Terrores nocturnos frente a pesadillas: ¿cuál es la diferencia?

Un experto en sueño lo explica.

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Cuando se trata de comparar los terrores nocturnos y las pesadillas, puede suponer que ambos son pesadillas de diferente intensidad. Pero los terrores nocturnos (también conocidos como terrores nocturnos) son más que pesadillas súper intensas. En realidad, estas son dos condiciones de sueño separadas con algunas diferencias bastante importantes, que es importante aprender si no está seguro de con cuál está lidiando. A continuación, analizaremos ambos y cubriremos algunas formas en las que puede intentar detener lo que esté afectando su descanso.

Las pesadillas son, desafortunadamente, algo que probablemente experimentará ocasionalmente.

Los sueños desagradables que conocemos como pesadillas son muy comunes. La Academia Estadounidense de Medicina del Sueño (AASM) estima que entre el 50% y el 85% de los adultos informan tener al menos una pesadilla ocasional.

En caso de que haya tenido la suerte de evitar las pesadillas usted mismo, se trata esencialmente de pesadillas increíblemente vívidas que tienden a volverse más aterradoras gradualmente, en lugar de ser aterradoras de inmediato. Piense en las pesadillas como en las películas de terror, en las que suele haber una acumulación.

Aquí hay algunos otros signos comunes de que estás lidiando con pesadillas, según la Clínica Mayo:

  • Tu sueño gira en torno a amenazas a tu seguridad, supervivencia o algo perturbador

  • Tu sudas

  • Tu corazón late

  • Recuerda que ha tenido una pesadilla cuando se despierta (tal vez no todos los detalles, pero al menos algunos)

  • No puedes volver a dormirte fácilmente

Según la Clínica Mayo, hay algunas cosas que aumentan la probabilidad de tener una pesadilla, incluido el consumo de medios que dan miedo (mirándote, los amantes del sueño y las películas de terror), medicamentos que incluyen algunos antidepresivos, falta de sueño, trastornos del sueño como el síndrome de piernas inquietas y el estrés. Las pesadillas recurrentes o los malos sueños en los que se desarrolla el mismo tema o eventos son especialmente frecuentes entre los sobrevivientes de traumas y las personas con TEPT, según el Departamento de Asuntos de Veteranos de EE. UU.

Las pesadillas ocasionales son comunes y no hay nada de qué preocuparse (por desagradables que sean). Dicho todo esto, es notable si sus pesadillas no son solo molestias ocasionales. Es posible que tenga lo que se conoce como trastorno de pesadilla si tiene pesadillas con frecuencia o si interrumpen su sueño, le dificultan conciliar el sueño o interfieren en su funcionamiento diurno.

Los terrores nocturnos son mucho menos comunes que las pesadillas en los adultos.

Los terrores nocturnos se consideran una parasomnia, un tipo de trastorno marcado por ocurrencias anormales durante el sueño. Estos episodios implican episodios repentinos de miedo intenso, gritos y agitación mientras todavía estás dormido.

Los terrores nocturnos tienden a afectar más a los niños que a los adultos, según la Clínica Mayo. Casi el 40% de los niños experimentarán terrores nocturnos, pero la mayoría los superará en la adolescencia. No existe una estadística similar para los terrores nocturnos en adultos (la Clínica Mayo lo describe como un "porcentaje mucho menor" que en los niños), pero generalmente se consideran relativamente poco comunes. Un antiguo pero citado estudio de 1999 en el Revista de psiquiatría clínica entrevistó a casi 5.000 adultos en el Reino Unido, y descubrió que el 2,2% de los encuestados informó de terrores nocturnos.

Lo que sí sabemos es que los terrores nocturnos son más comunes en personas con trastornos del estado de ánimo o de ansiedad, así como con trastorno de estrés postraumático. Según la Clínica Mayo, algunas cosas pueden desencadenar terrores nocturnos, incluida la falta de sueño, el estrés, la fiebre y los cambios en el horario de sueño. La apnea del sueño, el síndrome de piernas inquietas y el consumo de alcohol también pueden aumentar la probabilidad de padecer terrores nocturnos.

Aquí hay más síntomas de terror nocturno que debe conocer:

  • Puede sentarse en la cama y parecer asustado

  • Es posible que se quede mirando con los ojos muy abiertos durante el episodio, aunque no esté realmente despierto.

  • Puede sudar y respirar más rápidamente.

  • Es posible que tenga un pulso más rápido y la cara enrojecida.

  • Puede que seas inconsolable

  • Puede que te despiertes y no tengas idea de que tuviste un terror nocturno.

Vale la pena enfatizar especialmente ese último síntoma porque si duermes solo, podrías tener terrores nocturnos y ni siquiera saberlo, mientras que si alguien más duerme en la cama contigo, podría contarte sobre tus terrores nocturnos. También es digno de mención: muchas personas que tienen terrores nocturnos caminan dormidas. Creemos que esto se debe a que los terrores nocturnos y el sonambulismo tienen mecanismos subyacentes similares en el cerebro durante el sueño. Debido al sonambulismo, los terrores nocturnos también pueden ser físicamente peligrosos, por ejemplo, si te levantas de la cama y terminas lastimándote.

Hay algunas diferencias clave que distinguen a las pesadillas y los terrores nocturnos.

Para empezar, las pesadillas y los terrores nocturnos suelen ocurrir en diferentes puntos del ciclo del sueño. Las pesadillas ocurren durante el sueño de movimientos oculares rápidos (REM), la etapa del sueño en la que es más probable que ocurran los sueños vívidos, según la Asociación Estadounidense del Sueño (ASA). Los terrores nocturnos generalmente ocurren durante el sueño no REM, específicamente el sueño en la etapa tres. Esta etapa también se llama sueño profundo y es cuando, según la ASA, comienzan a aparecer ondas cerebrales extremadamente lentas, intercaladas con ondas más rápidas.

Otra diferencia importante entre las pesadillas y los terrores nocturnos es cómo reaccionarías cuando te despiertes. Con las pesadillas, es posible que se despierte fácilmente y aún sienta miedo o cualquier otra cantidad de emociones negativas, pero en última instancia, pueda pensar con claridad, dice la Clínica Mayo. Pero cuando se trata de terrores nocturnos, puede ser difícil despertar y confundirse si alguien logra despertarte.

¿Qué implica el tratamiento de pesadilla?

Para los casos leves de pesadillas, recomiendo algo llamado terapia de ensayo de imágenes. Funciona insensibilizando una pesadilla específica para que dé menos miedo. Durante el día, escriba su pesadilla, recordando los primeros detalles. Pero cerca del final de la historia, durante la parte más aterradora, crea un final que no dé miedo. Visualice esta historia varias veces al día. Cuando la historia aparece en tu pesadilla, el final puede cambiar para parecerse más al que has creado. En mi experiencia, esto puede extinguir la pesadilla con el tiempo.

La terapia de ensayo de imágenes también puede ayudar para el trastorno de pesadilla, al igual que opciones como la terapia de conversación con un experto en salud mental, dice la Clínica Mayo. Si parece que sus pesadillas pueden estar vinculadas a una afección subyacente (como el síndrome de piernas inquietas) o un medicamento que está tomando, el tratamiento puede implicar abordar esos aspectos para ver si sus pesadillas retroceden.

¿Cómo se tratan los terrores nocturnos?

Cuando se trata de tratar los terrores nocturnos frente a las pesadillas, trato los terrores nocturnos de manera diferente. Recomiendo mapear el momento de los terrores nocturnos y poner una alarma antes de que ocurran. Parte de esto depende de su compañero de cama, si tiene uno, ya que es posible que no se dé cuenta de que está teniendo terrores nocturnos por su cuenta. Pídales que lleven un registro del tiempo de sus terrores para saber cuándo poner la alarma. Despierta con la alarma y vuelve a dormirte. En algunos casos, haré que un paciente haga un estudio durante la noche en un laboratorio del sueño, donde grabamos en video su comportamiento y monitoreamos sus ondas cerebrales, respiración y frecuencia cardíaca. (Esto puede ser útil si sospecha que está teniendo terrores nocturnos, pero no se acueste con nadie que pueda confirmarlo).

Hay algunas otras estrategias que puedes probar para lidiar con las pesadillas y los terrores nocturnos.

Además de algunas de las estrategias de afrontamiento específicas que mencioné anteriormente, hay algunos cambios en el estilo de vida y actividades que pueden ayudar tanto con las pesadillas como con los terrores nocturnos.

En ambos casos, la Clínica Mayo recomienda hacer todo lo posible para dormir lo suficiente, lo que puede parecer contradictorio si las pesadillas o los terrores nocturnos son lo que interrumpe su sueño en primer lugar, lo sé. Pero la fatiga puede ponerlo en mayor riesgo para ambos, por lo que establecer una rutina constante y relajante a la hora de acostarse es un buen punto de partida. Intente actividades relajantes como leer (¡nada de miedo!), Hacer rompecabezas, meditar, hacer ejercicios de relajación o acurrucarse debajo de una manta con peso. Hacer todo lo posible para reducir el estrés en general, no solo a la hora de acostarse, también puede ayudar.

También es posible que desee cambiar algunas cosas en su entorno de sueño dependiendo de si está lidiando con terrores nocturnos o pesadillas. Si tiene terrores nocturnos, debe asegurarse de que su espacio esté libre de peligros de tropiezo u objetos afilados y frágiles en caso de sonambulismo. Si tiene pesadillas, tal vez pruebe con una luz de noche (¡no son solo para niños!) O haga todo lo posible para que su habitación sea más acogedora y segura.

No importa si tiene pesadillas o terrores nocturnos, consulte a un médico si su sueño interfiere con su calidad de vida.

Si tiene pesadillas frecuentes y molestas, o simplemente no siente que duerme bien, puede que sea el momento de consultar a un médico del sueño. ¿Tiene sueño durante el día porque las pesadillas lo mantienen despierto o porque está evitando dormir debido a las pesadillas? ¿Tiene dificultades para concentrarse en el trabajo? Entonces, sí, es hora de ver a su médico.

Usar cómo se siente durante el día como una señal de cuándo ver a su médico también funciona para los terrores nocturnos, especialmente porque no siempre sabrá que ha tenido uno. Si tiene sueño durante el día, se siente desenfocado o tiene problemas para funcionar normalmente sin una razón clara, es hora de hablar con su médico. También puede notar heridas inexplicables o hematomas por agitarse durante un terror nocturno, otra señal de que debe consultar a su médico. Y si tienes una combinación de sonambulismo y terrores nocturnos, definitivamente es hora de hablar con alguien. Le darán consejos adicionales para hacer que el dormitorio sea seguro, como dormir en el piso, usar un saco de dormir o poner alarmas en puertas y salidas.

El sueño es uno de los procesos más importantes del cuerpo, y las pesadillas y los terrores nocturnos pueden estropearlo enormemente. Entonces, si está experimentando cualquiera de los dos y no desaparecen por sí solos, busque ayuda para que pueda tratar de evitar quedarse atrapado en un ciclo de pesadillas para siempre.

Información adicional de Anna Borges.