otras circunstancias.

De hecho, frente a las desalentadoras estadísticas de la tasa de supervivencia asociadas con los que se colocan en ventiladores, algunos médicos han comenzado a dejar de usar ventiladores y han comenzado a guardarlos solo para los casos más graves.

Desafortunadamente, la investigación limitada que tenemos sugiere que la mayoría de los que terminan en un ventilador con el nuevo coronavirus finalmente no logran salir adelante. Por ejemplo, en ese estudio de 18 pacientes que requirieron ventilación mecánica en el área de Seattle, nueve de ellos sobrevivieron pero solo seis habían sido extubados al final del estudio. Y en un estudio más reciente, publicado en JAMA, Al observar a 7.500 pacientes hospitalizados durante el mes de marzo en un hospital de la ciudad de Nueva York, los investigadores encontraron que 1.151 de esos pacientes requirieron ventilación mecánica. Al final del período de estudio, aproximadamente el 25% de ellos había muerto y solo el 3% había sido dado de alta. La mayoría, más del 72%, permaneció en un ventilador.

Los ventiladores mecánicos también pueden tener algunos efectos secundarios. Aparte de lo obvio (no poder levantarse o hablar durante períodos prolongados de tiempo), estar conectado a la máquina puede aumentar el riesgo de infecciones pulmonares porque el tubo que permite a los pacientes respirar también puede introducir bacterias en los pulmones, explica la Clínica Cleveland. . El riesgo de este tipo de complicación aumenta cuanto más tiempo se usa un respirador.

Por otro lado, puede ser difícil saber cuándo alguien está realmente listo para salir de la máquina. La forma en que la mayoría de los médicos de la UCI piensan sobre la ventilación es que "no se debe retirar [el ventilador] hasta que se haya resuelto o abordado el motivo inicial por el que se coloca a las personas en ventilación mecánica", dice el Dr. Neptune. "[Pero] nuestros puntos finales para la resolución de este proceso no están bien establecidos". Sin marcadores de salud obvios o totalmente acordados que sugieran que un paciente está bien sin ventilación mecánica, los médicos pueden dejar a las personas en las máquinas durante períodos de tiempo más largos por precaución.

Todos estos factores hacen que sea difícil saber exactamente cuál es y cuál no es el momento "normal" para alguien que está conectado a un ventilador debido al COVID-19.

¿Qué sucede cuando llega el momento de desconectar el ventilador?

En circunstancias normales, no relacionadas con el coronavirus, tenemos métricas muy estándar que guían a los médicos a decidir cuándo desconectar a alguien de un ventilador, un factor importante es que la razón original por la que se puso a un paciente en un ventilador se ha resuelto. Pero como mencionamos, esos estándares aún no existen totalmente para los pacientes con COVID-19. Y los primeros informes sugieren que los pacientes con coronavirus a los que se les quita un ventilador todavía tienen una cantidad significativa de curación que hacer en casa.

Aún así, cuando la situación de un paciente mejora lo suficiente, puede ser el momento de comenzar el delicado proceso de "destete" del ventilador, de retirar el tubo (extubación) y hacer que el paciente respire por sí solo nuevamente. Esto no es algo que suceda de repente; en cambio, es un proceso gradual en el que el paciente tiene que pasar "pequeñas pruebas y pruebas" para ver que sus pulmones se han recuperado lo suficiente como para mantener su nivel de oxígeno en sangre con una reducción temporal en o sin el apoyo del ventilador.

Sin embargo, es importante recordar que si bien usar un ventilador puede ser una señal de que tiene síntomas de COVID-19 más graves, no es una sentencia de muerte. "No quiero que el público asuma que la necesidad de ventilación mecánica significa que, en última instancia, alguien no va a sobrevivir", dice el Dr. Neptune. "Es decir no el papel de la ventilación mecánica en esta epidemia ".

Por el contrario, si alguien tiene síntomas lo suficientemente graves como para requerir ventilación, ese es el mejor lugar para estar. Aunque los pacientes que requieren ventiladores pueden tener más probabilidades de morir a largo plazo, también suelen ser los pacientes que tienen el curso de la enfermedad más grave o las condiciones subyacentes, que ya reducen sus posibilidades de supervivencia. Pero con la ventilación mecánica, esos pacientes tienen un poco más de tiempo para ver si su cuerpo puede combatir la infección. No es un tratamiento en sí mismo, pero “vemos que la ventilación mecánica proporciona una ventana mucho más larga para que los pulmones sanen y para que el sistema inmunológico del paciente se enfrente al virus. Es un bien cosa que podemos hacer ", dice el Dr. Neptune. "Es simplemente una forma de extender el tiempo que podemos brindarle a una persona para que se cure a sí misma".